El origen del nombre “Antártida”

La Antártida (del griego «antarktikos», “opuesto a ártico“), también denominado Continente Antártico o Antártica, es un continente que circunda el Polo Sur. La definición más común comprende como Antártida los territorios al sur del paralelo 60º S, que coincide con la zona regulada por el Tratado Antártico.

Ártico proviene del vocablo griego «arktikos», “de la osa”, en referencia a la constelación boreal llamada Osa Menor, en la que se encuentra la Estrella Polar, que señala al Polo Norte, mientras que «antarktikos» significa “opuesto a la osa”; es decir, se alude al Polo Sur, que se encuentra ubicado en este continente.

Se considera que quien primero utilizó el nombre Antarctica para denominar al entonces “nuevo” continente fue el cartógrafo escocés John George Bartholomew en 1890.

El Marco Geográfico

En la zona más austral del planeta, más allá de los 60° Sur, a 1.000 Kms. de Tierra del Fuego, 3.600 Kms. de África y 2.200 Kms. de Nueva Zelandia, se sitúa el cuarto continente por su tamaño, con 12:400.000 Km2 de superficie, que con las barreras de hielo llega a los 14:000.000 Km2 y suselevaciones alcanzan 2.000 mts. de altura media, siendo también el más elevado.

Sobre esta extensión, equivalente a la décima parte de toda la superficie de tierra del Planeta, se apoya el manto de hielo natural más grande del mundo. Ello se debe a la acumulación proveniente de épocas glaciales y al incesante crecimiento de esa capa, en virtud de las nevadas, al punto que ese casquete constituye el 90% del hielo de la Tierra.

El Clima

Las bajísimas temperaturas y los fuertes vientos, son las características predominantes. En este sentido, vale la pena consignar que la media anual en el Polo Sur es de 50° bajo cero, habiéndose registrado el récord de frío en la Base Antártica Rusa de Vostok con 89,2° bajo cero.

Mientras tanto, en algunas zonas como Tierra Adelia, el promedio de tormentas llega a los 340 días/año con vientos de hasta 150 Kms./h.

Sólo en algunas costas -como por ejemplo la Isla Rey Jorge / 25 de Mayo, donde se encuentra la Base Artigas- pueden apreciarse áreas libres de hielo durante los veranos.

Sobre casi toda la superficie del continente impera el clima polar, donde la temperatura promedio del mes más cálido no supera los 0 °C.

El clima llamado de tundra, donde el promedio del mes más cálido supera los 0 °C, se presenta sólo en las zonas costeras más septentrionales, como en la Península Antártica, islas adyacentes e islas subantárticas.

La temperatura media de esta región es de -17 °Celsius, y la más baja se registró en la estación antártica rusa de Vostok, cuando el termómetro marcó -89,2 °C, la menor temperatura registrada en la superficie de la Tierra.

Estas bajas temperaturas se deben, no sólo a su ubicación en la zona polar, sino a su gran altura media y la poca radiación solar que recibe. Además, entre el 80% y el 90% de la radiación que recibe es reflejada por el hielo merced a su albedo, evitando el calentamiento de la superficie.

Otra singularidad antártica es que aproximadamente 90% de su territorio es un desierto nival, esto es, un área fría con escasa presencia de vida y una sequedad del aire que llega a superar la de los desiertos cálidos.

La Antártida es, en la mayor parte de su extensión, en cuanto a su humedad atmosférica, el lugar más seco de la Tierra (excepto las zonas costeras e insulares de la Antártida), ya que al estar las temperaturas casi siempre bajo 0 °Celsius el agua se encuentra cristalizada y el aire, que es extremadamente frío, apenas retiene humedad.

Las temperaturas medias durante el invierno tienen variaciones muy pequeñas, en las zonas cercanas a las costas son frecuentes los blizzards, lasnevadas y actualmente, también las lluvias durante el breve verano,

Los fuertes vientos son frecuentes ya que sobre el centro de la Antártida se ubica permanentemente un área de alta presión (anticiclón) que hace fluir corrientes eólicas a gran velocidad desde el sur hacia el norte y noreste, estos vientos alcanzan velocidades de 200 km/h y más.

Descripción del océano Antártico

El océano Antártico, océano Austral u océano Meridional es el último océano que ha sido considerado como tal. Ciertamente, no todos los países e investigadores reconocen su denominación a pesar de que es reconocido por la Junta de Nombres Geográficos de Estados Unidos (U.S. Board on Geographic Names) y la Organización Hidrográfica Internacional. Los límites fueron dispuestos por esta organización en el año 2000 pero necesitan ser corroborados en vista de las actuales indefiniciones.

Se distingue de los demás océanos por ser el único que rodea completamente un continente. Comprende las aguas ubicadas en el hemisferio sur cuyos límites son la Convergencia Antártica o 60° latitud sur y las costas de la Antártida. Abarca 360° de longitud. Conecta las principales cuencas oceánicas del sur así como la superficie del mar con las capas de aguas más profundas.

Se distingue de los demás océanos por ser el único que rodea completamente un continente.

Tiene un área de aproximadamente 21,960,000 kilómetros cuadrados e incluye al mar de Weddell, el mar de Lazarev, el mar Riiser-Larsen, el mar Amundsen, el mar de los Cosmonautas, el mar de Cooperación, el mar Davis, el Estrecho de Bransfield, parte del Pasaje de Drake, el mar de Urville, el mar Somov, parte del mar de Escocia y el mar de Ross.

Propiedades del océano Antártico

Este océano tiene la mayor corriente oceánica, llamada Corriente Circumpolar Antártica, y dado que conecta las cuencas de los océanos Pacífico, Atlántico e Índico, influye en el clima de todo el planeta. Lleva 135-145 millones de metros cúbicos de agua por segundo de oeste a este a lo largo de 20,000 kilómetros antárticos a una velocidad de 0.5 metros por segundo. Este recorrido distribuye el calor y tiene injerencia en los patrones de lluvias y temperaturas.

Tiene una profundidad media de 4,000-5,000 metros y baña alrededor de 17,968 kilómetros de costa antártica. En su suelo se sitúa una Plataforma Continental de unos 260 kilómetros de ancho promedio y un máximo de 2,600 kilómetros.

Su temperatura se sitúa entre 10° y -2° centígrados pero tiene los vientos y las olas más fuertes y grandes del mundo ya que la temperatura del hielo contrasta con la del océano abierto. Durante invierno, el mar se congela a unos 65° latitud sur de la zona del Pacífico y a unos 55° latitud sur en el sector del océano Atlántico. Invierno es el mes en que las aguas de las costas se congelan excepto en algunas áreas.

La salinidad es menos alta hacia el norte cerca de la Convergencia Antártica, donde las aguas frías se hunden bajo las aguas menos frías de la Convergencia. Este océano es un gran depósito de carbono y contiene unas 50 veces más que la atmósfera.

Importancia económica del océano Antártico

Su productividad no es muy alta debido a los bajos niveles de hierro y de luz solar, esto último resultado de la nubosidad. Aún así es rico en nutrientes y en nódulos de manganeso así como en posibles yacimientos de petróleo y gas natural. También es hogar de más de 10,000 especies perfectamente adaptadas a las condiciones climatológicas, como pingüinos, calamares, ballenas, focas, krill antártico y una gran variedad de peces.

Es conocido también como océano Austral u océano Meridional.

La pesca es relativamente fructífera, siendo la merluza y el krill las especies más explotadas. Sólo en el período 2006-2007 se capturaron 126,976 toneladas métricas de estas especies.

En territorio antártico existen dos puertos marítimos: McMurdo y Palmer. En alta mar están instalados algunos puntos de anclaje. No todas sus aguas son navegables debido a la presencia de bloques de hielo. Sólo algunas embarcaciones con fines de investigación pueden traspasar los 60° sur, pues el paso no está permitido a los barcos privados y comerciales.

Estado y preservación del océano Antártico

Es preocupante el incremento de la radiación ultravioleta como consecuencia de su paso por el agujero de la capa de ozono. La blancura del hielo refleja el calor y lo trae de vuelta al espacio, lo que aumenta el frío. Se cree que la radiación ultravioleta es responsable de la reducción del fitoplancton, eslabón primario de la cadena alimentaria. Además, existe un nivel de pesca ilegal que afecta la sostenibilidad del mar y perjudica la disponibilidad de alimento para otras especies.

Algunos organismos han implementado pautas para reducir la explotación de los recursos. Por ejemplo, la Comisión Ballenera Internacional prohíbe la caza de cetáceos después de los 40° sur.

En corto

-Abarca un 20 por ciento de la superficie de todos los océanos del mundo y un 4.3 por ciento de la superficie terrestre.

-Su parte más estrecha es el Pasaje de Drake, que tiene unos 1,000 kilómetros de ancho entre Sudamérica y Antártida.

-Es el cuarto océano más grande de todos.

-Su profundidad máxima corresponde a las Fosa de las Islas Sándwich del Sur, con 7,235 metros.

-La Corriente Circumpolar Antártica lleva 150 veces más agua que el flujo de todos los ríos del mundo.