Иван Тропов

на главную
Опаленная колыбель


1. Новый комп.


Все случилось из-за братишки.

Я тогда ещё утром заметил, что с братишкой что-то не так. Нет, вообще-то он парень неплохой - но с чудинкой. Да оно и понятно. Если у вас в двенадцать лет ай-кью зашкаливает так, как у него, то без чудинки не обойтись.

Просыпаюсь я, а он уже не спит. Стоит над нашим стареньким компом и хмуро так в него смотрит. И не ложился, что ли? Опять зачитался, а теперь о чем-нибудь мечтает?

Хотел я на него рявкнуть. Спать надо ночью, а не лабуду всякую читать! Но вижу, в уголке экрана у него новости выведены. Это он на новости так хмуро уставился. Случилось чего, что ли?

- Дымок! - говорю. Звать-то его Димкой, но все его Дымком кличут. - Чего хмурый такой? Стряслось что, опять периметр прорвали?

А он грустно так на меня оглядывается и говорит:

- Если бы.

Спокойно так говорит, будто взаправду. Если вы его как я не знаете, то ни за что не догадаетесь, что это они так шутить изволят.

- Всё гораздо хуже, Серж, - Дымок говорит. - Пора менять комп.

Достал он меня с этим компом, честное слово! Мне-то до всяких старинных файлов и программ дела нет. Я комп если и использую, то только чтобы новости глянуть да на смазливые фотки. А Дымок постоянно по сети ползает. Читает все что-то, базы данных старинные изучает. Ему за девчонками бегать пора - уж двенадцать перевалило! - а он все читает...

- На какие шиши, Дымок? - говорю.

Мамаша наша лет десять как скончалась. А с отцом совсем туго. Мамаша наша... в общем, та еще у нас мамаша была. Так что кто наш папаша, где наш папаша... Одно твердо знаю: папаши у нас с Дымком разные, это как пить дать. И не потому даже, что я его на четыре года старше, а мамаша наша с одним столько не гуляла, - нет, уж больно мы с Дымком разные.

Ну а без папаши-мамаши остается господдержка. А на господдержку не то, что новый комп - с голоду бы не умереть!

Надулся Дымок.

- Ну и подите прочь, - говорит мне высокомерно так.

Что-то обидное цитирует, наверно. Но мне на это начхать, я к братишке уже давно привык.

- Мне, - Дымок говорит, - наш президент лично поможет получить новый комп,

Я сначала растерялся. С ним поди разберись, всерьез он или прикалывается! Потом сообразил, конечно.

- Ну да, - говорю. - Вместе с флаером и новой квартирой!

Живем-то мы с ним вместе, в однокомнатной квартирке. Две койки да санузел. Утром вдвоем едва развернешься.

А он, пижон малолетний, что-то придумал, не иначе. Поворачивается он ко мне и говорит, по-киношному так подбородок вскинув, весь из себя ну прямо благородный лорд:

- Принимаете пари, Серж?

Хоть он еще и мелкий, но зазнайка та еще уже. Разочек дашь ему спуск, так он потом до костей обгложет. Ну, я-то ему не боксерская груша, чтоб меня так на вшивость проверять!

- Ага, - говорю. - Если он тебе комп пришлет новый, я тебе свою девчонку на вечер дам.

Он, ясно, обиделся - крыть-то ему нечем. Девчонки его уже интересуют, но очень Дымок по поводу своей внешности комплексует. Я бы на его месте тоже комплексовал - ай-кью у братишки раза в полтора больше, чем рост в сантиметрах, а голова чуть не шире плеч.

··

Ну, поговорили-поговорили, и забыли. Иду я в качалку.

Но только размялся, швартуются мои приятели. Там, говорят, наш президент приехал, школу смотрит.

Я чуть штангу на грудь не уронил. Это братишка мой умеет все сразу делать. А у меня думать и сто пятьдесят кило жать одновременно не получается. Лежу я, значит, под штангой, и думаю. Вроде как получается, не врал Дымок? Он в школе-то самый умный. Может, решили его наградить? Но...

Конечно, ай-кью у меня поменьше, чем у братишки. И сильно поменьше, честно говоря. Но не настолько, чтобы я поверил, будто наш президент может новый комп подарить за весело живешь. Но тут какое дело - выборы на дворе.

Отжал я штангу, положил на держатели, и снова думаю. Выборы выборами, но не до такой же степени, чтобы президент стал новыми компами разбрасываться? Не, вранье, не может такого быть!

Но поделать с собой ничего не могу. Изнутри так и гложет: вдруг Дымок чего хитрого придумал? Не удержался я, махнул в школу.

··

Иду туда - и сразу видно: в самом деле президент города в наш сектор пожаловал. В воздухе кислорода добавили, процентов до семнадцати. И фильтры почистили - воздух почти ничем не пахнет. Ну просто центр города какой-то, а не семьдесят пятый сектор!

А в школе - вообще. Прибрали все, почистили. Плакатики новые повесили, панель плазменную в холле починили. Вокруг ученики и учителя суетятся, журналисты с камерами, охрана. Ну, полное фу-ты, ну-ты, одним словом.

А в центре холла... смотрю - и глазам поверить не могу! Президент - как есть, живьем: морда упитанная, одежда классная, глазки хитренькие.

К нему самых лучших учеников подводят. И Дымок среди них. Я почти поверил, что Дымок не врал. Даже стал высматривать, не несет ли кто комп для него.

А президент на камеры зыркнул - и давай делать вид, будто с учениками разговаривает. К одному склонился по плечу похлопал, девчонку в щеку чмокнул, еще одного по голове потрепал. Я ближе протискиваюсь, чтобы лучше слышать. А президент уже до Дымка добрался. И Дымок ему что-то щебечет - никак о компьютере просит?

Президент махнул рукой, чтоб вокруг потише, и к Дымку склонился, будто и в самом деле прислушивается. И тут...

Вот тут-то Дымок и отмочил такую штуку, что мало не покажется. Ростом-то братишка полтора метра с кепкой - ну вот президент к нему и склонился. На морду свою сытую нагнал умное выражение, будто весь внимание. А Дымок - как хлопнет его по морде ладошкой, да так звонко!

Охранники - шелохнуться не успели. Президент - покраснел как рак, и только глазами по-рыбьи хлопает. Что с двенадцатилеткой сделаешь? Не сдачи же давать...

Все вокруг мигом притихли. А Дымок совершенно спокойно, не спеша так, говорит:

- Вы, господин президент, подлец, и не лечитесь.

Честное слово, так и выдал! Подлец, говорит, и не лечитесь! Я чуть на пол не сел. Что теперь будет...

Дымка, понятно, учителя сразу оттеснили, президент с охраной быстро растворился.

Может, ничего бы после и не было, так бы все на тормозах и спустили. Но оказалось, снимали не только из "Вектора" - эти, если не знаете, с руки президента кормятся, - но еще и из "ДРЖ". А эти из "ДРЖ", вроде как, наоборот, против президента тянут, за Линского.

··

Через час вваливаюсь я в нашу квартирку.

Настроение - хошь вешайся, а хошь стреляйся. Я же четыре года в качалку, как на работу! Бицепс - сорок семь, грудь - сто тридцать. На боевых симуляторах каждый день потел, реакцию до кондиции доводил. Через два месяца в военную академию собрался, на офицера внешнего периметра. Должны были меня принять, как пить дать! Накачался я как надувной шарик, а реакция - лучшая в нашем секторе, если ни во всем городе. Только собрался пожить нормально... И тут этот умник малолетний! Ай-кью у него, видите ли, из всех дырок прет!

Смотрю, Дымок здесь. Я бы на его месте мне на глаза не попадался. А он - лыбится, как карась на удочку, и даже не дрожит.

Хотел я ему в ухо дать, да сдержался. Реакция у меня хорошая, а вот силу удара я плохо контролирую. Да и совсем доходяга Дымок - кожа, мозги да кости. Пожалел я его. Остыл немного.

- Ну и где, - говорю, - этот гребаный комп, который тебе президент подарить был должен?

Если вы думали, он смутился, то знайте: от него не дождетесь, с него все взятки гладки. Делает он серьезное лицо.

- Вам, Сергей Павлович, - говорит мне нагло, - нужно чаще умываться.

Это он на то намекает, что, типа, уши надо мыть. Так и дал бы засранцу в ухо!

- Дымок! - говорю. - Кончай хамить! А то Снежком сделаю!

Обиделся он малость, но обороты сбавил.

- Я, - говорит, - ничего подобного о компе и президенте не говорил тебе, Серж.

Я тихо пухну, потому как ни фига не понимаю. Точно помню, что Дымок говорил мне про президента! Но знаю: мне братишка никогда не врет. Если что-то мне говорит, то так оно и есть. Кроме тех случаев, конечно, когда прикалывается. Но сейчас не тот случай.

- Я сказал тебе, - Дымок говорит, - что президент поможет мне получить новый комп. А то, что именно он подарит мне комп, я не мог утверждать, поскольку ай-кью у меня выше ста шестидесяти.

Про ай-кью, который у него выше ста шестидесяти на целых двадцать пунктов, это его любимый конек. Но мне на это начхать - на фига офицеру внешнего периметра ай-кью в сто восемьдесят? Правильно, только лишние проблемы - как бы эти сто восемьдесят пополам поделить, и куда потом остаток пристроить, чтобы он командованию на глаза не попадался...

- А тогда какого, - говорю, - ты все это устроил? На поверхность захотел?

На поверхности у нас заключенные живут. У нас ведь смертной казни, вроде как, нет. А там, на поверхности, такая радиация, что любое пожизненное в полгода уложится.

Тут комп запищал. Дымок хвать гарнитуру, послушал - и прямо сияет.

- Да, это я, - в микрофон говорит. - Да, с удовольствием.

Гарнитуру на стол швыряет и резво переодевается.

Ну, думаю, привет - спекся братишка. Не иначе, переклинило у него в голове что-то, раз он так радостно к ментам собирается, чтобы на поверхность отправиться!

- Эй, Дымок! - говорю, а у самого ком в горле. - Далеко собрался?

Смотрит он на меня как-то странно - и вдруг ухмыляется.

- Серж, ты на какую девчонку спорил? - говорит. - На Соньку или на ту рыженькую?

Я, натурально, в осадок выпадаю. Что-то у меня в голове не складывается.

А Дымок все лыбится да контактными линзами сверкает:

- Позвольте, - говорит, - Сергей Павлович, пригласить Вас на вечерний эфир в "ДРЖ".

Тут до меня дошло наконец.

Ну и братишка у меня... Такое чудовище под боком выросло, а я даже не заметил! Но виду, конечно, не подаю. Что я ему, последний лох, что ли?

- А тебе, Дымок, - говорю, - какая больше нравится?

··

Забирает нас через час шикарный флаер с эмблемами "ДРЖ" и везет прямо в центральный сектор. А там Дымка уже ждут. Обсыпают его всякой дрянью, и в студию. В студии уже Линский сидит, еще кто-то...

А я в их баре сижу, коктейлем - за счет "ДРЖ", ясное дело! - шмыгаю и на девчонок смотрю. В центре-то девчонки не то, что в нашем секторе. Наряды шикарные, ножки длинные, губки бантиком. Все не то в голубых контактных линзах, не то с натуральными глазными имплантантами... Ну, типа, живи - не хочу, поигрывай бицепсом да коктейлем шмыгай!

А на студийных экранах братишка появляется.

Я думал, он опять выпендриваться будет, как всегда со мной или в школе - умники всегда так делают. Но нет, не выпендривается братишка. Может, редактора ему что шепнули, а может, сам что смекнул. Только ведет он себя - как натуральный троечник. И все лицо кислое делает и жалуется на то, как им, школьникам, плохо живется, и как президент наш нарушил свои обещания, что перед прошлыми выборами давал. Будто кто-то тем обещаниям верил! В общем, бедную овечку братишка из себя строит. А говорит - еще хуже, чем я после двух косяков.

Прикидывается, короче. Вроде умной девчонки, которая клеится. Те всё дурочками прикидываются, если не полные дуры. Но у них это врожденное, от природы, а братишка сам до всего дошел.

Пока я за вторым коктейлем ходил, эфир уже кончился. За соседним столиком братишка мой с самим Линским треплется. Но дохлым бараном уже не прикидывается, говорит по-нормальному и даже выпендривается помаленьку. Ну и Линский с ним, словно с корешем - даром что Дымку и тринадцати нет.

··

Через час отвезли нас домой. И новый комп, ясно, подарили.

Ждем мы выборов. Два дня как в микроволновке. Ведь тут как? Если старый президент удержится, Дымок наверх отправится, а я хоть тресну, но офицером не стану. Ну а если Линский победит... Тут уж все наоборот. Тут, может, и в центр города без всякой военной академии переедем.

Всю ночь после выборов мы с Дымком "ДРЖ" смотрели. И уж не знаю, виноват ли в том братишка, но только действительно Линский победил.

Дернул я на радостях, чего в квартире было, и спать завалился, хоть уже и утро.

··

Но поспать мне братишка не дал. Через час растолкал.

- Серж, - говорит напряженно, - какие у нас на военном складе самые хорошие флаеры?

Ну, я не зря в академию готовился. Даже в таком состоянии сразу вспомнил, что у нас там самое крутое.

- Сто первые "Скаты", - говорю и снова на подушку валюсь.

Но вдруг чувствую - что-то не засыпаю. Минуту ворочаюсь, десять - нет сна. Хоть и хлопнул я многовато, и вообще... Грызет что-то. А что - не могу понять.

А потом дошло. Я аж на кровати подпрыгнул.

Дымок что-то на клавиатуре отбивает, пальцы так и мелькают. На мониторе небо, облака... Симулятор, в общем.

А я смотрю на него, и понять не могу: что стряслось-то? Это что же должно было случиться, чтобы Дымок на симуляторах начал играть, да еще посреди ночи?!

- Дымок, - говорю, - случилось чего?

- Да как тебе сказать, Серж, - говорит он задумчиво, а сам от монитора не отрывается. Пальцы - как пропеллеры над клавиатурой крутятся. - Переворот.

Я сразу-то не врубился. Какой еще, к дьяволу, подъем-переворот? Мне бы таблетку какую для головы... А потом понял.

А в дверь уже тренькают. Настойчиво так тренькают. Сразу понятно, кто.

Дымок мигом от монитора оторвался, на меня уставился. Тоже все понял.

Жалко мне его, а что делать? Сам допрыгался, умник переделанный... Открываю я дверь, а там двое в черных комби, с серебристыми нашивками - особисты наши родные, век бы их не видел... И сразу к Дымку.

- Дымок, - говорю ему, - не кончайся, братишка. Я в академию устроюсь, месяца через два тебя навещу. Что-нибудь придумаем.

Особисты Дымка уже так и тянут из комнаты. А у Дымка от страха глаза - прямо мини-диски, больше контактных линз стали.

- Погодь! - я особистам говорю. - Дай с братишкой попрощаться!

Один-то Дымка сразу отпустил. Мы с ним вместе в качалку ходим, так он знает, что я два раза не прошу.

А второй, с капитанскими нашивками, так и тянет Дымка за руку. Комната у нас маленькая, в ней и двоем-то еле развернуться - так что я у него как раз на проходе оказался. А капитан возьми да и ткни меня, чтоб я с дороги убрался.

И такое зло меня взяло! Мало того, что переворот устроили, так еще наглые, гады, совсем оборзели! Да еще час назад принял я многовато...

Короче, влепил я ему. А силу сгоряча не рассчитал. Хрустнуло у капитана в шее, и помер он, еще до стены не долетев. А об нее тоже нехило приложился.

Второй особист уже станнер из кобуры тянет. Но реакуия у меня - врагу не пожелаешь. Руку я ему перехватил, второй в грудь врезал, и впопыхах опять силу не рассчитал - треснуло у него в груди что-то.

··

Стою я, как дурак, над двумя трупами.

В себя пришел, а что делать теперь - не знаю. Стою только и глазами хлопаю. Выходит, влип я теперь еще почище Дымка.

А тот деловито так у особистов оружие собирает. Хватаю я его, чтоб бежать отсюда быстрее, но он вырывается.

- Пусти! - орет.

Я, ясно, опешил. Отпускаю его.

А Дымок уже успокоился.

- Я надеюсь, - говорит выпендрежно, - оружием вы умеете пользоваться, Сергей Павлович?

Стою я, смотрю на него - и не знаю, чему больше удивляюсь. Тому, что произошло - или тому, что Дымок так хладнокровненько все воспринимает. До такой степени хладнокровно, что даже прикалывается помаленьку. Оружием я владею дай бог каждому, и Дымок это, конечно, знает.

А он сует один станнер себе за пояс, второй мне в руки пихает, хватает подмышку свой новый комп и из квартиры выходит. Ну, я за ним бреду - потому как ни фига не понимаю, что теперь делать. Бежать теперь куда-то надо, прятаться! А Дымок идет себе спокойненько по середине улицы, оборачивается ко мне - и даже ухмыляется, засранец малолетний, будто ничего не случилось!

- Серж, - говорит, - у тебя есть разрешение на дальнобойный станнер? Нет? А тогда будь добр, спрячь станнер под куртку.

Сообразил я, что станнер держу в руках, как президент свое удостоверение. Сунул его за пояс под куртку. А Дымок прямо к флаеру особистов идет. Со страху он такой смелый, что ли?

- Дымок, ты чего? - говорю. - Совсем ай-кью зашкаливает?

Фыркает братишка что лошадь или лорд какой благородный из старинного фильма, и только подбородок выше задирает.

- Прятать надо там, - говорит, - где не будут искать.

И во флаер лезет, на водительское место...

Ну, пропадать так пропадать, с музыкой. Забираюсь за ним во флаер. Сует Дымок трофейную смартину в панель, питание включает.

- Дымок, ты хоть водить-то умеешь? - я его спрашиваю.

А братишка уже в бортовом компе копается. Катушки зажужжали, охладитель зафыркал, и флаер поднимать стало. А я сижу - и прямо балдею, хоть на душе и погано. Как никак, первый раз на флаере катаюсь. В симуляторах одно, а вживую на гравах летать - совсем другое.

Подняло нас метров на двадцать, к самому потолку, и понесло так, что только ветер за бортом свистит. Струхнул я маленько. Вдруг Дымок штурвалы дернет неловко? В метре над флаером чего только нет: и трубопроводы, и кабели, и датчики всякие. Врежешься - мало не покажется. А если у флаера еще и двигатель накроется...

Учился я паршиво, но одно из школы вынес твердо. Когда рушится что-то электрическое, то оно схлопывается, и тут главное внутри не оказаться. А когда магнитное - так оно в стороны норовит взорваться. Так что если у грава сверхпроводящие катушки накроются - все, хана, по всему туннелю нас размажет.

А Дымок к штурвалам даже не притрагивается.

- Не бойся, Серж, - говорит. - Нас ведет городской автопилот.

А кто боится? Никто и не боится.

- Ты не знаешь, - Дымок спрашивает, - как быстрее добраться к военным складам?

Но я в себя уже прихожу помаленьку.

- Дымок! - говорю. - Какие военные склады? Там охраны не меряно!

- Нет, Серж, - говорит он мне с умным видом. - Охраняют арсенал. А я хочу попасть на склад тяжелых флаеров. Их военные используют только наверху, на поверхности. Сейчас, пока переворот, на складе флаеров не будет много охраны. Потому что сейчас кроме нас такие флаеры могут понадобиться только одному человеку... если я его не переоцениваю.

Дымок тоже совсем в себя пришел, раз выпендривается и говорит так, что только он один себя и понимает. Но делать нечего. План у него, конечно, тот еще - но у меня вообще никакого нету.

Сижу я, дорогу ему показываю. Сам со станнером разбираюсь. Старенький "Коготь" мне попался. Отщелкиваю я обойму - а там, мать честная, боевые иглы! Вот тебе и станнер! Такой на всю жизнь усыпит.

··

Долетели мы до складов, а там и правда никого нет. Не то, что охраны - вообще ворота открыты! А из их драйва даже карточка торчит.

- Дымок, - говорю, - сядь-ка здесь.

Опускает Дымок флаер у ворот. Вылезаю я, вытягиваю смартину из драйва - и оторопь меня берет. Карточка-то президентская! Ему как главнокомандующему полагается такой сувенир, но кому в голову придет, что он этой карточкой может воспользоваться?

Махнул я Дымку рукой, чтоб он не шумел, и в склад. Крадусь тихонько со станнером, благо за четыре года на боевых тренажерах этому делу выучился лучше, чем кот сливки лизать.

Один боевой "Скат" открыт, и матюги из него несутся. Заглядываю я в него, и сначала ничего не понять. Видно только упитанную задницу, дорогой шерстью обтянутую. Это кто-то над пультом склонился, пытается в управлении разобраться.

Заползаю я во флаер аккуратненько. "Скаты" плоские, но широкие, метров десять. Пока до пилотского кресла доползешь, о всякие переключатели и прибамбасы на потолке всю макушку отобьешь.

Тюкнул я человека по голове тихонько, вытаскиваю его из флаера, переворачиваю - а это Линский! Президент наш новоизбранный, но уже час как бывший. А старый президент - ну, то есть опять действующий, после переворота-то, - этого нового сейчас по всему городу разыскивает.

Дымок подошел, Линского увидел - и лыбится, словно на светском рауте.

- Надо же! - говорит довольно. - Не перевелись в нашем городе умные люди!

И в "Скат" лезет, на место первого пилота.

И тут только до меня дошло, чего это Дымок в симулятор играл. Не собирается он на складе прятаться, а хочет на военном флаере из города махнуть.

- Дымок, - бормочу оторопело, - ты это... Чего задумал-то?

Понимаю, что после всего случившегося в городе нам ничего не светит. Но наверху, за городом? Я даже не знаю толком, что там. Знаю только, что джунгли и радиация, твари мутировавшие да вражеские роботы... А Дымок туда навсегда собирается!

А он уже не лыбится, с пультом управления разбирается и чем-то там щелкает.

- Серж, - на меня оглядывается, - собери из других флаеров запасы воды и пищи, пожалуйста, - говорит.

А сам на пульте все щелкает и щелкает. Мониторы перед ним включились, маршевые гравы тихонько зажужжали - на сто первом их целых четыре, по краям корпуса висят.

··

Очистил я парочку флаеров от неприкосновенных запасов. Но только собрался к третьему - за воротами склада шумит что-то. Я бегом к тому "Скату", где Дымок химичит.

- Дымок! - кричу. - Отчаливать пора!

Бросаю все пакеты и бутылки внутрь, сам за ними прыгаю.

- Подожди! - Дымок меня обратно выталкивает. - Линского забрось, еще пригодится!

Папаши у нас разные, а мамаша все же одна, чувствуется порода! Вовремя Дымок про Линского вспомнил. В самом деле, вдруг нам пригодиться еще этот президент недоделанный? Забрасываю я Линского на сиденье бортинженера, сам быстрее на место второго пилота.

Дымок флаер уже поднимает. Качает его немного, но оно и понятно - флаер-то военный, и кроме маршевых гравов есть еще вспомогательные, чтобы ускорения внутри кабины компенсировать. Из-за них внутри флаера никакой перегрузки, все движения только на мониторе и видно.

А сзади в ангар уже особисты набиваются. И сразу стрелять норовят. Только разве из станнера или легкой штурмовой винтовки броню боевого флаера продырявишь? Дымок к шлюзу подрулил, внутрь заплыл, и шлюзовые ворота всех особистов отрезали.

Вылетаем мы из шлюза, поднимаемся по вертикальному туннелю - а там... Небо-то какое! А солнце! Мы же на поверхность - первый раз попали.


2. Если костры зажигают, то это кому-нибудь нужно?


Триста метров через скальные породы - и живи без нас счастливо, дорогой Ангарск!

Голубое небо, ослепительное солнце. Красота!

Вокруг туннеля вся поверхность на пару кмов выжжена, только радары да крышки ракетных шахт среди прокаленных камней блестят.

- Дымок, - говорю, - надо сматываться отсюда!

Но Дымок и без меня все сообразил. Да как налег на штурвалы! Если бы не внутренние гравы-компенсаторы, размазало бы нас по креслам. Я глазами хлопнуть не успел, как "Скат" до четырех звуков разогнался.

На передних мониторах все в сплошную полосу слилось, только небо и видно. А на задних - вообще какая-то каша разноцветная. Оно и понятно, при четырех звуках позади флаера в атмосфере такое творится...

Но это все фигня, главное - чтобы ракет не было. Хоть мы и из города, но без всякого предупреждения, и как бы родная ПВО на нас не обиделась. А то попрощается с нами парочкой ядреных ракет...

Минуту Дымок четыре звука держал. Но ракет за нами нет, а корпус у "Ската" хоть и композиционный - но три тысячи градусов ни одна керамика долго не выдержит. Да и след на гиперзвуке такой, что хоть по грохоту за нами иди, хоть со спутника инверсный след рассматривай.

Сбросил Дымок скорость до ползвука, поднялся немного. Внизу - сплошные джунгли. Город наш в сотне кмов к югу остался, и преследовать нас вроде не преследуют.

А над нами, вокруг нас - облака. Такая красота! Я обо всем забыл, так чудно было на облака смотреть.

··

Потом вспомнил, конечно.

- Ну, Дымок, - говорю, - и что теперь?

На душе сразу погано стало. Облака, конечно, хорошо. На "Скате" на сверхзвуке кататься - тоже неплохо. Вот только как жить-то теперь? Неприкосновенные запасы можно кое-как на пару недель растянуть, а потом что? В город нам теперь дороги нет.

- Подумать надо, Серж, - Дымок говорит.

Тут я натурально из себя вышел.

- Дымок! - говорю. - Думать надо было раньше, когда ты нашему президенту решил по морде смазать!

Думаете, он смутился? Ни фига! Только подбородок повыше вскидывает.

- Думать, Серж, - говорит, - никогда не поздно, и никому не вредно.

И отворачивается, стервец малолетний! А уж как фыркает! Уцелей какая лошадь - так и та бы сейчас от зависти сдохла!

Ну и что с таким делать? В ухо дашь - прибьешь ненароком, а пожалеешь - так еще круче влипнуть можно. Я его полчаса назад уже разочек пожалел... сам теперь влип по самое не могу! Мне двух особистов и бегства из города надолго хватит. Хорошо еще, если не до конца жизни! Пока этот самый конец не за горами, а всего-то в паре недель маячит.

Да еще в сон меня тянет. Ночью я почти не спал, а внутри флаера замкнутый воздушный цикл, и кислорода в воздухе процентов двадцать, если не больше - у нас в центре города меньше! - вот меня с непривычки в сон и потянуло.

У Дымка глаза тоже красные. А зевает так, что того и гляди, челюсть вывихнет. Он-то ночью совсем не спал.

Остыл я немного.

- Ладно, Дымок, - говорю. - Забейся куда-нибудь на всякий случай. Выспимся, потом на свежую голову подумаем, что дальше делать.

Погонял Дымок карту по монитору, за штурвалы взялся и минут через десять вырулил к небольшим скалам. Нашел каньон поглубже, забился в расщелину с навесом, чтобы мы сверху в глаза не бросались, двигатели отключил - и сразу уснул.

Я на всякий случай Линского к креслу привязал, а потом тоже отрубился.

··

Проспали мы часов двенадцать. Проснулись уже вечером. Линский тоже в себя пришел, но сидел тихонько. В "Скате" кресла большие, и он не сразу понял, что это мы с Дымком на передних креслах дрыхнем. Ну а как Дымка увидел - чуть не задохнулся от удивленья и радости. Только рот разевает да глазами хлопает. Но нам с Дымком, понятно, сначала не до него было.

А минут через пять мы в флаер вернулись - и надо с Линским что-то делать. По лицу нашего свергнутого президента видно, что лучше его быстрее выгулять - иначе себе дороже выйдет. Развязал я его - и он пулей наружу, даром что жирком оброс килограммов на сорок лишних.

Только Линский наружу, Дымок на меня косится.

- Серж, - говорит тихо. - В данном случае ты поступил правильно, когда связал Олега Львовича. Но прошу тебя, в будущем не делай ничего без меня.

У меня на лице мигом боевой оскал оформился.

- Чего-о? - тяну угрожающе.

Нет, конечно, все я прекрасно понял, куда он клонит. Зря мы с ним двенадцать лет бок о бок прожили, что ли? Дымок к тому ведет, что пусть лучше он будет все решать, а я - делать. Вроде как разделение труда. Но по мне, так это натуральный бунт на корабле.

Но хоть я и состроил гримасу пострашнее, Дымок не смутился. Он меня за двенадцать лет тоже выучил не хуже, чем я его.

- Серж, - говорит значительно так, - я хоть и младше тебя, но тоже имею право голоса, не так ли?

- Дымочек, - говорю ему ласково, - ты этого от Линского нахватался, про демократию и все такое? Хочешь, помогу тебе всю эту блажь из головы вытрясти?

Но это все только, как интелы выражаются, воспитательная работа - чтобы Дымок совсем не зазнался. А вообще-то Дымок парень не промах. Да и разделение труда - не самая паршивая штука, если все с умом делать.

- Ладно, Дымок, - говорю. - Чего еще ты придумал?

Пригибается он ко мне, словно Линский сейчас подслушивать будет, - тот в двадцати метрах галькой скрипит, воду льет да от облегчения постанывает.

- Серж, - шепчет, - давай ты будешь как бы командовать, и к Линскому относиться как бы строго. А я, наоборот, буду к нему хорошо относиться, и как бы просить тебя быть с ним помягче. Только ты меня как бы не будешь слушать...

Это у него все от старинных фильмов. Всякие там злые копы и добрые менты. Он, вроде как, добрый. Ну а я, ясно, злой. Морщусь я, а делать нечего. Назвался груздем, катайся по кузову и не всхлипывай.

А Линский уже обратно лезет - и Дымок давай сразу, будто бы с негодованием:

- Серж! - возмущается. - Зачем ты опять собрался связать Олега Львовича?!

Как раз я-то связывать Линского и не собирался. Одно дело раньше, когда я спать собирался, и совсем другое дело сейчас, когда я в норме. Но раз Дымок так хочет... ладно. Делаю я зверское лицо.

- Сидеть, Дымок! - рявкаю.

Получилось у меня хорошо, натурально так. Дымок притворно надулся, а вот Линский купился. Сразу же в свое кресло забился и даже все помочь мне норовил, пока я его связывал - будто это я на него так рявкнул.

А Дымок все играет, все возмущается.

- Серж, ну зачем ты так... - гундосит как бы несмело. - Не надо... Хотя бы не затягивай веревки так туго, Олегу Львовичу же шестой десяток... простите, Олег Львович...

Я чуть не передумал злодея играть, на Дымка глядя. Нет, не то, чтобы мне душегуба играть западло - просто Линского стало жалко. Теперь-то я знаю, какое мой братишка малолетнее чудовище. И если такое начало, как бы Дымок Линского на всю катушку не использовал...

Жалко господина президента. Но назвался груздем...

Ладно. Затягиваю я веревки потуже и даже кляп Линскому в рот сую, хотя это уже совсем лишнее.

Поднимает Дымок флаер, выводит его аккуратно из-под скалы. А наверху - мать честная! В симуляторах-то все днем происходит, и про звезды я только в школе слышал. А теперь смотрю на них - и такая красота, еще почище облаков будет! А потом из-за скал луна показалась, вообще полный отпад!

··

Ползем мы медленно по каньону над самой землей, на звезды смотрим. Каньон загибается плавно, заползаем мы за поворот...

- Дымок, стой! - я братишку за руку хватаю.

Справа между скал что-то мерцает. Дымок тоже заметил, остановил флаер и к земле опустил.

На правой стороне каньона, в одной из расщелин, огонек горит. Костер кто-то жжет. Дымок с камерами "Ската" повозился, дал увеличение изображение на мониторах - и мне чуть плохо не стало.

Там, возле костра, девчонка сидит. И какая девчонка! Чувствую - башню мне сносит. Хоть девчонка грустная и плакала недавно, но все равно такое лицо... и фигурка - тоже дай бог каждой.

Дымок, хоть и совсем еще малолетка, тоже неровно задышал. До такой степени ему девчонка понравилась, что он только и делает, что глаза от монитора отводит. Типа, даже не замечает... А у самого руки трясутся от волнения, пока он по другим мониторам что-то гоняет.

Не знаю, сколько мы так просидели. Дымок все изображает, что на других мониторах что-то изучает - а сам нет-нет, да на монитор с девчонкой косится. Ну а я только на девчонку смотрю. Влип я, похоже. Тянет меня к девчонке - сил нет. И вообще. Из меня сейчас хоть веревки можно вить, хоть шнурки. Никаких сил нет с собой бороться!

Ладно, делать нечего.

- Ну что, Дымок? - говорю. - Случилось что-то у девушки. Надо узнать, не нужна ли ей помощь.

Косится Дымок на меня как-то странно. Понял, что ли, что рядом со мной ему ничего не светит? Ладно, перебьется... мал еще.

- Подрули к ней, Дымок, - говорю. - Только медленно, чтоб не напугать ненароком.

Поднимает Дымок флаер. Ведет его тихонько в сторону расщелины, а сам все на девчонку косится да по мне глазенками стреляет. Неужели уже ревнует?

- Серж, ты, пожалуйста, осторожнее... - говорит тихо. - Мало ли что...

- Не пугай, Дымок, - говорю. - В скалах не должно быть много зверья.

У нас в качалке тренировались ребята из внешнего периметра. Они много рассказывали, как после войны зверье в джунглях мутировало. Но с этими остряками поди разберись, где правда, где байки, а где просто баки забивают...

Но на всякий случай поправил я станнер за поясом, чтоб удобнее выхватывать. Правда, если ребята не врали, то иголки с химией не против всех мутантов помогают, а некоторых - так и вовсе только раззадоривают. Но тут уж чем богаты. Кроме двух "Коготков" у нас во флаере все равно больше ничего подходящего.

- Я не зверей имею в виду, - Дымок говорит.

И смотрит на меня как-то странно.

Чего это братишка? Намекает, что девчонка может быть подсадной? А вокруг костра затаились пара мужиков с винтовками, и всё это ловушка?

- Чего, Дымок? - говорю. - Опять ай-кью пошаливает? Засада мерещится? Так ты с камерами проверь. Здесь, на сто первом "Скате", много чего должно стоять. Глянь инфракрасными.

- Я уже проверил, Серж, - Дымок говорит. - Засады нет, но... - и замолкает, партизан малолетний.

- Что - но? - спрашиваю, а сам повнимательнее к братишке приглядываюсь.

Неужто Дымок мне специально голову морочит, чтоб у меня на девчонку меньше внимания осталось? Вроде как, стервец малолетний, решил от конкурента избавиться? Распустил я его, ох, распустил...

- Пока мы будем говорить, кто-нибудь может подкрасться, - Дымок говорит и глаза отводит, будто бы смущенно.

Но что-то многовато в его глазенках шаловливых искорок поблескивает...

- Так выстави на "Скате" программу наблюдения! - говорю. - Пусть, если что, сигналит погромче!

- Я уже выставил, Серж, - Дымок говорит. - Но... ты, пожалуйста, все же аккуратнее, потому что...

- Ладно, Дымок! - я его обрываю. Понял уже все. - Кончай баки забивать! Рули к костру лучше.

··

Садимся мы возле костра, прямо перед девчонкой. А она на нас - ноль внимания. Взглядом по флаеру скользнула - и снова в огонь смотрит. Что-то действительно серьезное у нее случилось. Мне ее даже жалко стало.

Нет, вообще-то я не особо чувствительный. Но когда такая девчонка грустит - у меня просто сердце разрывается.

Вылезаем мы из "Ската". Глянул я на девчонку - и все, глаз отвести не могу. Через камеры "Ската", на мониторах - красавица. А вживую - еще лучше. У меня даже язык отнялся.

- Здравствуйте, - Дымок говорит несмело. - Разрешите нам у костра погреться?

- Привет, - она грустно отвечает. - Конечно можно, мальчики.

Мальчики?.. Присмотрелся я к ней внимательнее. Действительно, фигурка у нее сформировавшаяся. Лет двадцать с небольшим. Но мне это без разницы - и не таких клеили. Правда, никогда со мной так не было, чтоб я с первого взгляда почти влюблялся...

А девчонка Дымка разок взглядом смерила, и больше на него не смотрит. Только на меня глядит, даже про костер на время забыла.

Ну, я приободрился. Сообразил, что стою как истукан, сел возле костра, тоже ей глазки строю.

Дымок с ней говорит о чем-то, пыжится изо всех сил. Но девчонка хоть и говорит с ним, а сама всё на меня смотрит. И то ли от костра отсветы у нее в глазах такие, то ли... В общем, я только на нее смотрю, и в разговор особенно не вникаю - не до того.

Так только, в общих чертах улавливаю, что звать ее Евой, а здесь она одна потому, что несчастье у нее. Любимый ее... тут я прослушал, что именно случилось. То ли погиб он, то ли бросил ее... Но, скорее, погиб. Потому как с трудом я себе такого парня представляю, чтобы такую девчонку бросил!

И тут в "Скате" что-то пискнуло. Дымок быстро к флаеру, пощелкал там на пульте, через минуту возвращается - но какой-то подозрительный. Поймал я его за локоток, усадил возле себя.

- Дымок, - шепчу, - что там?

- Кажется, флаер пролетал в нескольких кмах, - шепчет. - Серж, ты осторожнее... - он мне шепчет, а сам всё на Евины коленки смотрит.

И как-то странно смотрит. Больно смело смотрит, глазами не бегает.

Я сразу-то не догадался. Конечно, на гальке голыми коленками сидеть - это на любителя. Но ведь она в горе, вот и не замечает острых камней.

Но чувствую, зудит что-то в голове, словно какая-то заноза - что-то здесь не так! А что именно - сразу не понять.

А Дымок на коленки ее уже насмотрелся.

- Ева, - говорит так вкрадчиво, - а как вы сюда добрались? Где ваш флаер?

И тут до меня дошло. Действительно, как она здесь оказалась? Пешком дойти не могла - туфли на ней с такими шпильками, что носки едва земли касаются. Флаера рядом нет. А привезти ее сюда и бросить одну в таком состоянии... это звери должны быть, а не люди! Но тогда как же она сюда добралась?

А с Евой от вопроса что-то случилось.

Встает она - и как-то странно встает. Такие у нее движения, что у меня рука сама к станнеру потянулась. Вроде бы и все нормально, только пластика у неё - как у накаченного атлета. Но ноги и руки у Евы не мускулистые, даже чуточку худоваты - ну никак не должна она так двигаться!

И это еще что. Под каблуками у нее так скрипит, словно не худенькая девчонка - а тяжелый танк разворачивается!

Дымок тоже вскочил, кричит что-то - только мне уже не до него. Потому что Ева вдруг подобралась - да как прыгнет на меня! Прямо через костер, пять метров в один миг покрыла - пламя с ревом в стороны брызнуло!

Я даже до станнера не успел дотянуться. Только в сторону откатился, а в голове одна мысль: люди так не могут! Еле успел увернуться - спасла меня моя реакция. Другой бы точно не успел ничего сделать.

Ева, красотка психованная, в полете сгруппировалась - и как врежется в гальку, где я только что сидел! Ухнуло не хуже взрыва, а камни в стороны - почище осколков.

Ну, тут уж у меня рефлексы включились. Четыре года на боевых тренажерах, все-таки! Вскочил я на четвереньки, пока Ева не успела перевернуться, и изо всех сил ей по шее врезал. И не ребром ладони, а насмерть - кулаком, во всю силу.

Врезал - и как заору! Я же думал, там шея - а там словно бетонная стена! Пальчики мои только хрустнули, а руку до плеча так дернуло, что от боли не знаю, куда и деться, перед глазами всё в ослепительных искрах утонуло.

··

Секунд через десять перестал я орать и по земле кататься. Дымок из флаера аптечку тащит. Ева лежит рядом с перебитой шеей. И сразу видно, никакая она не девка была. Кожа на шее порвалась, а оттуда кабели разорванные торчат и погнутые стальные пруты в палец толщиной. Вот из-за чего так больно было.

Только Дымок мне обезболивающее вколол - внутри "Ската" взвыло так, словно вот-вот реактор накроется.

- Прости, Серж! - Дымок пищит и быстрее к флаеру.

Глянул на мониторы - и в крик:

- Серж! Серж! Нас окружают! Быстрее внутрь! И андроида тоже!

Наркотик уже подействовал. Боль в руке пропала, а на душе - словно праздник. И рука, и вообще все вокруг сразу стало по... ну, типа, море по колено, даром что правую руку словно через мясорубку пропустили.

Хватаю я андроида лихо - и чуть не падаю. Эта Евочка только с виду хрупкая. А внутри так железом набита, что центнера под три весит, еле от земли ее оторвал. Дотаскиваю кое-как до флаера, забрасываю ее в кресло рядом с Линским.

Только дверь захлопываю - Дымок так стартует, что одни гравы-компенсаторы и спасли. Выскакивает наш "Скат" из расщелины - и вверх, на шести звуках.

Внешние камеры и радар сразу вырубились. На такой скорости воздух вокруг корпуса в плазму превращается, и все электромагнитные детекторы бесполезны. Только по гравидетекторам и можно ориентироваться. А по ним выходит, что три флаера нас в коробочку берут, еще чуть-чуть - и блокируют нас сверху. Потом прижмут к земле, и все...

Но Дымок на штурвал изо всех сил налегает, и преследователи отстают потихоньку - можем и уйти, если повезет!

На шести звуках корпус мигом раскалился. На пульте все мигает и верещит - корпус едва выдерживает. Но Дымок скорости только добавляет. Уж не психанул ли братишка со страху? Хотел я уже у него управление отобрать. Если он и дальше так гнать будет, корпус не выдержит. А когда корпус флаера на такой скорости лопнет, нас с обломков отскребать придется! Встречное давление за пять атмосфер, да еще сколько там тысяч градусов!

Уж лучше сдаться. Сдается мне, это родные ангарские особисты нас выследили. Может, и не будут нас сразу ракетами расстреливать...

Но тут наружные камеры включились, а индикаторы шуметь перестали. Это мы четвертый десяток кмов разменяли, и атмосфера вокруг все реже и реже. А чем реже атмосфера, тем больше предельная скорость, которую корпус может выдержать - плазмы-то вокруг корпуса все меньше становится.

Вместе с камерами и радиопередатчик включился. По стандартным частотам идет вызов в обычной кодировке, и электроника "Ската" автоматически его приняла.

- Эй, щенки малолетние! - хриплый голос из динамиков несется. - Немедленно остановитесь! Иначе открываем огонь!

А мы уже шестой десяток кмов разменяли, и электроника нашего "Ската" преследующие флаеры идентифицировала. Все три - тоже "Скаты", но девяностой модели.

- Жми, Дымок! - кричу. - Жми! В открытом космосе мы от них уйдем! Атмосферы здесь нет, а гравы на нашем "Скате" круче!

Тут и Линский с задних кресел голос подает. Мычит, прямо надрывается. Из-за кляпа ничего не разобрать, но понять его не трудно, тоже советует Дымку поднажать - чего же еще?

А Дымок вдруг сбрасывает скорость.

Совсем. До нуля.

Я так ошалел, что даже управление забыл у него отобрать.

- Ты чего? - только и говорю.

Может, это такое побочное действие у наркотика, только я ни фига не понимаю: зачем Дымок это сделал? Мы же почти ушли от погони! А теперь сами себе приговор подписали. Теперь нас точно либо уничтожат, либо в коробочку возьмут и насильно посадят!

Собрался я отодрать Дымка от штурвала и дальше гнать флаер - вдруг, успеем еще уйти? Но только я к штурвалам дернулся - такое началось...

Внешние камеры снова отрубились, а пульт управления словно с ума сошел - такой гвалт поднялся, что себя не слышно! На индикаторах цветомузыка - похлеще иного стробоскопа, в глазах до головокружения зарябило!

Ракетой нас достало, что ли? Неужели наши особисты решили без долгих расшаркиваний, сразу и насовсем с нами поквитаться?

Только как же они умудрились достать нас ракетой? Не было ракет на радаре, пока тот не вырубился - своими глазами видел! Да и не похоже это на взрыв ракеты. Если бы в наш "Скат" боевая ракета попала - все, не было бы у нас с Дымком уже никаких тревог и переживаний.

А индикаторы все не уймутся. И по ним выходит, корпус флаера за один миг раскалился до пяти тысяч градусов, едва не лопнул. Индикаторы секунд пять мигали и шумели, пока унялись.

- Что это было, Дымок? - наконец выдавливаю.

А Дымок наш флаер уже обратно вниз ведет. Прямо в коробочку к тем трем флаерам, что за нами гнались.

- Спутник с соосной лазерной батареей, - говорит хмуро.

Смотрю я на него тупо - какие еще, на фиг, спутники? Какие, блин, соосные лазерные батареи?! - но братишка только губы поджимает.

- Не успели бы мы вырваться в открытый космос, Серж, - говорит. - Пока эти три флаера подбирались к нам, своими маневрами они привлекли к нам внимание боевых спутников.

Значит, кроме мутировавшего зверья есть еще и какие-то спутники с мощными лазерами? Жизнь налаживается...

- Ну а теперь-то что? - говорю. - Теперь, Дымок, мы точно пропали! Эти флаеры нас в коробочку взяли, и обратно не выпустят! Теперь нам от них никак не уйти!

Что же делать-то?..

И тут братишка такое выдал, что я совсем в осадок выпал.

- А нам, Серж, - говорит спокойненько, - и не нужно.

··

- Губернатор Красноярской зоны Славянской Империи, генерал единых войск его превосходительства принца Даниила Алексеевича, золотоворотничковый Герман Шутемков...

Голос из динамиков, малость запинаясь, всё титулы свои нудно перечисляет. Позади Линский мычит. Но кляп я ему вставил классно, ни словечка не разобрать.

А Дымок на меня как-то странно смотрит. Вдруг взбирается он на кресло с коленками, к Линскому через спинку перегибается.

- Олег Львович, - говорит, - а вам хотелось бы иметь детей?

Линский даже мычать перестал от изумления.

Тогда Дымок ко мне оборачивается.

- Позвольте мне, Сергей Павлович, - говорит торжественно, - представить вам вашего отца.

Ну, все. Точно тронулся братишка!

То, что он мне выкнул, это я еще могу как-то понять - хамит так Дымочек иногда. Но вот про отца... Я даже руку протянул, чтоб ему лоб потрогать. Может, это у него от избытка кислорода жар начался?

Но Дымок уклоняется.

- Да ну тебя, Серж! - фыркает. - Я серьезно, а тебе все шутить бы!

Я сразу-то не понял. Неужели Линский действительно наш отец?..

- Олег Львович, - Дымок говорит Линскому, - вы уж, будьте добры, подыграйте нам.

Тут уж до меня дошло. Никакой нам Линский не отец, конечно. Просто Дымок предлагает разыграть этого золотоворотничкового генерала Шутемкова.

Не пойму только, зачем? Ну да ладно, это потом можно выяснить. Все равно у меня-то вообще никаких идей, что нам теперь делать. А на безрыбье и рак - подводная лодка. Пусть пока Дымок покомандует, раз у него хоть какой-то план есть.

- Привет, папаша! - говорю Линскому. Кляп у него вытаскиваю. - Развязать тебя, что ли?

А генерал со своими титулами уже разобрался, к делу перешел.

- А теперь, щенки, - рычит, - приказываю вам немедленно передать управление вашим флаером моему бортовому компьютеру!

Но Дымок только ухмыляется и гарнитуру напяливает.

- Господин генерал! - говорит в микрофон нагло. - Боюсь, мы не передадим управление флаером на ваш комп. Более того, обращаю ваше внимание на недопустимость подобных действий. Ваше неадекватное поведение грозит дипломатическим скандалом с самыми серьезными последствиями для вашей губернии и Славянской Империи вообще.

- Че? - из динамиков тупо раздается.

И минуты полторы больше ни звука. Видно, попался Дымку генерал дипломатически неподкованный.

- Дымок, ты нормально соображаешь? - я шепчу. - Они же нас уничтожить могут!

Тут и Линский ожил:

- Господа! - говорит нервно. - Надеюсь, вы понимаете, что делаете? Дело в том, что господин Шутемков - генерал только по стандартам Славянской Империи, а...

- Да знаем мы, Олег Львович, - Дымок от него отмахивается и ко мне оборачивается. - Если бы эти славяне хотели просто уничтожить нас, то уже уничтожили бы. Но они хотят вернуть своего андроида. А ещё им нужен наш флаер.

Ага... Получается, костер и прелестный андроид - вовсе не случайность была? Вот о чем Дымок меня предупреждал.

- Господа военные, генерал Шутемков! - говорит Дымок в микрофон. - Предлагаю уладить данное недоразумение без взаимных претензий. В качестве жеста доброй воли мы безвозмездно отдаем вам остатки вашего андроида.

- А... а вы кто? - из динамиков несется неуверенно.

- Я сын президента Ангарска, со мной мой старший брат и отец.

- Какого-какого президента? - генерал переспрашивает подозрительно.

- Новоизбранного президента Ангарска, господина Линского Олега Львовича, - Дымок чеканит.

- Ах да, у вас же выборы должны были быть... - генерал бормочет задумчиво. - А что со старым? - вдруг спохватывается.

Линский как про старого президента услышал, сразу Дымку гримасы строит - что-то объяснить срочно хочет. Но Дымок только морщится и отмахивается.

- Вы его в следующей партии товара увидите, господин генерал, - говорит в микрофон спокойненько. - Сами и спросите.

Тут все, кроме Дымка, зависли - и генерал, и я, и даже Линский.

Генерал от слов Дымка завис - не приспособлены его войсковые мозги к быстрой обработке нестандартных прерываний. Я - вообще уже что-то понимать перестал. А Линский не ожидал, что Дымок ещё что-то понимает.

- Так договор в силе остается? - генерал наконец говорит очумело.

- Ждем вас, господин генерал, возле костра, - Дымок в микрофон ухмыляется.

Руки на штурвал кладет - и вниз стартует, пижон малолетний! Как ни в чем не бывало! Будто не гнался только что этот генерал за нами на трех боевых флаерах!


3. Воротнички верности.


Пока мы вниз спускались, успел я Дымка малость попытать. Оказывается, наш Ангарск далеко не единственный крупный город на Земле, и даже не самый цивилизованный. Я об этом раньше как-то не задумывался. Готовился себе помаленьку на офицера внешнего периметра, и голову всякими глупостями не забивал - на фига оно надо? Есть цивилизованная жизнь на поверхности, нету жизни на поверхности... меня-то это каким боком?

А теперь вот припекло. Хотел подробнее расспросить, что да как - но не успел. Сели мы уже, не до разговоров стало.

Приземлились там же, откуда взлетали, возле догорающего костра. Рядом три их славянских флаера плюхаются. Глянул я на эти чудеса техники - и своим глазам не поверил. Все три флаера обшарпанные и побитые до неприличия. Если они и внутри такие, то я бы на таких флаерах летать не рискнул. Как же славянские генералы на них летают?

И тут я самих славян увидел.

- Дымок, - шепчу очумело, - ты уверен, что это военные под командованием генерала, а не бандиты, дорвавшиеся до боевых флаеров?

- К сожалению, Серж, одно другого не исключает, - Дымок говорит.

Плохо это, конечно, что мы к бандитам в руки попали. Но не совсем. Раз Дымок философствует, значит, нормально ситуацию оценивает - в смысле, могло быть и хуже.

А военные эти откровенно на бандитов смахивают. Косухи из плохо выделанной кожи, сапожки узкие со стальными носками, а на шеях - вообще цветные ожерелья в два пальца толщиной, словно дорогие ошейники.

Высыпали славяне из своих девяностых "Скатов", человек десять, станнеры выхватывают - и к нам. Хорошенькое начало мирных переговоров...

- Где наш андроид? - орут. - Что вы с нашей девочкой сделали?

Да ничего такого мы с ней не сделали. Протискиваюсь я на задние сиденья, открываю дверцу и выталкиваю их Евочку трехцентнеровую наружу. Ухнула она на гальку, словно бетонная плита - только каменная крошка в стороны брызнула.

Выходит вперед один славянин, с позолоченным ошейником и звездастыми погонами, прямо на косуху прикрученными. Это и есть их золотоворотничковый генерал Шутемков, что ли? Склоняется он над Евочкой, на перебитую шею глянул - и словно осунулся.

- Эй вы, нейтральные, так вас и так! - от души говорит. - Что вы с моей девочкой сделали, чтоб вас туда и вот оттуда?!

Еще лучше...

Славяне-то все свои станнеры на нас нацеливают - и еще не известно, какая в их иглах начинка. Сдается мне, что боевая. Ох, и влипли мы!

Кошусь на братишку - что дальше-то? Но Дымок пока не дергается. А пора бы! Ребята генерала уже с предохранителя свои станнеры снимают.

Но генерал к андроиду присмотрелся, погнутые стальные пруты пальцем поколупал - и вроде, полегчало ему.

- Черт с вами, нейтральные, - говорит хмуро. - Слава императору, ничего серьезного, только кабели порвались да стержни погнулись. Одного не пойму. Чем вы ее так отделали?

Показываю я ему свою руку. Наркотик боль притупил, но без слез смотреть на свою руку не могу - жалко! От пальцев до запястья ее словно через мясорубку пропустили...

- Эй! - генерал на меня орет. - Кончай мне свою руку совать, мундир испачкаешь! Я спрашиваю, чем вы ее так?

- Не ори, генерал, - говорю. - Я тебе показываю, чем.

Уставился он на меня, как рак на котелок с кипятком.

- Кончай прикалываться, паря! - говорит. - Не мог ты ее так рукой. У нее же стержни несущие в палец! Из сверхпрочной стали!

- Мне чего, - говорю, - повторить?

Сбавил генерал обороты.

- Допустим, - говорит спокойнее, даже улыбаться пытается. - Но как ты к ней подкрался? У нее же реакция в полтора раза лечше стандартной человеческой!

Вот значит как. Прав был Дымок, действительно ловушка это была. А Евочка должна была нас прибить, чтобы наш "Скат" генералу достался. И если бы не моя реакция, лучшая во всем Ангарске...

А ведь это генерал эту ловушку устроил! Так чего же я перед ним еще и оправдываюсь?!

- Запала она на меня, генерал, - говорю зло. - А я ей попользовался, да и того... чтоб она от несчастной любви не мучилась.

Уставился генерал на меня ошалело. Потом смекнул, что шучу я.

··

Ходят славяне над своим вырубленным андроидом, ржут да языками цокают. Генерал вокруг нашего новенького "Ската" крутится, и даже по обводам его легонько пинает от избытка зависти - разве что слюни не пускает.

Линский тут же среагировал и нас с Дымком в сторону оттаскивает.

- Господа! - говорит тревожно. - Пока ваш блеф удался, но в любой момент генерал может связаться с Ангарском и узнать, что у власти по-прежнему старый президент...

Говорит, а сам все ко мне обращается, как к старшему. Мне даже смешно стало.

Нет, ситуация-то хуже некуда. Та еще ситуевина, если честно - но ведь в самом деле смешно!

- Папаша! - я его обрываю. - Ты к Дымку лучше обращайся, это он у нас за отчетность отвечает.

Оглядел нас Линский по очереди, внимательно так, и на Дымка переключился.

- Дмитрий Павлович, - говорит уважительно - это Дымку-то! - Позвольте узнать, что вы...

Но Дымок только губы поджимает.

- Олег Львович, мы же с вами договорились: Олеговичи мы! - говорит обиженно. - А насчет старого президента я все помню. Не волнуйтесь, мы с Сержем что-нибудь придумаем.

А к нам уже славянский генерал спешит.

- Слушай, господин президент! - Линского по плечу хлопает. - У вас в Ангарске новеньких сто первых "Скатов" - пруд пруди. А у нас новые только девяностые бывают. Может, продашь мне своего пластинчато-жаберного?

Все, думаю, плакал наш "Скатик". Не сможет Линский с таким парнем спорить.

Но рановато я на нашего президента рукой махнул. Линский под стать Дымку оказался, не зря братишка его из города забрал.

- Видите ли, господин генерал... - говорит наш свежеиспеченный папаша со смущенной улыбочкой. - Этот флаер я подарил моему сынишке Диме.

И Дымка по голове треплет, словно любящий отец. Дымок напрягся - но пришлось стерпеть. Не до ущемленного самолюбия пока.

- Теперь флаером распоряжается Дима, - Линский говорит. - Если его уговорите - флаер ваш.

Прибалдел генерал от таких слов. Никак, купился и поверил, что в самом деле могут так в нашем Ангарске сто первыми "Скатами" разбрасываться. Смерил он Дымка взглядом - и склабиться заискивающе.

- Ну что, Димон, - говорит слащаво, - махнемся?

Посмотрел Дымок на генерала, по мне глазами стрельнул...

- А что у вас есть? - спрашивает.

Что же он делает, стервец?! Теперь генерал от нашего флаера точно не отстанет!

А генерал как Дымка услышал - сразу глазками заблестел.

- О! - палец поднимает. - Вот это речь не мальчика, но мужа! Эй, президент! - к Линскому оборачивается. - Не хотите у меня погостить?

Ну, Линскому делать нечего. От такого гостеприимства откажешься, как же! Всю жизнь потом жалеть будешь - тем более, что долгой она после этого не будет... Кивнул Линский, будто согласен, даже радость попытался изобразить.

··

Грузимся мы по флаерам и за генералом летим.

А я все никак не пойму - зачем Дымок это сделал? Вроде, можно было бы от генерала отделаться... попытаться, по крайней мере.

- Дымок, - говорю, - на фига ты все это затеял? Если ты наш флаер генералу отдашь, мы же всего лишимся! Флаер - это наш последний шанс выжить! Чего ты задумал?

Но Дымок только фыркает и подбородок повыше задирает.

- Вы, Сегей Павлович, - говорит мне спесиво, - очень мнительны, и видите то, чего нет.

Я, ясно, потихоньку выпадаю в осадок. Я же собственными ушами слышал, как он согласился с генералом флаером махнуться!

А Дымок все не уймется.

- Вместо того, - говорит с умным видом, - чтобы спорить с хулиганом из-за сигареты, рискуя жизнью, проще сделаться его хорошим знакомым и пообещать целую пачку. И тут же, на приятельских правах, самому стрельнуть у него пару сигарет.

Тут я сообразил, куда он гнет. Любит Дымок всякие сравнения, хлебом не корми - но я его уже навострился с русского на доступный переводить. Понимать братишку надо в том смысле, что вместо того, чтобы сразу отказывать генералу и ссориться с ним из-за этого, Дымок решил прикинуться, что готов махнуться нашим флаером с генералом. А теперь, когда генералу кажется, что ему сделали одолжение, он будет стараться всячески нам угодить - а мы на этом сыграем и по полной программе воспользуемся.

То есть это Дымок так планирует. Думает, он тут самый умный. Я-то знаю, что по долгам иногда приходиться платить, даже если не собирался...

- Ну-ну, Дымочек, - говорю. - Ты уже один бычок на халяву получил, а? Про комп этот гребаный, из-за которого все началось, не забыл еще?!

Но Дымок не обижается. И дальше свое гнет упрямо.

- Я, Серж, про комп не забыл, - говорит. - А вот ты про свою руку, кажется, запамятовал.

Тут Дымок в самую точку попал. Наркотик, который он мне из аптечки вколол, действовать уже перестает. И оказывается, убивать свою любовь с первого взгляда своими же руками не только трудно, но и больно. Руку дергает от плеча до самых кончиков пальцев. Ну, то есть до того места, где эти кончики раньше были - пока я их в кашу не разбил. И это только начало... Еще минут пятнадцать, а потом остатки наркотика в крови разложатся, и я от боли на стенку полезу.

··

Хорошо, мы до генеральской резиденции быстро долетели.

Правда, не очень понятно, куда именно. Под звездами да под тонким серпиком луны много не разглядишь. Видно только, что вокруг холмы громоздятся, а в одной из расщелин вход в туннель мерцает.

Хотя какой это туннель - так, одно название. Совсем неглубоко мы спустились, метров на пятьдесят, не больше - и сразу улица начинается. Ни шлюза, ничего! Да и сама улица - узкая, невысокая. Освещение какое-то странное... Вроде, и лампы часто развешаны, вроде, и яркие они - даже глаза режут. Но свету от них словно не хватает - это спектр освещения паршиво подобран. Настолько отвратно, будто о подборе спектра здесь вообще не слыхивали.

А когда глаза к этому дурацкому свету привыкли, присмотрелся я к их городку внимательнее... Может, и правда о подборе спектра здесь не слыхивали? Не до того им, похоже - трубопроводы на потолке ржавые, у кабелей изоляция изодрана... А уж как люди одеты! У нас на краю города и то лучше!

Только Дымок флаер посадил, мы еще даже из флаера вылезти не успели - а генерал Шутемков уже тут как тут.

- Добро пожаловать в наш крупнейший западный форпост! - говорит гордо.

Хотел я ему ухмыльнуться - ну, что вроде как заценил шутку. Но генерал не прикалывается, на полном серьезе гордится своим крупнейшим форпостом... похоже, в этой их Славянской Империи самое лучшее длинна названий и пышность титулов.

А я-то уж губу раскатывать начал, собрался в имперскую армию податься... Нет, рановато я решил оседать, еще поискать придется.

А генерал на нас уже ноль внимания - на наш флаер переключился. Крутится вокруг нашего "Ската", своим техникам команды раздает - почистить, осмотреть, охрану выставить - словно флаер уже его собственный!

Как бы не пришлось нам с флаером расстаться. Дымок что хочет может думать, но генерал в наш "Скатик" уже двумя клешнями вцепился.

Смотрел Дымок на ритуальные танцы генерала, смотрел - и вдруг говорит, как бы невзначай:

- Серж, как твоя рука?

Генерал, конечно, услышал. Ещё бы он не услышал! На косяк спорю, Дымок только для генеральских ушей это и спрашивал! А хотел бы меня спросить, говорил бы шепотом. Ну и пришлось генералу радушного хозяина из себя строить. Засуетился он, какого-то человека позвал.

- Собери руку моему гостю, - приказывает. - Ну и вообще, что там еще полагается... И если что не так - пеняй на себя, интел! Роботам отдам!

Я сразу-то не въехал. Не слышал еще, чтобы так пугали - роботами. Наверно, просто странная приговорка? Мало ли в жизни странного...

Но на человека присказка впечатление произвела. Повел он меня по улице, а сам не то что дорогу показывает - щенком вокруг меня крутится, в глаза заглядывает и чуть ли не задом наперед идет, чтобы ко мне, не дай бог, спиной не оказаться.

Сначала мне приятно было себя шишкой чувствовать, но потом противно стало. Интелу этому лет пятьдесят, и по лицу видно - настоящий интел, профессор какой или еще кто стоящий. Да и по имперским меркам тоже не последний человек - на шее у него толстенное ожерелье.

- Слышь, док! - говорю. - Будет тебе щенком прикидываться! Веди меня лучше быстрее в кабинет, а то я сам лучше всякой собаки стану. Так от боли взвою, что мало не покажется, весь город перебужу!

Полегчало доку малость. Покосился он на меня признательно - и дурака валять перестал.

··

Приводит меня в медицинский кабинет, усаживает. Вкалывает что-то такое, что я руку вообще чувствовать перестал, а в голову словно ваты набили.

И начинает мою руку собирать по полной программе. Для начала взял у меня образцы тканей, поместил в чаны размножаться. Потом промыл руку, антисептиком спрыснул, и начинает кости буквально по кусочкам собирать.

Вообще-то я парень не пугливый, и крови не боюсь. Но рана серьезная. В кисти все кости перебиты, из кровавой каши только острые осколки торчат. А док как начинает мою руку резать и потрошить - словно крысиную тушку препарирует!

Тут уж я не выдержал. Распотрошить-то мою руку док распотрошит. Но крушить не строить...

- Док, - говорю тревожно, - а вы руку-то мне собрать сможете?

Косится он на меня обиженно.

- Через неделю, - говорит, - лучше старой будет. Я, молодой человек, в Абакане лучшим хирургом был.

Может, и был. Только мне это ничего не говорит. Если Абакан - такая же глухомань, как этот задрипанный городишко, с канализационной трубой вместо центральной улицы - то быть лучшим хирургом там немудрено.

И вот тут-то я по-настоящему испугался. А что, если...

- Док! - у меня даже голос задрожал. - Абакан - это так это место называется?

Смотрит док на меня как-то странно, на шею косится - и глазами хлопает удивленно.

- Простите, - говорит, - а где ваш воротничок, молодой человек? Вы что, новенький здесь?

- Что значит новенький? - я не понял.

Но он что-то сообразил уже.

- Нет, - говорит. - Эта база - Заярск. А вы, молодой человек, сами-то откуда, разрешите узнать?

- Из Ангарска, - говорю.

- Неужели и Ангарск решил вступить в Империю? - док грустно вздыхает, и даже руками двигать перестает. - А Иркутск?

А я откуда знаю?

И вообще - какое мне сейчас до этого дело? Мне мою руку жалко! Вот она меня сейчас действительно волнует!

- Нет, док, - говорю с честным лицом. - Вроде, не собираемся. И Иркутск тоже не собирается.

Хотел бы я еще знать, где этот Иркутск находится...

- Слава богу! - док говорит.

Да хоть Аллаху! Я на его руки кошусь - не замер ли совсем?

Повезло. Угадал я с ответом. Пошустрее стал док руками двигать.

Работает он быстро - но руку еще собирать и собирать, а от болеутоляющего в голове черт знает что. Мысли - как снулые мухи в луже мазута. Ничего не соображаю.

Ну я и заснул, чтоб отвлечься.

··

Пару часов промучался - всё какие-то кошмары в голову лезут. Ужас, а не сны!

Глаза открываю - док все еще с моей рукой возится. Сам усталый, лицо опухшее, под глазами круги.

Рука мне, конечно, дорога как память - но и совесть у меня пока еще не совсем атрофировалась.

- Док, - говорю, - вы бы передохнули.

Вздрагивает он - словно не отдохнуть я ему предложил, а пощечину ни с того ни с сего отвесил.

- Не разрешено, молодой человек, - глаза поднимает затравленно. - Хозяин приказал привести в порядок вашу руку. Пока не сделаю, отдыхать не имею права.

Ну и порядочки здесь...

- А если, док, - говорю, - он тебе скажет сутками напролет работать? Тогда что? На стимуляторы подсядешь, но всё выполнишь?

Но он только еще затравленнее на меня косится.

- Нехорошо это, молодой человек, так над старшими издеваться, - бормочет обиженно.

А потом достает из кармана машинку для инъекций, в шею себе вкалывает - и опять за работу. Я машинку взял, на ампулу в ней глянул - и офигел. Там и вправду сильный стимулятор!

Ну и городок! Что же здесь за порядочки, если хирурги на стимуляторах сидят? Нет, точно не стоит здесь оседать!

А док мою руку уже собрал. Накладывает кожу, которую в чанах вырастил, подшивает кое-где, подклеивает, заворачивает все это биобинтами и в пластик закатывает.

- Вот! - говорит довольно. - Через неделю снимете пластик, и рука будет лучше старой. У вас было два неправильно сросшихся перелома, так я вам исправил.

- Док, вы... - от души начинаю.

Начал - да и замолчал. Непривычно мне людей благодарить. В родном Ангарске такая нужда не часто возникала - особенно в том секторе, где мы с Дымком жили. Вот нужные слова и потерялись где-то по дороге.

Тут я, конечно, сосредоточился, напрягся, чтобы их отыскать - да не успел.

··

Как вдруг завоет!

Док шарахнулся, чуть шкаф со склянками не уронил. Я еще раньше на ногах оказался - рефлексы, все-таки! Не зря я их четыре года на боевых тренажерах оттачивал!

А сирена все не смолкает - бьет по ушам, прямо в голову вгрызается своим визгом. И это через закрытую дверь так грохочет. А что в коридоре творится!

Док сразу из кабинета, я за ним.

В коридорах гам, толчея, да еще освещение тревожно мигает - ничего не разобрать. Все горожане суетятся, бегут куда-то - я сразу дока в толпе потерял.

Вспомнил, как сюда шел, да и помчался к выходу на поверхность. А там, на стоянке флаеров, натуральный муравейник: горожане, военные, крики, мегафон командами гавкает... да еще сирены над всем этим надрываются.

Едва наш "Скат" отыскал. Дымок с Линским тоже подбегают. Затаскиваю я Дымка внутрь "Ската", чтоб сирена по ушам не била.

- Дымок! - кричу. - Что происходит?!

- Тревога, Серж!

Объяснил, блин! Будто я сам не знаю, что это тревога! Мне другое надо знать - отчего? Реактор где-то внутри накрылся, или на город кто-то напал? Но допрашивать некогда, генеральский флаер уже к туннелю выруливает - и наружу. За ним еще десяток девяностых и восьмидесятых "Скатов".

- Давай-ка за ними, Дымок! - я братишку к штурвалу подталкиваю.

Может, в школе этого и не преподают, но тут и без особых талантов нетрудно сообразить: что бы ни случилось, а безопаснее всего всегда там, где начальство.

··

Поднимаемся мы, вылетаем на поверхность - а там такая красота!

Восход.

Полнеба в облаках - каких только нет. И пушистые, и волнистые, и как растрепанные нити... А какие цвета! Пурпурные, алые, медные, золотые... У меня от восторга дух перехватило.

Внизу не хуже. Джунгли сочно-зеленые. От холмов на зелени голубоватые тени. А из вершин холмов боевые башни выдвигаются - стройные, ажурные, на стальных балках солнце играет. Ну просто прелесть!

Одного не пойму - из-за чего весь переполох? После Конфликта много разных мутантов появилось - но не для них же боевые башни готовят? В нашей качалке ребята, что внешний периметр охраняют, языки полноценно тренировали - но даже в откровенном гоне я не слышал, чтобы против мутировавшего зверья нужны были реактивные снаряды и боевые лазеры...

Летим мы за имперскими флаерами.

Холмов под нами все меньше, а джунгли все гуще. И на горизонте среди зелени блестит что-то. Глянул я на экраны внимательнее - и чуть дышать не разучился.

Потом сообразил - это всё мне просто мерещится. Пока док руку мне собирал, каких только наркотиков не вколол. Вот я и галлюцинирую. Ну не может такого быть!

Но Дымок тоже сопит испуганно, и Линский из-за спины чертыхается...

··

Тревога не из-за диких зверей была. Перед нами, кмах в десяти, через джунгли боевые роботы маршируют.

Парни в качалке рассказывали, что на внешнем периметре боевые роботы случаются. Но даже в байках никогда не было, чтоб за раз больше двух роботов! А перед нами - целый отряд. Цепью, аккуратненько через шестьдесят метров, маршируют на холмы полсотни роботов. Да еще сверху вертушки их сопровождают. А в трех кмах позади - еще одна цепь роботов. А за второй третья, еще с полсотни...

Но особенно рассматривать уже некогда - бой начался.

Имперские флаеры высоту набирают. Над первой цепью промчались - и резко высоту сбрасывают. И давай вертушки сбивать ракетами! А позади нас, на холмах, боевые башни вступили в бой. С двух сторон огненные дуги протянулись - это реактивные снаряды на наступающих роботов посыпались. Ударили по джунглям - и словно огненный водопад на джунгли обрушился. Еще две башни лазеры включают: заколыхались в воздухе две ослепительно-голубые нити - и давай вертушки потрошить.

Тут и рация оживает - генерал просто надрывается.

- Димон! - орет. - Куда прешь! Хочешь мой флаер испортить? А ну брысь отсюда!

И вовремя он нас предупредил. Только Дымок флаер поднять успел, тут же настоящая заварушка началась.

Вражеские вертолеты от имперских флаеров уходить даже не пытаются, вообще на них внимания не обращают - и все вперед рвутся, к боевым башням в холмах. А вот на башни вертушки ракет не жалеют - залп за залпом выплевывают. Воздух сотнями дымных нитей наполнился - словно гигантская паутина все небо опутала.

Тут и роботы подключились. Но они-то не на башни, а на имперские флаеры внимание обратили. Да еще как! Сначала роботы в первой цепи только в стороны прыгали, из-под обстрела боевых башен уходя. А потом вдруг - раз! Все пятьдесят роботов по флаерам залп, каждый по две ракеты!

Ракеты у них маленькие и на химтопливе, вроде бы пустячные. И такие ускорения, как флаеры на гравах, ракеты эти выдавать не могут. Но когда на флаер со всех сторон под два десятка ракет несется - тут и мог бы уйти, да некуда.

Два девяностых ската разрывы ракет несильно задели, а с одним восьмидесятым почти прямое попадание случилось - и реактор у него вразнос пошел. Нехило шарахнуло, под сотню килотонн - ярче солнца полыхнуло.

Остатки вертолетов взрывной волной пораскидало, флаеры кое-как выдержали.

А роботам, что по земле наступают, хоть бы что - почти все еще целые. Вертолеты до взрыва флаера здорово успели холмы посыпать ракетами, и обе артиллерийские башни из строя уже вывели. Одой башне с лазером тоже досталось, она обратно в холм уползла. Вторая башня с лазером еще работает, но от нее никакого толку - от ракет и реактивных снарядов в воздухе столько пыли и дыма, что лазерный луч еще за пару кмов до роботов напрочь затухает, совершенно бесполезен.

А роботы перегруппировались - и снова на холмы маршируют. Тут еще вторая цепь роботов по зазевавшемуся флаеру залп дала и почти достала...

- Дымок! - говорю. - Или давай имперцам помогать, или рвем когти! Если так пойдет, то через час эти роботы в холмы прорвутся и весь славный имперский форпост на кирпичики разнесут!

Генерал словно мои мысли читает.

- Эй, Димон! - орет по рации. - Если у вас есть ядерные боеголовки, прибереги их пока, еще пригодятся! И держись подальше, в бой не лезь!

Лучше бы он за своими флаерами присматривал! Им это нужнее - уже вторая машина чуть не накрылась. А мы о себе как-нибудь сами позаботимся. Не люблю, когда кто-то за меня что-то решает, да еще и объяснить не соизволит. А уж когда от этого моя жизнь зависит...

- Дымок, - говорю, - чего он задумал?

Но Дымок только на мониторы кивает - и быстрее наш флаер в сторону уводит. Некогда уже объяснять.

Один имперский флаер забирается повыше, чтобы роботы своими ракетами его не достали, проскакивает на четырех звуках над всеми тремя цепями, и в паре кмов за последней цепью роботов идет вниз.

От расстройства я даже прицокивать начал. Генерал что, решил обойти роботов сзади - когда те на полной скорости к холмам маршируют?! Если это и есть его обещанный маневр, то недооценил я этого Шутемкова... через полчаса роботы ворвутся в город, а не через час!

А флаер тот к земле снизился, завис - и что-то не спешит подниматься. Снова рация оживает. Снова генерал по общей волне надрывается, но на этот раз уже не нам.

- Эй, железяки кремниевые! - кричит. - Позади вас человек, у которого от страха адреналин из ушей лезет! Не хотите поразвлечься?

Это он что, с роботами разговаривает, что ли?.. Точно псих!

А флаер уже поднимается и обратную дугу делает. Наводит Дымок камеры нашего "Ската" туда, где флаер садился, дает увеличение - и... там, в джунглях, в самом деле человек в легкой боевой броне остался! И ни оружия у него, ничего!

Ну натуральный псих этот генерал...

А третья цепь роботов генерала словно услышала - и даже поняла. Разворачивается - и назад. Все пятьдесят с лишним болванок к тому человеку наперегонки несутся!

Ничего не понимаю. Только в монитор смотрю тупо, и ни одной мыслишки.

А роботы человека окружают, кольцо вокруг него сжимают - и открывают шквальный огонь. На каждом роботе кроме ракетниц по паре крупнокалиберных пулеметов стоит, и когда они все вместе из них ударили, человек тот в облаке щепок и сбитой листвы утонул. Зеленый вихрь взвился в небо, словно торнадо, а сотни дорожек от трассирующих пуль - словно лучи солнца вокруг него вспыхивают.

И тут над всем этим проносится девяностый "Скат" на шести звуках - и что-то сбрасывает. Роботы так спешили человека окружить, что флаер этот прозевали. Только теперь заметили. Половина роботов выпустили по флаеру по ракете - но слишком поздно. Все ракеты ушли вдогонку, и ни одна его не догнала - флаер-то на гравах, а ракеты на химтопливе.

Пара ракет ушли к бомбе, которую флаер сбросил - но тоже не успели, термоядерный заряд раньше сработал.

Тут уж по-настоящему полыхнуло. Огненный шар почти на километр вздулся, а взрыв такой - что джунгли вокруг эпицентра лучше папиросной бумаги вспыхнули. Взрывная волна даже до нас докатилась. Внутренние гравы-компенсаторы толчки внутри "Ската" погасили, но сам флаер забултыхало в воздухе, как мотылька в вентиляторе - изображение на камерах так запрыгало, что в глазах замельтешило.

А я буквально завис...

В горле ком, в голове полная неразбериха... Ведь тот человек, которого в джунглях высадили как приманку для роботов - он ведь должен был знать, чем все закончится. Знал, что пятьдесят роботов за ним пойдут. И то, что свои же потом прямо на него мегатонну сбросят, тоже знал. И все равно не струсил, пожертвовал собой...

А генерал уже свой трюк повторяет. Опять человека высаживает, теперь уже позади второй цепи роботов, опять по рации об этом объявляет - и все в точности повторяется. Снова взрыв, снова наш флаер в воздухе мотает - и уже второй цепи роботов как ни бывало, одни оплавленные тушки среди пылающих джунглей от неё и остались...

Смотрю я на все это - и глазам поверить не могу. И не в том даже дело, что генерал уже третьего человека высаживает возле роботов, словно овцу на алтарь.

Самое удивительное, роботы генералу словно подыгрывают. Не знаю уж, что за программы в из электронных мозгах загружены, только и дураку ясно: если бы роботы всеми тремя цепями атаковали холмы, то прорвались бы в городок и легко его уничтожили. А тех людей, что в джунглях остались, можно было бы и потом найти и добить... Да и что такое три человека по сравнению с городом на пару тысяч человек? Странное у роботов управление...

После четвертого взрыва от трех цепей только десяток роботов и осталось, да и те почти все поврежденные. До холмов они кое-как домаршировали - но там их уже двести человек с гранатометами и плазменниками встречают. Тут уж, понятно, у роботов ни одного шанса не было.

··

Даже не помню, как мы в городок возвратились.

Всё никак у меня из головы не выходит, как те четверо ради спасения своей базы так собой пожертвовали. Получается, это все же армия, а не бандиты... Бандиты на подвиг не способны.

От избытка чувств я это, наверно, вслух сказал - потому что Дымок откликнулся.

- Ты ошибаешься, Серж, - говорит мне хмуро, глаза пряча.

Не стал я с ним спорить. Не о чем тут спорить. Жаль, что братишка этого не понимает...

Вылезаю из флаера - а к нам уже Шутемков несется. Хотел я ему сказать, что ребята его настоящие герои, раз так собой жертвуют. Ну и вообще...

Но только я рот открываю...

Генерал на нас - ноль внимания. Это он не к нам - это он к нашему флаеру так несся. Осматривает генерал наш "Скатик" тревожно - нет ли каких повреждений?

Повреждений нет. Я думал, он хоть теперь о своих ребятах, так собой пожертвовавших, вспомнит - но генерал только лыбится облегченно.

Словно никакого боя не было. Будто не потерял генерал в бою флаер со всем экипажом, будто не было тех четверых, решившихся на самое святое самопожертвование!

Я обомлел.

А генерал ещё радостнее лыбится.

- Хорошую победу надо доблестно отметить, - говорит довольно. - Прошу обедать! У нас здесь такие вина и травка, что вам в вашем Ангарске даже не снились!

Ну, насчет вина - не знаю, не увлекаюсь. А вот насчет травки генерал явно заблуждается... Но сейчас мне не до травки и даже не до обеда, хоть уже больше суток, как мы с Дымком ничего не жевали. При чем здесь все это сейчас?!

Гляжу я на его генеральское рыло радостное - и не могу понять: как же он, сволочь, может сейчас об обеде и травке думать?!

А генерал всё вокруг нашего флаера крутится и за руку меня схватить норовит, чтобы тащить обедать. И всё скалится радостно, шуточками сыплет...

Вот тут-то я голову и потерял. Чуть не врезал этому гаду! Только и удержало, что правая рука в пластик закатана. Пока соображал, что бить надо левой, остыл немного.

Выдавливаю я улыбочку кое-как, Линского к генералу подталкиваю.

- Вы идите, - говорю им, - а мы с Дымком чуть позже. Напугался братишка во время боя, успокоить его надо.

И во флаер быстрее ныряю, чтобы генеральскую рожу не видеть.

··

Про Дымка я, конечно, наплел - ни фига братишка не испугался. А вот поговорить мне с ним действительно надо. Именно потому и надо, что ничему-то Дымок не удивляется.

Сграбастываю я его за грудки для большей доходчивости.

- Ну-ка колись, братишка! - говорю.

- Серж! Серж! - Дымок ручками всплескивает. - Я как раз собирался всё рассказать тебе!

Наверняка врет, что собирался. Хотел бы рассказать - нашел бы время. Но сейчас-то он мне в любом случае всё выложит. Потому что сейчас уже я этого хочу!

- Вот и ладненько, Дымочек, - говорю. - Для начала скажи-ка, откуда ты все знаешь?

Строит Дымок невинное лицо - но меня-то ему не провести. Пришлось раскалываться.

Пока братишка по сети родного Ангарска ползал, он не только старинные файлы читал. Другие интересы у него были. Ручки-то шаловливые, все им неймется. Вот и набрел Дымок на вход в локальную сеть одной нашей государственной службы - СВИ. Служба Внешнего Изучения. Название не врет. Эта СВИ - вроде свища между нашим Ангарском и остальной Землей. Изучает, что твориться вне нашего города.

- Что-то я, Дымок, - говорю, - ни разу об этом свище не слышал.

Пожимает Дымок плечами.

- Ничего удивительного, Серж, - говорит в своей выпендрежной манере. - В нашем городе о существовании этой службы знают не более ста человек. Только президент и те, кто имеют к СВИ непосредственное отношение.

- А ты-то о ней как узнал, Дымок? - говорю. - Сеть сетью, но там же защиты всякие, пароли...

Жмурится Дымок от удовольствия - и начинает перья распускать. С компами он как рыба в воде.

- Если бы ты, Серж, - щебечет вкрадчиво так, - уделял больше времени не только развитию физических способностей и рефлексов, но и более интеллектуальным вещам, в частности, больше изучал сеть...

В общем, хамить начинает. Того и гляди, сейчас опять начнет - совершенно невзначай, ясное дело! - свое ай-кью поминать, которое у него больше ста шестидесяти на целых двадцать пунктов.

- Дымок! - обрываю. А сам за грудки его встряхиваю тихонько, чтоб он не очень-то хвост распускал. - Если бы я меньше времени уделял качалке и тренажерам, ты бы сейчас обживал угол в бараке на поверхности!

Я, конечно, не думал, что Дымок после моих слов особенно смутится. Как же! Знаю я его... Но он, поросенок малолетний, вообще ни в одном глазу!

- Вы опять заблуждаетесь, Сегей Павлович, - выдает мне.

Ну, тут он меня задел. Хоть и привык я к тому, что палец ему в рот не клади - по локоть он ваш палец откусит, и даже не поперхнется! - но это уж слишком!

- Чего?! - натурально из себя я вышел. - А как бы ты с теми двумя особистами справился?! Они бы тебя живо заарканили и на поверхность отволокли! Забыл?!

Сбавляет Дымок обороты малость.

- Ты меня не так понял, Серж, - говорит уже нормально. - Я хотел сказать, что те, кого в нашем городе осуждают на работы на поверхности, на самом деле там не живут. Это только в общих городских новостях так сообщают.

- А где же они живут? - говорю.

А сам только и делаю, что глазами хлопаю. Куда же им, осужденным, деваться-то, в самом деле?

- По приказу нашего президента, - Дымок говорит, - специальный отдел СВИ отправляет осужденных в Империю, чтобы она не трогала наш город.

Вот оно как... Теперь я врубился, о каком-таком товаре Дымок генералу говорил, когда он за нами гнался. Вот что мы в Империю поставляем. Ну и паскудство... Понятно, почему об этой СВИ сотня человек на весь Ангарск знает!

Но черт с ним, с этим свищом и президентом Тяпкиным, в конце концов! Мне пока другое важнее.

Что-то никак у меня не стыкуется всё то, что я об Империи узнал. То обычные имперцы жертвуют собой почище героев из старинных видеоагиток - то их же, славянские, генералы ведут себя как натуральные бандиты! Да еще чужих осужденных зачем-то покупают! Да и не покупают, а в качестве дани берут... И что-то сомневаюсь я, чтобы они жаждали наших заключенных своими полноценными согражданами сделать!

И не очень-то одно с другим стыкуется. Вообще никак не стыкуется, если честно. Совсем я запутался.

Ну да это поправимо. Что я, своего братишку не знаю, что ли? Если Дымок до чего дорвался, то всё - пока по винтикам не разберет, не успокоится. С крутым интелом наша мамаша нагуляла братишку, не иначе... На что угодно спорю: архив этого СВИ Дымок распотрошил не хуже, чем патологоанатом безвременно скончавшегося миллионера.

- Дымок, - говорю. - Раз ты по файлам этого свища копался, должен был еще чего-то нарыть, а?.. Что-то у меня не стыкуется: Империя эта славянская, это банда отморозков - или цивильная страна?

И конечно, я угадал.

Уж это-то Дымок знал.

··

Ожерелья, которые на всех имперцах надеты - сами-то имперцы их воротничками кличут, - вовсе не украшения. Самые натуральные ошейники это! А толстые они такие потому, что в ошейники эти чего только ни набито: и взрывчатка, и радиопередатчик, и процессор, и оптоволоконные кольца с лазерами...

Все так сделано, что на голом энтузиазме ошейник не снять. Если попытаться открыть электронный замок ошейника без смартины с нужными кодами, то взрывчатка в ошейнике детонирует - взломать замок невозможно. Попробуешь ошейник распилить - упрешься в одно из трех оптоволоконных колец, проходящих внутри. Если такое кольцо перерезать, то прервется лазерный импульс, который по нему бегает - и взрывчатка в ошейнике опять же долбанет. Прежде чем ошейник и эти кольца распиливать, надо сначала электронику детонатора отключить. Но детонатор вделан между этих трех колец, прижатых одно к другому - и чтобы к детонатору добраться, какое-то из этих колец обязательно надо перерезать. Заколдованный круг. Серьезная техника нужна, чтобы ошейники снимать. Ну, или сматрина с нужными кодами - но она только у хозяина. И просто так он ее не отдаст, конечно...

И вот эти ошейники - самая основа Империи. И вся она такая - помесь рабства с современными технологиями.

Все люди, что живут в городке под холмами - да и во всей Красноярской зоне тоже, - принадлежат генералу Шутемкову и носят его ошейники. Раз в сутки генерал на каждый ошейник посылает радиосигналы со специальными кодами, и электроника ошейников их принимает. А если кто-то хоть пикнет против него или попытается сбежать - Шутемков просто не пошлет на его ошейник нужных сигналов. Без такого сигнала человек в ошейнике только до конца суток и жилец - а в полночь будет мозгами раскидывать. То есть в буквальном смысле будет мозгами раскидывать - потому что если электроника ошейника не получит подтверждения благонадежности, она включит детонатор. Конечно, если Шутемкова доведут, он не только в конце суток, а в любой момент может на ошейник провинившегося сигнал на подрыв послать. А снять ошейник без полного набора кодов - которые только на смартинах у Шутемкова и есть, - невозможно. Так что все городские жители у генерала в рабстве.

Но и сам Шутемков тоже ошейник носит. Он ведь не свободный человек, а всего лишь вассал императора. Оттого-то, что он прямой вассал императора, "воротничок" у него и позолоченный - чтоб видно было, что он не погулять вышел, а с самим императором ручкается. Хотя ручкается, конечно, тоже относительно. Император генералом точно так же понукает, как сам генерал своими рабами. Такая уж у них в Империи вертикаль власти.

А те, кого генерал высаживал во время боя в джунглях, как приманку для роботов, потому и на "самопожертвование" так легко шли - потому что никакое оно не самопожертвование на самом деле. Никакого выбора у них все равно не было. Да и не спрашивал их некто, конечно. Заблажишь или начнешь сопротивляться - тут же пристрелят. Даже если сбежишь, только до конца суток и жилец.

Так и настигают имперцев благородные порывы души - по приказу хозяина. Не поддашься порыву - помрешь сразу. Поддашься - еще минут пять поживешь, да и погибнешь вроде как героем. Вот такое у них в Империи самопожертвование - с полной гарантией.

··

После всего этого я натурально в осадок выпал. Сижу только да в пульт перед собой гляжу тупо.

Видел я старинные фильмы, где такие ошейники на заключенных надевали, чтобы они из тюрем не сбегали. Еще однажды Дымок мне старинный файл пересказывал, так там ошейники на президентов вешали, чтоб они о народных чаяниях больше думали и о государственном благополучии активнее пеклись.

Но так, чтобы один самый главный на всех людей такие ошейники надел, словно хозяин на собачьей ферме...

У меня даже пальцы разжались от удивления. Ну а Дымок, не будь дураком, тут же этим и воспользовался. Выскальзывает из моей руки - и сразу из флаера.

- Прости, Серж, - бормочет. - Но у меня со вчерашней ночи во рту маковой росинки не было! - и только я его и видел, как он дверцей флаера хлопнул.

А я сижу, и потихоньку все услышанное в голове раскладываю. Не сразу после такого в себя придешь!

Выходит, хоть и кислорода в воздухе у нас в Ангарске пятнадцать процентов, и президент полный подлец, и перевороты у нас, и заключенных в Империю продаем, - но по сравнению с этой самой Империей... По сравнению с ней даже наш Ангарск вроде рая небесного получается!


4. Дымок зарывается.


За обедом я малость отошел.

У меня вообще аппетит хороший, а у генерала Шутемкова такой стол... Да еще и голодные мы с Дымком. Не ели с тех пор, как в новостях итоги выборов узнали - уже больше суток. Так что первые полчаса я только на еду внимание обращал. Уж если о чем и думал, так только о том, из чего они такую прелесть делают.

Но когда желудок набил и дело до травки дошло, тут я притормозил. Вокруг Шутемков и его ребята уже вдрызг пьяные, в воздухе от травки такой дым - хоть сам не кури. Девки какие-то появились. Немножко задрипанные, но некоторые еще очень даже ничего...

Все это замечательно, конечно. Но пора и честь знать - уж очень меня проняло устройство имперской вертикали власти. Пора сваливать отсюда, пока генерал не узнал, что в Ангарске у власти старый президент остался. Или просто от хорошего настроения не решил нас с Дымком приватизировать. А то ведь наденет на нас свои ошейники - и привет, до конца дней придется в рабстве ходить.

Так что я только разочек затянулся - и больше ни-ни. Дымок тоже не курит. Он травку вообще на дух не переносит. Говорит, на мозги плохо влияет. Ну, это его личные заморочки.

Выбираюсь я тихонько из-за стола, оттаскиваю Дымка в сторонку.

- Дымок, - говорю. - Пора грести отсюда.

- Я тоже так думаю, Серж, - Дымок кивает. И тут же хмурится: - Но есть небольшая трудность. Боюсь, генерал Шутемков не отпустит нас просто так, ему очень понравился наш флаер.

- Ну и в чем проблема? - я ухмыляюсь. - По мне, так прощаться с этой бандой рабовладельцев не обязательно. Ты пока посиди здесь, а я схожу гляну, что здесь да как.

··

Выбираюсь я из ресторана тихонько, иду к выходу на поверхность.

Дохожу до стоянки. Глядь - возле нашего флаера трое местных вояк топчутся. Обнаглел Шутемков! Решил, что флаер уже его! Смартину еще не получил, а свою охрану уже выставил!

Проблемка.

Хотя...

Охрана-то та еще. Вояки славянские от остальных горожан только отвязным видом да станнерами на поясах отличаются. Ни формы особенной, ни легкой брони - все трое в косухах, вместо погон на плечах звездастые заклепки. Сами вообще легкую травку смолят - это на посту-то!

Может, рискнуть? "Коготь", что мне от наших особистов достался, дальнобойным станнером считается. И стреляю я не в пример многим. Но... не с закатанной в пластик правой рукой. Могу, конечно, и с левой руки - но тут уже полной гарантии нет. Их трое, все-таки. Да и еще кто-то может поблизости оказаться.

Паршиво...

Возвращаюсь я в ресторан. Отлавливаю Дымка, снова в сторонку оттаскиваю.

- Тут какое дело, братишка... - говорю. - Под охраной наш "Скатик". Но рискнуть можно. Если не шуметь и пошевеливаться, шансы есть.

Обрадовался Дымок - но тут же сник.

- Не хочется оставлять Линского здесь... - глаза отводит.

Блин... и откуда он, интересно, этого нахватался? Бюрократы нашего сектора чего только не делали, чтоб особо жалостливых сирот в Ангарске не вырастало! Неужели это я братишку испортил?..

- Жалко его здесь бросать, - Дымок бормочет, глаз не поднимая. - Вдруг еще пригодится?

Я аж воздухом поперхнулся. Ничего себе переход! Ни фига себе, какое чудовище я вырастил! Или он прикалывается?

Но в любом случае марку держать надо.

- Это другой разговор, Дымочек, - говорю на всякий случай.

А потом глянул на Линского - и закачался.

Он же, сволочь, все выборы трубил, что не то, что травкой не балуется - ни капли спиртного за всю жизнь не выпил! А тут за полчаса так нажрался, что еле на стуле сидит! Видно, всю предвыборную компанию кое-как держался, чтобы журналисты из "Вектора" не прознали. А тут дорвался наконец...

Но хоть он и сволочь, а все же наша сволочь. Родная сволочь, ангарская. А тут его мигом обломают и в рабом сделают. Действительно жалко его здесь бросать. Жалко, но...

Но нам-то с Дымком что делать? С ним за компанию оставаться?

- Нет, Дымок, - говорю. - Кончай сопли жевать! Во-первых, он тебе не папаша. А во-вторых, ты глянь, в каком он виде! С ним мы точно не прорвемся.

Говорю, а сам себя последним подлецом чувствую. Вроде и правильно всё говорю. Но как-то это... Дымок, видно, тоже между логикой и этой, как ее... этикой выбирает.

Задумался братишка.

- Есть выход, Серж, - наконец говорит неуверенно. - Только...

- Что - только? - говорю.

А сам Дымка внимательнее разглядываю. Мне его самодеятельность и так уже дорого встала! Хорошие у братишки идеи, конечно. Но к каждой идее такое "только" прилагается - что мама не горюй! Я из-за этих "только" уже родного города лишился, руку об робота разбил и в компанию к рабовладельцам вляпался! Всё, хватит с меня его "только"!

- Только мне нужны антидоты от алкоголя и этой гадости, которую они курят, - Дымок говорит.

Сказал - и сразу к столу, где Линский с Шутемковым болтают. Не собирается Дымок больше со мной советоваться, всё по-своему решил сделать, стервец малолетний... Сообразил я это - да поздно уже. Раньше надо было его по рукам бить.

А может, еще в Ангарске надо было пороть чаще... Да только теперь-то что? Если сейчас Дымка от стола силой оттащить, Шутемков быстро заподозрит, что дело нечисто.

Ладно, умник доморощенный! Потом я с тобой разделаюсь...

··

Иду я в квартирку, где док мне руку собирал. Док как меня увидел - белее монитора на тринадцати тысячах стал.

- Что-то... не так?.. с рукой?.. - от испуга еле слова выговаривает.

- Да нет, док, все нормально, - я говорю. - Вот, спасибо пришел сказать.

Я думал, ему приятно будет. А он - в угол забился, и смотрит на меня оттуда испуганно, словно я его бить пришел. Потом как хлопнет себя по лбу!

- Ох, простите! - говорит устало. - Простите старика, я же здесь уже два года, от нормального общения отвык, а вы-то новенькие здесь... да и без воротничков пока...

Улыбается он. И не заискивающе, как раньше - а от души. Лицо хоть и усталое, а словно помолодело. Морщины будто разгладились, глаза словно изнутри озарились.

Смотрю я на него - и как-то странно мне. Словно виноват я перед ним. Мы-то с Дымком сбежим отсюда, тьфу-тьфу, а он здесь так и останется.

А тут я еще вспомнил, как Шутемков его пугал, что роботам отдаст... Тогда-то я этого не понял. Зато сейчас, после боя с дикими роботами, по полной программе прочувствовал это самопожертвование с гарантией...

Линский - черт с ним, в конце концов. Обычный политикан. Может, чуть-чуть честнее прочих - ну так чуть-чуть не в счет. Если кого мне и жалко по-настоящему - так этого дока. А в Империи таких, поди, еще многие тысячи...

Но сейчас-то я все равно ничем ему помочь не могу. А увеличивать эти тысячи еще на парочку - не за наш с Дымком счет, будьте добры!

- Док, я вам правда очень благодарен, - говорю смущенно. - Заодно уж, если не трудно, не дадите чего-нибудь от травки и алкоголя?

··

Выдает он мне две пластинки таблеток, иду я обратно в ресторан. Дымок меня заметил, мой настрой отсканировал - и сразу начал, что задумал.

Крутился он, крутился возле стола, где Линский с генералом расселись. Потом пристраивается рядом с Линским, и давай его за руку теребить.

- Папочка! Папочка! - канючит, словно маменькин сынок. - А когда мы к императору полетим?

А Линский уже до того обкуренный, что ни фига не соображает. В таком состоянии, что не то, что Дымку подыграть не может - вообще слова с трудом понимает.

- А мы, сын... очек... - еле по слогам выговаривает, придурочно хихикая, - мы что, к имп... ратру... собирались?

- Собирались! - Дымок говорит обиженно. - Ты мне обещал!

- Ну, надо так надо, - Линский пожимает плечами.

А сам все хихикает и за новой сигареткой тянется. После предвыборного воздержания никак остановиться не может.

Но тут Шутемков влезает.

- Эй, Димон! - говорит. Генерал тоже обкуренный, и слова не лучше нашего "папаши" выговаривает - но что-то еще соображает. - А как же наш уговор? Сначала флаером давай махнемся! Что ты за него хочешь?

Опаньки...

Что теперь? Попал Дымок со своей пачкой сигарет, как тогда с новым компьютером!

Но Дымок удар держит, не теряется. Делает он большие глаза - и давай ресницами хлопать, оскорбленную невинность из себя строя:

- Так мы же, когда будем возвращаться в Ангарск, к вам еще раз залетим, специально чтобы поменяться!

Тут уже и Линский что-то смекнул, стал Дымку подыгрывать.

- Герман, ну ты даешь! - говорит. Это они с генералом уже не то, что на брудершафт выпили, вообще до кровного братства докурились. - Мы же, мать-перемать, не можем к императору как последние бомжи явиться! Сам понимаешь! Президент я али нет?

- Типа, на понтах? - Шутемков ухмыляется.

Подмигивает Линскому, будто все понимает и согласен - а сам на Дымка косится подозрительно. И видно, сомнение его берет. Хоть и туповат генерал и обкурен, но... неужели что-то заподозрил?

И точно.

- Ну, тогда давайте и я с вами махну к императору, - генерал ухмыляется. - Вроде почетного эскорта!

Сглотнул я.

Вот теперь - точно все. Зарылся Дымок по самую маковку. От Шутемкова не избавился, а теперь мы еще и в самый центр Империи вляпаемся, прямо к императору! А он, поди, зверь еще почище генерала. Иначе как бы он дорвался до самого жирного куска в этой Империи? Уж он-то в два счета просечет, что Линский им всем голову морочит, и никакой он не президент. То есть, может, формально он и президент - но вовсе не реальный правитель... Только оправдываться мы уже в ошейниках будем. Ох, и влипли...

Но рановато я отчаялся. Дымок и такой поворот ожидал.

- Здорово! - говорит, дурачком прикидываясь. - Вместе веселее!

И мне подмигивает...

Я уже ничего не понимаю.

Чего он подмигивает? Неужели дает понять, что его план удался? Что-то мне не верится... Или все дело в том, что я ещё не все из Дымка выпытал - потому и выхода не вижу?

Ладно. Сейчас до флаера доберемся - и уж там я оторвусь! Покажу этому умнику переделанному, как над братом измываться!

··

Вываливаемся мы всей толпой из ресторана, к стоянке бредем. Ребята Шутемкова буянят тихонько, ну да оно и понятно. Дымок им все планы раскурочил и весь кайф обломал. Они же с девками собирались развлекаться, а теперь к императору тащиться должны!

Но хоть и буянят, а Шутемкова слушаются беспрекословно. Ни один налево не подался, все до стоянки добрели.

Затаскиваю я Линского в наш "Скат", сую ему по паре таблеток, что док дал. Но господин президент до такой степени обкуренный, что ему эти таблетки - как мертвому припарки. На бок завалился и храпит счастливо.

Генеральские парни еще малость побуянили, но по флаерам рассосались.

Первым генерал стартует, следом Дымок наш флаер поднимает. За нами еще три восьмидесятых "Ската" увязались.

Вылетаем мы из туннеля, поднимаемся.

Из-под земли вырвались, но от генерала нам пока не уйти. Попробуешь уйти, так его четыре флаера нас быстро в коробочку возьмут! К земле прижмут, посадят насильно... Сообразят, в чем дело, и тут уж без всяких вежливостей наш флаер отберут.

А может, вообще плюнет генерал на наш флаер - и прикажет нас сразу ракетами атаковать. Генеральский флаер прямо перед нами идет, еще три имперских флаера позади нас, вертикальным треугольником. Если все вместе нас атакуют, как раз в сферу ракетами и возьмут. И тут хоть обычный самолет, хоть флаер на раскрутейших гравах - а все одно, быть вам облачком плазмы...

Но особенно погоревать я не успел. Не успели мы и сотни кмов пройти, как справа звено самолетов проявилось, под две дюжины - и сразу к нам. На пары делятся, окружать начинают...

Опять дикие роботы?!

Я даже растерялся.

- Дымок! - братишку в бок пихаю. - Это что, тоже дикие роботы?

- Угу, - Дымок грустно кивает.

По рации уже генерал бушует.

- Димон, не рыпайся! - надрывается. - Сиди на одном месте! А мы пока с этими птичками разберемся!

Ну, выбор у нас не велик... Вверх - там боевые лазеры диких роботов нас поджарят. Внизу земля. А вокруг эти самолеты.

Сбрасывает Дымок скорость, повис наш "Скатик" неподвижно. А имперские флаеры в стороны расходятся и давай с птичками развлекаться.

По сравнению с флаером самолет - хуже ощипанной курицы перед ястребом. Флаер, в отличие от самолета, на гравах, и может почти любые ускорения выдавать, лишь бы скорость за шесть звуков особенно не переваливала - иначе корпус, хоть он и из керамики, не выдержит и сгорит. И от любой ракеты на химтопливе флаер легко уходит. Главное, чтобы шесть ракет в сферу не взяли.

А самолет и на скорость ограничение имеет, и на ускорение. У него и крылышки могут отвалиться, и двигатель не все потянет - не от реактора питается. Так что в близком бою самолет против флаера не жилец.

Вокруг нас форменное избиение начинается. Минуты не прошло, а генеральские флаеры уже три птички сняли.

Но самолеты не отступают! Все атакуют настырно и пытаются флаеры в сферы брать, ракетами так и сыплют. Флаеры от этих ракет уходят, да еще и свои веерами пускают. Ракет в воздухе - не меряно, траектории путаются, дымные следы от них - как огромный клубок шерсти.

Самолеты чего только не выделывают, чтобы от атак флаеров уходить - и бочки крутят, и петли. Разве что скорость резко не сбрасывают - против флаера это чистое самоубийство. Но флаерам - так хоть обратные иммельманы, все одно. На хвост садятся, и ракетой. Следующему на хвост, и ракетой.

Через десять минут бой кончился. Все птички вниз ушли, в штопоре или по кускам, а из флаеров только один задело, да и то не сильно.

··

Я пока на это смотрел, утренний бой вспомнил. Прикинул кое-чего - и опять у меня что-то не складывается. Никакой цельной картины происходящего, как интелы выражаются.

Про диких роботов я и раньше слышал, когда в академию на офицера внешнего периметра готовился.

Внешний периметр - так у нас технические потроха города называются: водопровод, воздуховоды, энергосеть, канализация. Часть этих потрохов выходит на поверхность, и в те отсеки частенько забредает всякое мутировавшее зверье из джунглей, а иногда и дикие роботы.

Ребята из внешнего периметра сами толком не знают, откуда эти дикие роботы берутся. Я думал, это старые вражеские роботы - те, что во время Конфликта уцелели и до сих пор не развалились. Гуляют по земле, цели выискивают, вот иногда и в туннели над нашим городом забредают.

Но теперь-то вижу - больно много этих роботов. И боезапас у них не кончается, и старыми они совсем не кажутся - наоборот, словно только с завода. Так откуда же их столько?!

Может, братишка знает? Смотрю - он уже снова в свой комп уткнулся. Во дает!

- Дымок! - зову. - Говоришь, ты в архивах СВИ копался. Не в курсе, откуда вообще эти дикие роботы берутся?

- Откуда-то из Северной Америки, - Дымок говорит.

Объяснил, блин!

- А точнее?

- Я сам хотел бы это узнать, - Дымок говорит. - Но в файлах СВИ нет точной информации.

- Ну ладно. А почему эти дикие роботы так странно воюют? Почему флаеров и ядерно-термоядерного не используют? И почему там, у холмов, на одного человека сразу целую цепь разворачивали? Тупость какая-то!

Дымок плечами пожимает.

- Есть множество гипотез, Серж, - начинает в своей выпендрежной манере.

Опять умничать собрался?..

Но тут Дымок выражение моего лица отсканировал, и без всяких подсказок с русского на доступный быстренько переводит.

- Мне кажется, сейчас никто не знает этого точно, - говорит. - Достоверно известно только то, что дикие роботы идут с севера и пытаются истребить всех людей, которых обнаруживают. Еще известно, что роботы не используют ни химическое оружие, ни боевые вирусы, ни ядерное оружие, ни ядерную энергетику вообще.

Еще лучше...

То есть кое-что Дымок объяснил, но...

Если нет ядерной энергетики, то ясно, почему нет флаеров. Чтобы вкачать в гравы энергии столько, сколько нужно для нормального полета, без ядерного реактора не обойтись. Так что если не хочешь использовать реакторы, про флаеры можно забыть. Но без флаеров - это же все воздушные бои проигрываешь с полной гарантией! Да и чем диким роботам не угодила ядерная энергия?

- А кто этим роботам такие дурацкие программы писал? - говорю. - Чьи они вообще, эти роботы?

- Простите, Сергей Павлович, - Дымок говорит очень вежливо. - Я вам разве не сказал, что в файлах СВИ этой информации нет?

Стервец малолетний... Это он только говорит, что "ах, простите-простите!" А у самого глазенки-то блестят. Повадился он надо мной издеваться, даром что я ему старший брат! Подраспустил я его, подраспустил...

А братишка все не уймется.

- Видимо, я непонятно выразился, Сергей Павлович? - говорит ужасно вежливо - а уж до чего ядовито! - Прошу вас простить меня великодушно за мою косноязычность и неумение доступно объясниться со столь...

- Дымок!!! - рычу. - Хочешь в ухо?! Говорят, это здорово от косноязычия помогает! И от словесного поноса тоже! Ну-ка выкладывай, что узнал!

- Грубый ты, Серж, - Дымок говорит.

Подбородок повыше вскидывает - и отворачивается. Ну прямо оскорбленная невинность! Пытается обиженным прикидываться - но я-то его насквозь вижу. Это он просто от меня побыстрее отвязаться хочет, чтобы снова в свой комп уткнуться.

- Кончай выпендриваться, Дымок, - говорю мирно. - Давай рассказывай.

Пришлось ему раскалываться.

··

Сто с лишним лет назад случился Конфликт. Что именно это было, сейчас уже никто не знает. Понятно, что очередная мировая заварушка. Но кто, с кем, как и из-за чего - поди разберись. Да и какая разница? Теперь-то всё равно ничего не исправить...

Но наворотили тогда много чего.

Во-первых, была большая война. И боевые вирусы были, и ядерно-термоядерная. Из-за этого на поверхности кое-где теперь такая радиация, что зимой не холодно, а все джунгли уродливыми мутантами заполонены.

Во-вторых, на соседнем континенте, в Северной Америке, что-то странное случилось. И через северный полюс повалили оттуда на наш континент полчища боевых роботов. Переправляются через океан, высаживаются на континент - и давай уцелевших людей вырезать. Мы у себя в Ангарске об этом не очень-то волнуемся - но только потому, что нам очень крупно повезло. Дикие роботы до нас просто не доходят - Ангарск в самом центре континента. А на краях континента, особенно на севере, люди с дикими роботами постоянно дерутся. И те два боя, что мы с Дымком уже видели - так, мелочи, крошки торта... А ведь мы на север, к краю континента, совсем чуть-чуть сдвинулись! И уже сколько роботов! А на самом краю континента роботов пруд пруди, не продохнуть от них. Бои каждый час идут...

Там, где военных заводов не было или во время Конфликта их разрушили, роботы всех вырезали. От родины индийцев одна память осталась, от родины китайцев немногим больше. В Южной Америке, в Австралии и Океании тоже ни одного человека не осталось. Что творится в Северной Америке, где дикие роботы разводятся, вообще никто не знает - после Конфликта туда никто не совался. Но сомнительно, чтобы там хоть кто-то кроме роботов уцелел...

В Евразии заводы кое-где уцелели, и вокруг них люди выжили. Вот и образовались вокруг уцелевших фабрик и военных баз подземные города. Только поодиночке городам на краях континента все равно не выжить, пришлось им в новые государства сбиваться.

От Европы до Сибири - Славянская Империя. Вообще-то основная часть ее народа - потомки бывших европейцев. А название из-за того, что всю власть в Империи московские русские к рукам прибрали. Против них, диких и наглых, цивилизованные европейцы детским садом оказались. Так с тех пор все в Империи и идет, как у бандитов, - даже вертикаль власти ошейниковая.

На Дальнем Востоке все наоборот получилось. Китайцы, которые туда до Конфликта переселились, обрусели, но не до конца. Оказались цивилизованнее тамошних коренных русских - но все-таки круче европейцев. От наездов московских русских отбились, и вместе с остатками китайских городов создали Конфедерацию.

Если Дымку верить, то в Конфедерации и лучше, и хуже, чем в Империи. С одной стороны, правительство в Конфедерации хорошее. Рабства в Конфедерации и в помине нет. Своих преступников они ни Империи не отдают, ни на поверхности не гноят. В каждом городе демократия и свой президент. Так что правители Конфедерации замечательные даже по сравнению с нашим Тяпкиным. А уж рядом с императором - так вообще белые и пушистые, как новорожденные ангелочки.

Но из-за того, что рабства у них нет - от этого же конфедералам и труднее. Тот трюк, который генерал проделывал, чтобы за одного человека сразу целую цепь диких роботов одним ядерным ударом сжечь, у конфедералов не проходит - мораль им не позволяет людей заставлять так собой жертвовать. А действительных добровольцев, понятно, в нужных количествах не напасешься. Да и не принято у них это. Вот и приходится конфедералам воевать с дикими роботами честно, и потери у них гораздо больше, чем у имперцев.

По сравнению с этим в городах вроде нашего Ангарска, расположенных в центре континента, между Империей и Конфедерацией, почти рай - диких роботов за нас другие бьют. Я вот шестнадцать с лишним годков прожил, а про диких роботов только краем уха и слышал.

И вступать в Империю или в Конфедерацию нам, понятно, никакого резона. Конечно, Конфедерация предлагает в нее вступить, но наш Тяпкин отказывается, а завоевать конфедералы нас не могут - опять им их чистоплюйская мораль мешает. Империя на нас тоже с интересом поглядывает, но пока мы от нее откупаемся тем, что своих заключенных имперцам отдаем. Наш Ангарск и еще десяток подобных городов так и называются - нейтральными территориями.

Есть еще колония на луне - там до Конфликта была научная станция. Конфликт станции не коснулся, дикие роботы до луны пока не добрались, а сами ученые оказались настоящими интелами, и разборки между собой устраивать не стали, хоть и были из самых разных стран. Так что колония до сих пор живет и процветает. Их на луне мало, живут они хорошо - у них даже остается время ещё и о людях на Земле беспокоиться. Это именно они после Конфликта помогли Конфедерации образоваться. Селениты и сейчас с Конфедерацией какие-то отношения поддерживают, советами помогают...

··

Дымок долго рассказывал. Линский начал в себя приходить - таблетки все же подействовали. Хихикать придурочно наш президент перестал, глаза открыл - и в глаза его уже почти осмысленное выражение появилось.

Даже прислушивается, вроде бы.

И точно. Пригибается господин президент к передним креслам, чтобы к нам быть ближе. Кашляет тихонько, внимание привлекая.

- Дмитрий... Олегович, - к Дымку вкрадчиво обращается, даже про новое отчество не забыл. - Позвольте узнать, каким это образом вы так хорошо ориентируетесь в обстановке? Откуда у вас эта информация?

Дымок на Линского глянул - и вижу, гордость из братишки так и прет. Краснеет Дымок от удовольствия лучше вареного рака. А потом тупит глаза притворно.

- Оттуда же, откуда и у вас, Олег Львович, - говорит скромненько так.

Линский отпал. Не только ментально - а во всех смыслах. Челюсть у него от удивления отвалилась, сам он обратно в кресло плюхнулся.

- Но... но... позвольте, как же это? - тупо повторяет и только глазами хлопает.

А я никак не врублюсь, в чем дело.

- Дымок, - шепчу, - так он что, тоже неплохой хакер?..

- Нет, Серж, - Дымок говорит. - Олег Львович до последнего времени был директором СВИ.

Вот тут уже я отпал, еще лучше Линского.

Вокруг Дымка всегда так - то один глазами хлопает удивленно, то другой челюсть рукой придерживает. Умеет братишка удивлять! Еще лучше, чем по клавиатуре стучит.

Это что же получается? Если Линский был директором СВИ, то... выходит, наших осужденных в Империю по его приказу посылали?! Но тогда этот Линский - сволочь не хуже нашего президента! Зачем же Дымок его спасает?!

Оборачиваюсь я к Линскому. Он глаза мои увидел - и в кресло начинает вжиматься, словно под обивку решил просочиться. Смекнул, о чем я думаю.

Но тут Дымок вмешивается.

- Серж, Серж! - говорит поспешно. - Пока ты не выбросил нашего новоприобретенного отца из флаера, позволь тебе заметить, что конфликт между Тяпкиным и Олегом Львовичем как раз и произошел из-за различных взглядов на отношения с Империей.

Это он на то намекает, что Линский хотел прекратить выдавать наших осужденных имперцам - так, что ли?

- Ладно, папаша, - цежу Линскому сквозь зубы. - Поживи еще.

К Дымку поворачиваюсь.

- И что же он предлагал президенту Тяпкину?

- Олег Львович хотел, чтобы наш Ангарск вступил в Конфедерацию, - Дымок говорит.

Вот как... пришлось мне подумать.

··

Вообще-то думать мне непривычно, и никакой сноровки в этом деле у меня нет. Я же на офицера внешнего периметра готовился, а ему на фига мозговая сноровка? Только начальство раздражать! Так что долго я всё это обмозговывал. Дымок опять в свой комп уткнулся, Линский о чем-то своем задумался, так что никто мне в моем трудном деле не мешал.

Кое-что я для себя все-таки решил. Лучшее место, куда можно податься - это Конфедерация. Там тебе и цивилизация, и честное правительство, и даже карьера военного светит. Жаль, что сразу после нашего бегства из города я всего этого не знал. Заставил бы Дымка сразу туда лететь, и в генеральские лапы мы не вляпались бы. А теперь приходится к императору тащиться...

Именно тащиться - наш "Скат" вслед за генеральским флаером идет на полутора звуках. Вообще-то это дурдом, тащиться на флаере с такой скоростью, да еще в плотных слоях атмосферы. Именно здесь у флаеров ограничение на скорость. При больших скоростях в плотных слоях атмосферы нехилое сопротивление возникает, а это лишние траты урана в реакторе. Да и корпус раскаляется неслабо, а он тоже не вечный.

Гравы-то у флаера для чего? Подняться на триста кмов флаеру раз плюнуть. А там уж от атмосферы одни ошметки, и лететь можно с любой скоростью. Чего хочешь делай, лишь бы в реакторе урана хватило, чтоб энергию в гравы качать. За полчаса в любую точку Земли можно попасть.

- Дымок, а чего мы так тащимся? - я братишку пихаю. - Чего бы нам не подняться повыше, да и махнуть над атмосферой?

Он, вроде, что-то о каких-то соосных лазерных батареях лепетал, когда мы от костра удирали? Тогда выяснять было некогда, а сейчас самое время.

- Дымок!

Но Дымок только по клавишам быстрее стучит и мычит раздраженно - типа, чтоб от него отстали. Занят он, видите ли.

Ходить бы Дымку с опухшим ухом, но Линский его спас.

- Сергей... Олегович, - меня окликает. - Дело в том, что над Землей на геостационарных орбитах висят мощные боевые лазеры, управляемые дикими роботами. Поэтому за пределами плотных слоев атмосферы долго находиться небезопасно, в любой момент вас могут заметить и уничтожить. В нижней же части атмосферы луч лазера сильно поглощается и рассеивается, теряется фокусировка. Хотя лазеры работают спаренными соосными батареями, и ведут стрельбу последовательно, пробивая атмосферу все глубже и глубже, но...

Ну, это-то я и сам могу сообразить, даром, что ли, все детство на компе в симуляторы проиграл? Знаю я про эти батареи. Только не знал, что над Землей их столько болтается... Выходит, дикие роботы все заполонили - даже за пределы атмосферы выбрались!

Пришлось в мои планы поправочку внести.

Военная карьера в Конфедерации может, конечно, оказаться крутой... А может и внезапно оборваться - дикие роботы вовсе не подарочек. Но гибнуть я пока не собираюсь. Даже героически. Рановато мне как-то... Поосторожнее надо со стремлением в войска конфедералов!

С другой стороны, а лучше-то что? Все равно никаких альтернатив... По крайней мере, пока всех диких роботов не перебьют. Но это еще вопрос, кто кого уделает, мы диких роботов - или они нас...

В любом случае, до Конфедерации и карьеры военного еще добраться надо - а пока нам с Дымком только Империя и ошейники светят. Делать надо что-то, выпутываться как-то. И побыстрее! Пока от нас хоть что-то ещё зависит.

А Дымок, тоже мне, нашел занятие! В компе своем новом копается. Выбрал, блин, время, чтоб любимые файлы перечитать!

Видно, перенервничал братишка от последних происшествий. Вот и ударился в эскапизм, как интелы выражаются. Без посторонней помощи идеи генерировать не собирается. Пора все в свои руки брать.

Но начал я с Линского.

- Папаша! - говорю. - Есть полезные идеи?

- Только общая стратегия, Олег Львович, - он вежливо отвечает. - Лучше всего для нас будет, я думаю, попытаться добраться до Конфедерации. Вот только как это сделать, я пока не вижу возможностей. Потому что, по всей видимости, генерал Шутемков нас просто так не отпустит, а...

Ну и выражается! Сразу видно, политик! Нет, чтоб просто сказать: нет никаких идей. А он начинает: то, се, тактика, стратегия...

- Слушай, папашка! - я ему в сердцах говорю. - Значит, так! Звать меня - Серж. Это раз.

Помолчал я, прищурившись - чтобы до него лучше дошло. Вроде, усвоил.

- Дальше: мы тебя не для того два раза спасали, чтоб ты нам баки забивал! - вбиваю ему. - Ты так с другими можешь разговаривать, а тут мне одного Дымка хватает. Так что кончай выпендриваться и говори нормально, как у вас особисты в этой вашей СВИ между собой общаются, понял? Тем более что обратно в Ангарск нам дорога заказана, и я тебе в любом случае больше не электорат. Усек?

Прищуривается он.

Это ещё чего? Бунт на корабле?..

- Какие-то непонятки, папаша? - говорю.

А сам набычиваясь и челюсть выдвигаю для большей убедительности.

Секунд пять мы с ним в гляделки играли. Наконец не выдержал Линский, отвел взгляд.

Но хоть и уступил, а марку решил держать.

- Без ба-азара, бра-атан! - говорит гундосо, слова растягивая.

Иронизирует, типа.

Ну, братана я ему простил - на первый раз. Гладишь, через пару минут сам хамить перестанет. Ну а если что, настоящую профилактику устрою!

Но это потом. Сейчас нужно решить, как наши шкуры от ошейников спасать. Линский, похоже, тут не помощник. Может, у Дымка какие-то идеи есть?

Отбираю я у братишки комп, чтоб внимание его привлечь.

- Серж! Отдай! - он тут же вопит. - Отдай, я там...

- Подождет твой комп, Дымок! - обрываю. - Есть у тебя идеи, как нам от генерала избавиться и из Империи выбраться?


5. Империя.


Идеи у Дымка были, рано я решил его списывать. Он по делу в компе копался. Когда я у него комп отобрал, братишка полноценно обиделся.

- У меня-то есть, - говорит.

Прищурившись, многозначительно так. Мол, как раз у него-то идеи есть. А вот у кого-то, не будем показывать пальцем, но всем ясно, о ком речь, только пустая голова в наличии. Вроде как хамит помаленьку.

- Дымок! - говорю. - Оскорбляться ты потом будешь, в свободное от братских обязанностей время! А пока выкладывай, что надумал.

Фыркает Дымок обиженно, словно я ему что-то гениальное помешал до конца довести - но куда ему от братской любви деваться, с моей-то крепкой рукой? Всё рассказал.

Ещё пока мы в родном Ангарске были, Дымок, как только получил от Линского новый комп, сразу же перетащил туда все интересности, которые в свищевой сети откопал.

И прямо сейчас он небольшую прогу соображал. Простенький смысловой фильтр, чтобы кое-что выжать из свищевых файлов.

Простенький, правда, только по меркам Дымка. Когда он нам объяснил, что собрался из этих файлов выжать - Линский только ухмыляется да глаза отводит тактично.

- Дмитрий Олегович, - говорит Дымку мягко. - Вы, конечно, человек способный и, я бы даже сказал, где-то талантливый. Но, возможно, чересчур оптимистичный. Даже лучшие специалисты из СВИ не смогли сколько-нибудь достоверно определить, есть ли в окружении императора шпионы Конфедерации, хотя занимались только этой проблемой и в их распоряжении были петафлопсные машины. Подозреваемые в шпионаже нашлись, но надежность результатов не удалось довести даже до пятидесяти процентов...

Но Дымок только фыркает и подбородок повыше задирает.

- Боюсь, Олег Львович, вы переоцениваете способности ваших программистов, - улыбается Линскому вежливо так. - Ведь это они соединяли локальную сеть СВИ с общегородской?

Это он Линскому на то намекает, что свищевые программисты уже разок оказались хуже Дымка - когда безопасность своей сети не смогли обеспечить. Так почему бы Дымку и в этот раз их за пояс не заткнуть?

- Кроме того, я начал думать над фильтром, ещё пока мы были в Ангарске, - Дымок говорит спесиво. - Я не собираюсь, простите за выражение, тупо проверять всё окружение императора!

И еще выше подбородок вскидывает. Мол, он-то проверит окружение императора не тупо - в отличие от свищевых программеров-ламеров.

Складно Дымок говорит. Да только Линский ему пока не по зубам. Господин президент Дымку в ответ ещё вежливей улыбается и даже головой кивает, словно соглашается - но видно, что не верит, будто Дымок что-то найти сможет. Оно и понятно - он же в свище этой темой лично занимался, но ничего путного не добился. Ну и, понятно, у него профессиональная гордость, как интелы выражаются, всё такое... Как бы не сцепились они с Дымком! Того и гляди, начнут выяснять, кто из них интелистее.

- Стоп! - я их останавливаю. - Дымок, кончай с папашей грызться! Скажи мне лучше вот что. Ну найдешь ты шпиона конфедералов в Империи. Дальше что?

- Шпион должен занимать высокий пост в Империи, - Дымок говорит. - Пользуясь своим положением, он поможет нам выбраться в Конфедерацию. Мне кажется, пока это самое лучшее, что мы можем сделать, Серж.

Нормально братишка соображает. Совпали мы с ним в желаниях. Сунул я ему комп обратно, по плечу похлопал.

- Давай, Дымок! - говорю. - Дерзай! Мы с папашей в тебя, типа, верим.

Больше-то я все равно ничем ему помочь не могу. По сравнению с братишкой я в смысловых фильтрах разбираюсь чуть лучше, чем президент Тяпкин в нуждах Ангарска.

Но Дымок только морщится да из-под руки выскользнуть норовит. Гордый он, типа, и весь из себя самостоятельный, пижон малолетний!

··

Но хоть и пижон, а ручонки растут откуда надо. В смысле, нейроны срастаются куда положено. И полчаса не прошло, как Дымок фильтр смастерил.

Вот только толку-то? Теперь через этот смысловой фильтр свищевые файлы надо прогнать - а на чем? У ребят Линского в СВИ петафлопсные машины были. А у Дымка что? Комп ему хоть и неплохой подарили, но рядом с серьезной машиной этот комп - как муравей против тягача.

А до центра Империи уже не так много осталось - всего-то час с небольшим на полутора звуках. Даже если Дымок фильтры составил во сто крат лучше, чем свищевые программеры, всё равно. На его калькуляторе обсчитывать - это на недели растянется.

- Не расстраивайся, Дымок, - говорю. - Потерпи до Империи. Там найдем хорошую машину.

Косится Дымок на меня, прищурившись. Что-то не похож он на расстроенного.

- Умный человек и из молотка микроскоп сделает, - вдруг выдает спесиво.

И к панели управления лезет.

Бортовой комп, конечно, не петафлопсный, но помощнее братишкиного калькулятора, - всё-таки гравами управляет и за реактором следит. Дымок решил его под обсчет запрячь?

И точно. Дымок подходящий разъем нашел и без всяких сомнений к бортовому компу подключает свой калькулятор, из-за которого все и началось. Как бы на нем все и не закончилось...

- Дымок, - говорю. - Я в тебя верю, и всё такое. Но ты всё же не перегибай с бортовым компом! А то перегрузишь его, и рухнем. Или реактор вразнос пойдет...

Но Дымок только фыркает. И отступаться не собирается.

- Ты заметил, Серж, - говорит, - что здесь двадцать два процента кислорода?

Что-то я не понимаю, куда он клонит. Внутри флаера и в самом деле хорошая система регенерации воздуха. Но какая связь между содержанием кислорода - и бортовым компом?

- Ну и? - уточняю.

- Ну и дыши глубже! - Дымок говорит.

Ничего не скажешь. Подловил, стервец малолетний! Даже в ухо дать как бы не за что. Но что-то он больно смелый стал, как мы из города выбрались. Подпортить ему настроение, что ли, пока он в раж не вошел и совсем не зарвался?

- Дымочек, - говорю ему поласковее. - Снежком стать захотел?

··

А может, не просто так Дымок советовал дышать глубже.

Сначала он бортовые процессоры просто до предела загрузил. Но это не страшно. У бортового компа хорошая избыточность быстродействия, и в штатном режиме его процессоры едва на треть загружены.

Но этого Дымку мало показалось. Поморщился он кисло на скорость обсчета... Мониторы на пульте глазками обвел, еще малость подумал. А потом как начал убирать штатные функции, чтобы перебросить мощности процессоров на свою задачу!

Пока он гравидетектор и локаторы отключал, я ещё терпел. Но этот поросенок никак не уймется! Хлоп - и десяток мониторов на пульте вырубился. Я невольно в подлокотники вцепился. Линский вообще струхнул - от испуга лучше вентилятора сопит. А Дымок разные функции всё отключает и отключает...

До тонкой коррекции внутренних гравов-компенсаторов дошел! Тут уже и у меня дух перехватило. Едва Дымок тонкую коррекцию отключил, нас всех затрясло, как котят в стиральной машинке! Мы ведь прямо за генеральским флаером идем, а на полутора звуках идти в хвосте - это сплошные воздушные ямы. Дергает флаер так, словно вот-вот что-то отвалится!

Хоть и знаю я - зря, что ли, на офицера внешнего периметра готовился? - что сам флаер и не такое ещё выдержит, но... трясет так, что никакая вера в техническое совершенство не помогает. Нервы пошаливают сильнее, чем логика у демагога.

- Дымок, кончай над флаером издеваться! - говорю. - Эти крохи тебя не спасут, а нас угробят!

- Действительно, Дмитрий Олегович, - Линский поддакивает. - Все равно мощностей бортовых процессоров не хватит, чтобы до прилета в Империю обсчитать все нужное...

Насупился братишка, но тонкую коррекцию гравов-компенсаторов вернул. Трясти нас перестало.

Вздохнул я поспокойнее. Устроился в кресле удобней, расслабился, глаза прикрыл. Но только дремать начал - как запищит прямо под ухом!

Звук до того пронзительный, что зубы заломило как от ледяной воды, а кости словно изнутри буравят! Я в кресле так подпрыгнул, что чуть голову не отбил о технические изыски на потолке флаера.

Доигрался братишка! Либо реактор плавится - либо ещё что похлеще!

- Что случилось?! - Линский блажит с задних кресел.

Но что случилось, не понять - Дымок больше половины мониторов отключил.

- Дымок! - рычу. - Вырубай свое сито!

Только бы слишком поздно не было! Если реактор вразнос пошел...

А Дымок даже не дергается.

- Пожалуйста, Серж, - говорит лениво так. - Мне больше и не нужно.

Тут до меня дошло. Это не диагностика флаера выдала тревогу, это братишкина прога какой-то сигнал подала.

- Дымочек... - цежу сквозь зубы. Так и дал бы в ухо этому остряку-самоучке! - Еще один такой фокус, бр-ратишка, и я стану круглым сиротой! Понял?

На заднем сиденье Линский за сердце схватился и шипит что-то от души. Вчера он Дымка как бы усыновил, а теперь вот прекрасный повод уматерить...

- Наверно, это один процент расчетов пройден, Дмитрий Олегович? - говорит мстительно. - Позвольте Вас поздравить с успехами.

Но с братишкой такие шпильки бесполезны.

- Спасибо, Олег Львович, - говорит, смущенно так глазки потупив. - Но, вообще-то, это уже весь обсчет завершен.

Уставился Линский на Дымка изумленно. Шутит братишка, что ли?

Я тоже к Дымку пригляделся. Не похоже...

- Вы шутите, Дмитрий Олегович? - Линский говорит удивленно.

Но Дымок только плечами пожимает неопределенно - и отвечать не собирается. Типа, уже с головой в исследование результатов погрузился, пижон!

Свой комп от бортового отключил, на колени к себе пристроил и давай на клавиатуре топтаться всеми десятью пальцами - формы запросов на экране одна другую с такой скоростью сменяют, что даже разглядеть толком ничего невозможно. Ясно только, что что-то фильтры Дымка всё же отловили. Вот он теперь и проверяет вручную, что именно в них застряло.

Только фигня всякая там застряла, скорее всего... Он же свои фильтры не отлаживал, наспех составлял. А тут малейший зевок - и привет, надо всё по новой перелопачивать.

Линский поначалу тоже недоверчиво на Дымка косился. Да и как же ему поверить, что Дымок что-то ценное мог выловить из свищевых файлов - если Линский этой проблемой месяцами занимался, да еще и лучших городских программистов запряг, и всё вбестолку?

Но всех его сомнений минут на пять и хватило. А потом не выдержал. Через спинки кресел перегнулся и так и норовит Дымку через плечо заглянуть.

- Ну как, Дмитрий Олегович? - пристает. - Есть улов?

А Дымок уже что-то нашел. И что-то важное - аж дрожит весь от радости. Но старательно лицо попостнее делает, будто ничего особенного не случилось. Это он так перья распускает - крутого по самое не могу интела из себя строит, пижон малолетний.

- Да, Олег Львович, - говорит лениво, даже слова начал растягивать. - По моим скромным оценкам, есть как минимум один шпион. И его личность определена с вероятностью в восемьдесят два процента, плюс-минус три процента стандартное отклонение.

Побледнел Линский. Свищевые программеры не смогли вероятность обнаружения и до половины дотянуть, а Дымок через восемьдесят процентов перевалил!

Но быстро в себя пришел. Поджимает губы скептически, улыбочку вежливую выдавливает.

- И кто же это, позвольте поинтересоваться? - спрашивает лилейным до ядовитости голосочком.

- Министр культуры, - Дымок говорит. - Евгений Скупцов.

Линский улыбаться перестал. Видно, не пальцем в небо Дымок попал.

Зато Дымок на Линского косится ехидно. Вроде как опять он переплюнул нашего новообретенного папашу, вместе со всеми его бывшими подчиненными.

Линский, конечно, этого не стерпел - ну и давай они спорить, корректные ли Дымок фильтры составил. Правда, без матюгов, без всего такого спорят. Если вы с такими как Дымок или Линский долго не общались, то сразу и не поймете, что они так спорят.

Так бы, наверное, еще пару часов и пинались - интелам только дай повод поспорить! - но тут генерал влезает.

- Эй, Димон! - зовет по рации. - Не проспите посадку! Прилетели.

··

Но проспать тут трудно. На экранах совершенно дикий видочек.

Джунгли обрываются - и до самого горизонта огромная прогалина, кмов пятьдесят в поперечнике. Ни деревца, ни кустика, ни травинки - совсем никакой растительности. Только желтый песок.

Сразу видно, здесь до Конфликта большой город был - ещё наземный. А когда ядерно-термоядерная разразилась, на город столько ракет обрушилось, что их взрывы в одно огромное огненное торнадо слились - и всё, ну совершенно всё в городе выгорело, от бетона до стали. Даже органика в почве выгорела - только песок и остался. Зато радиация такая стала, что вот уже сто лет там ничего не растет. Внешние дозиметры на нашем флаере еще за пару кмов до края прогалины оживились. А на инфракрасных камерах эта прогалина - как теплая сковородка.

Обходим мы эту песочницу по краешку, к джунглям сворачиваем, и кмах в десяти от западной границы на посадку идем. За небольшим холмом в джунглях еще одна прогалина. Не такая большая, как первая - всего-то в несколько кмов. В песке крышки ракетных шахт блестят, между ними вход в туннель.

Первый шлюз сразу под поверхностью - мощный такой шлюз. Главные ворота - стальная плита за три метра толщиной. Даже если городская ПВО даст сбой, не так-то легко будет этот шлюз пробить. За ним туннель вниз - почти восемьсот метров. И не голый гранит, как в нашем Ангарске - а сплошная стальная заливка.

Внизу еще один шлюз. После него тщательная дезактивация и таможенный ангар. Но генерал не последний человек в Империи, и мы не останавливаясь дальше проскочили.

На стоянке - чего только нет. От потрепанных семидесятых "Скатов", которые я в нашем Ангарске только в музее и видел, до мощных "Гарпий" и "Фурий". И "Драконы" есть - эти вроде наших девяностых "Скатов", где-то на востоке их делали. А в дальнем углу стоянки даже парочка "Валькирий" красуются. Вот эти уже почти как наши сто первые "Скаты" будут - самые лучшие флаеры из всех, что европейцы делали. Их я вообще только в симуляторах и встречал - думал, вживую никогда не увижу.

На боевых флаерах дальше нельзя, пересаживаемся на легкие внутригородские. Тоже что-то европейское, очень миниатюрное. Прямо не флаеры - игрушки. Ещё один шлюз проходим, уже чисто символический, а дальше...

Действительно, центр Империи. Туннель тугоплавкой керамикой обшит. И пластины вовсе даже не обшарпанные, наоборот, почти новенькие. Кабели на потолке рваной изоляцией не светят. Свет яркий, и подобран хорошо. Кислорода в воздухе процентов девятнадцать. А уж когда мы от внешнего туннеля до самого города добрались...

Улицы не то, что широкие - просто гигантские, за полсотни метров в поперечнике! По бокам уличных туннелей непрерывная череда магазинчиков и забегаловок - сплошной неон, лазеры и голограммы. Вдоль них пятиярусные пешеходные дорожки. А народу-то! Прямо бурлит.

По потолку и внизу туннеля электрокары бегают. А по центру легкие флаеры проносятся, в три двухъярусных ряда. Красотища, аж дух захватывает! Не знал бы, как здесь вертикаль власти устроена - точно захотел бы тут жить.

Но о вертикали власти не забудешь. Легкие флаеры, на которые нас пересадили, шестиместные. Шутемков с парой своих ребят в наш флаер набился, и теперь давай к Дымку приставать.

- Молодец, Димон! - говорит. - Правильно, что мы сюда заглянули. Тебе-то в вашем Ангарске-Мухосранске наши деньги все равно ни нужны, а здесь я тебе куплю, что выберешь! Торговцы как раз в городе должны быть.

Тут генерал на одного из своих парней отвлекся. Вообще-то его ребята все тупорылые, стрижены почти наголо и накаченные - а этот парень какой-то странный. Лоб высокий, волосы длиннющие, ниже плеч. Сам весь чахлый какой-то - даже станнера на поясе нет. А глаза... такие глаза после хорошей дозы психотропов бывают. Да и весь он какой-то заторможенно-отмороженный... На комп Дымка - вообще как мартышка на удава уставился.

- Игорян! - генерал его в бок пихает. - Торговцы в городе?

Игорек этот из внутреннего мира вынырнул, волосы с левого виска откинул - и я обомлел. У парня натуральный шунт в голову вделан!

У нас в Ангарске шунты запрещены, уж больно это для психики опасно. Ну, ясно, запрещены-то запрещены, но все равно встречаются - у нас и травка тоже как бы запрещена... Но у нас если уж кто себе шунт и ставит, то хотя бы незаметно. А у этого Игорька из виска выпирает стальная бляха почти с ладонь! Разъемов разных в ней с десяток, и даже крошечный передатчик огоньками перемигивается!

Игорек на пульте флаера инфракрасный порт включает, потом на виске щелкает, передатчик оживляя - и совсем из реальности выпадает. Дикое это зрелище, когда человек с шунтом глотает информацию. Открытые глаза вверх задираются и бешено дергаются из стороны в сторону, словно рой мух пересчитывают. Вот-вот не то совсем закатятся, вывернувшись задом наперед, не то вообще из глазниц повылетают.

- Торговцы в городе, хозяин, - Игорек говорит, а сам всё дико вращает глазами, словно андроид, у которого блок глазной коррекции полетел.

- На прием к императору запиши! - генерал ему приказывает.

- Записал, хозяин, - Игорек тут же отзывается. И вдруг - ухмыляется подхалимски, хоть и не видит ни генерала, ни нас - вообще сейчас ничего не видит кроме того, что по шунту ему в мозг передается. - Только что на главной арене начался матч высшей лиги, хозяин. Пять на пять, без ограничений, как вы любите...

- Ну-ка, ты! - Шутемков тут же своего второго парня пинает. - К арене давай! Шустро!

Второй парень Шутемкова на штурвалы налег - и понесся наш флаер почти на ползвуке - это по городу-то! За окнами всё в сплошную сияющую полосу слилось.

А Шутемкова словно подменили. Как услышал генерал про высшую лигу и полный контакт - прямо дрожит весь, вздрагивает, на месте сидеть не может.

- Высшая лига! - говорит нам с горящими глазами. - Это то, что нужно!

Ну просто влюбленный щенок, а не генерал... Что это за высшая лига такая? Должно быть, что-то совершенно потрясное, если даже такого как генерал до щенячьего повизгивания пробрало? Даже странно...

Но потом, когда мы добрались...

··

Я сначала своим глазам не поверил.

Это же надо додуматься - сделать в подземном городе зал под сто метров высотой и на девять гектаров! В стенах под самым потолком ложи для зрителей, в центре потолка висят огромные мониторы, а внизу - черт знает что! Словно имперцы сюда с поверхности какие-то старинные руины перетащили.

Остатки домов, этажей в пять. Древний завод какой-то, без крыши, но внутри все работает: сталь льется, печи горят, какие-то механизмы лязгают. Разбитые вертолеты и флаеры грудами лежат. Оплавленные тушки боевых роботов, кучи хлама. Чего только нет...

И в этих руинах люди бегают.

Видно, это вроде огромного тренажера. И потренироваться интересно, и зрителям развлечение. Мониторы под потолком дают увеличение и те места показывают, что сверху не видны - внутри домов, на заводе, между грудами хлама.

Еще на мониторах какие-то цифры - не то информация об игроках, не то какая-то сложная статистика. Сам я разбираться не стал. Хотел у Дымка спросить - но тут внизу как раз игра началась.

Две команды бегать перестали - видно, это они разминались для начала. Вышли в центр, построились, ручками зрителям помахали - и снова разбегаются.

Я думал, они со станнерами играют, с безвредной начинкой игл - но нет. Это они сначала выходили на позиции, поэтому было тихо. А как стычка началась, сразу стало ясно, что они не пустыми иглами стреляют. Такая пальба поднялась, что только от огнестрельного оружия бывает или от плазменников!

Круто развлекаются ребята. Резиновыми пулями - это же покалечиться можно!

А потом присмотрелся я... Вспышки из оружия не только при выстреле, но и при попаданиях! Не резиновые пули - а самые настоящие! Да еще и разрывные!

- Дымок, - бормочу оторопело. - Кажется, у меня от стимуляторов в биобинтах глюки начались. Они там что, действительно разрывными друг дружку мочат?

Но Дымку отвечать не пришлось.

По залу отрывистый аккорд проносится - и на экранах под потолком показывают, как одному игроку всю грудь разрывными пулями распороло. И не мельком показывают - а крупным планом, медленно и несколько раз.

Дымка с Линским замутило. У меня тоже желудок к горлу подпрыгнул и наизнанку вывернуться попытался.

Хоть я и тренировался на боевых тренажерах, и в виртуальных стычках не в одной сотне участвовал - всё равно замутило. На тренажерах я ведь с игольником тренировался, а в виртуалке боевое оружие только против техники и роботов используется. А тут - огнестрельное оружие против людей, да еще с разрывными пулями! И показывают ещё специально подробно и медленно... и ведь это не виртуалка, не рисованное, это всё в самом деле...

А Шутемков - наоборот, во все глаза на мониторы уставился. Еще и коктейль потягивает. Прицокивает от удовольствия - и не понять, от чего больше, от коктейля или от вида на экранах... Просмаковал он все повторы - и пинает Игорька своего.

- Добавь десятку на "Херувимов"!

Тут я совсем в осадок выпал.

Вот в чём я сразу не смог разобраться...

Цифры на мониторах - это не только статистика команд. Там ещё и тотализатор... Внизу люди друг друга разрывными пулями на тот свет отправляют - а в ложах наверху коктейли потягивают, кайф ловят и ставки делают...

А пальба внизу разгорается. Еще одного ранили. И снова на мониторах всё показывают. Крупно, медленно и со вкусом. Этого очередь в прыжке достала, по бедрам - правая нога уже не его, да и левой он почти лишился, только на остатках кожи и висит. Мясо наизнанку, осколки костей торчат, из перебитых артерий фонтанчики крови брызжут... Он от боли и орет, и стальной пол царапает. А камеры всё это педантично показывают. И даже наезды чередуют - то на лицо, то на остатки ног. Чтоб интереснее было...

- Папаша, - шепчу Линскому. - Они что, так и дадут ему умереть? Даже врачей не позовут?

Но Линский не в том состоянии, чтоб отвечать.

Да и не надо уже. Тот, кто раненого очередью срезал, настиг его и... он такое сделал, что я только глаза отвел и закрыл их покрепче. А раненый, хоть уже почти потерял сознание - у него кровь из ног хлещет, как вода из крана! - снова так заорал, что на все десять гектаров было слышно...

К счастью, кончился крик наконец. А я все сижу, глаза покрепче зажмурив. И в голове одно вертится: как же так? Как же люди могут так друг с другом?

Потом сообразил, в чем дело. Здесь то же самое, что и в Заярске, на той базе Шутемкова в холмах. Там люди ведь не по своей воле приманкой для роботов становились. Вот и те ребята, что сейчас внизу воюют, не по своей воле друг друга убивают. Их просто заставили - у них же ошейники. Попробуй тут отказаться! Сразу же и помрешь.

Но что это за люди должны быть, чтобы других заставлять такое делать? А самим при этом ставки делать, да еще удовольствие получать?!

А потом я еще немного подумал, и мне совсем худо стало.

Ведь мучить раненого вот так, прежде чем добить, никто игроков не заставляет. Это они уже сами в раж входят...

Не знаю, сколько я так просидел, пока они внизу стреляли. Чувствую, кто-то меня за рукав тянет.

- Серж! Серж! - Дымок шепчет. - Пойдем отсюда, пожалуйста!

··

В коридоре я малость очухался. Рядом Дымок с Линским дрожат, лица - словно бумажные. Я тоже не лучше выгляжу, благо со стороны себя не вижу.

И занесло же нас сюда! Сваливать отсюда надо. И чем быстрее - тем лучше!

Но просто так отсюда не сбежишь - перед туннелем на поверхность три шлюза и ещё таможенников, как котят нетопленных. Не то, что в Шутемковском Заярске, где вообще ни таможни, ни шлюза... Эх, надо было не слушать Дымка, а там еще пробиваться к флаеру и сматываться подальше от имперцев!

- Дымок, закопался ты выше крыши, - говорю. - Разгребать все это не собираешься?

Дымок сначала только дышал по-рыбьи. Чуть отдышался - и в комп полез. Похоже, замкнуло у него в голове что-то от увиденного. Не знает, что дальше делать, вот и шарится где ни попадя.

- Дымочек, - шепчу ему ласково, за плечи обняв. - Я понимаю, трудно тебе, всё такое... Но соберись, надо выбираться отсюда. Потом будешь в своем компе копаться! Сейчас действовать надо.

- Я и действую, - Дымок бормочет еле слышно. - Нам нужна помощь, чтобы выбраться. Надо найти шпиона конфедералов - министра культуры Евгения Скупцова.

Тихонько так говорит, совершенно без выпендрежа. Сильно подействовало на него увиденное.

Погонял Дымок план города по экрану - все-таки неплохо наша СВИ работала при Линском, если даже план центрального города Империи смогла достать. Нашел, где может быть Скупцов.

··

Проходим мы по коридору метров триста, за угол заворачиваем. Дымок к какой-то двери сворачивает.

- Стоп, Дымочек! - я его за руку хватаю.

Пока мы сюда шли, я уже окончательно оклемался, и даже подумать успел. И сомнения меня уже измучили.

- Дымок, а ты уверен, что именно этот Скупцов шпион конфедералов? - говорю. - Что-то подозрительно мне. Ты же видел, как здесь развлекаются. Какая уж тут культура! Какой, к дьяволу, её министр! Если здесь и есть такая должность, она уже сама по себе должна подозрения вызывать - в такой-то Империи!

- Да, Дмитрий Олегович, - Линский говорит осторожно. - Вы действительно уверены в верности ваших результатов? Если вы ошиблись, мы потеряем последний шанс на спасение...

Вздыхает Дымок - и на меня смотрит.

В кои-то веки решил на мое мнение положиться. А в глазах у него - полное отчаяние, как у потерявшегося щенка...

И так мне сердце вдруг защемило... В лепешку расшибусь, а братишку отсюда вытащу!

А Дымок все на меня смотрит - совершенно потерянно. Он ведь тоже всё прекрасно понимает. Если он в определении шпиона ошибся, и сейчас мы откроемся не тому человеку - всё...

Хотя... с другой-то стороны что? Ничего не делать - так ведь всё равно пропадем. Не сегодня, так завтра. Если даже Шутемков нас и не раскусит, император-то уж точно до правды докопается.

А кроме того, Дымок свои фильтры составлял не в таком убитом состоянии. Это сейчас он, после имперской арены, совершенно никакой - а тогда был вполне в духе.

Выдавливаю я кое-как улыбку, хлопаю Дымка по плечу.

- Давай, Дымок! - говорю повеселее, как только могу. - Я в тебя верю!

Вроде, сработало. Ожил Дымок малость. Собрался, комп плотнее под мышку сунул, в дверь тренькает.

Открывает ее здоровый лоб в косухе. Здоровый, конечно, если с Линским или Дымком сравнивать. Я-то его не меньше. А координация у парня... такого я и одной левой уделаю - тем более что правая у меня сейчас всё равно в пластик закатана.

Но это всё философия. А вот косуха бы мне не помешала... Здесь все боевые парни в косухах, и мне не следует выделяться. Надо где-то достать будет.

- Чё надо, пацаны? - парень басит, нас разглядывая, сам станнер на боку теребит.

Из-за спины у него пальба несется. Получается, мы вдоль внешней стены арены шли, и это опять одна из тех кабинок, которые под потолком зала. Ясненько, какая-такая культура в этой Империи... Под стать самим имперцам. И министр культуры, похоже, как раз за эту арену в основном и отвечает...

А парень на нас насмотрелся и уже дверь собирается захлопнуть. Но не тут-то было. Линский-то ещё в Ангарске на таких лбов насмотрелся. У него у самого, поди, пара-тройка таких была. Знает, как себя с такими вести.

Идет Линский прямо на этого жлоба - и тот невольно пятится, хоть и строит боевые гримасы одна другой страшнее. Но Линский идет себе спокойненько прямо на него, и на парня ноль внимания.

- Евгений Максимыч? - парню за спину заглядывает. - Скупцов?

А Евгений Максимович этот оборачивается судорожно, и так странно на нас смотрит... Не то изумленно, не то испуганно. Но до ужаса внимательно. Взглядом в наши шеи прямо-таки впивается, почище упырей из старинных фильмов. Сглатывает с трудом, и едва говорить может.

- Мальчики, - двум своим жлобам сипло бормочет. - Погуляйте немного.

Переглядываются мальчики его хмуро. И понять их можно - они ведь на совесть работают, в буквальном смысле своей шкурой за этого Евгения Максимовича отвечают - ведь на них его ошейники! Если со Скупцовым что-то случится, а коды их ошейников где-то затеряются - мальчики только до конца суток и жильцы.

Но и спорить с хозяином им нельзя - а то еще быстрее голов лишатся. Окатывают они нас железобетонными взглядами, словно по стенки собрались размазать этими взглядами - но послушно идут из комнаты.

- Вы кто? - министр нам говорит испуганно. - Откуда?

А сам все на наши шеи коситься, словно своим глазам не верит. Очень его удивляет, что мы без ошейников.

Тут уже Дымок вперед Линского лезет.

Вот для чего ему Линский нужен был, оказывается! Как харизматик главного калибра, чтобы всяких шестерок таранить. Предусмотрительный у меня братишка...

А Дымок, похоже, от увиденного на арене более-менее оправился.

- Евгений Максимович, - начинает спокойно так. - Очень рады встретить вас.

Размеренно так говорит, и даже правой рукой на уровне груди тихонько помахивает, будто бы невзначай - всё по науке делает, чтобы собеседника успокоить. И вдруг - как вломит со всей дури!

- Нам нужно бежать в Конфедерацию, - говорит.

Это он, психолог доморощенный, решил на неожиданности сыграть! Чтобы сразу узнать, шпион министр или нет. Проверил, блин! Министр только за сердце схватился - и по креслу сползает, по-рыбьи воздух глотая.

Линский к нему тут же подскакивает, галстук рвет. А Скупцов всё до кармана дотянуться пытается. Сообразил Линский. Вытащил пластинку таблеток из кармана у министра, выдавил парочку капсул, сунул министру в рот.

Отдышался Скупцов кое-как.

- Кто вас прислал? - выдавливает. - Янг?.. Или Фейнман?.. Или...

Тут министр запнулся и краснеет так, словно вот-вот второй удар его хватит.

- Или вас император подослал?..

- Нет-нет, что вы! - Дымок ручками всплескивает. - Успокойтесь! Мы не исбисты.

Исбисты - это местный аналог особистов, что ли? Хоть я в Империи и двух часов не провел, но на что хотите спорю: от какой-нибудь Имперской Службы Безопасности это словечко образовано. Такой ужас, как на лице у министра, только профессиональные доброжелатели на гособеспечении вызывать умеют.

- Тогда откуда вы? - министр затравленно шепчет. - Что вам надо?

··

Рассказал ему Дымок, что у нас в Ангарске случилось. Да и вообще... Всё рассказал, что нужно. Братишка только тогда выпендривается, когда время позволяет. А когда приспичит, умеет говорить четко и быстро - ещё лучше, чем по клавиатуре стучит.

Выслушал его министр внимательно. Даже уточнять что-то начинает.

Сначала-то по делу все спрашивает, а потом... Чувствую, дурака валять начинает Евгений Максимович. Вопросы его какие-то странные стали, а сам куда-то в угол косится... Явно разговор в сторону уводит.

Пора его приструнить.

Хватаю я его за грудки, чтобы ему доступнее было, вытряхиваю из кресла.

- Мужик! - говорю ему, и снова встряхиваю тихонько, чтобы слова легче в голову проскальзывали. - Кончай дохлым бараном прикидываться! Спрашивай по делу, некогда философию разводить!

Но вижу - он не боится. Как узнал, что мы не исбисты - всё, никакого к нам уважения... Даже не дрожит. Вытаскивает аккуратненько свою рубашку у меня из руки, складочку за складочкой.

- Хорошо бы подтверждение какое... - говорит вкрадчиво, глазенки скосив в сторону. - Документик какой президентский...

Хлопает Линский себя по карманам - но только руками разводит. Оно и понятно: зачем президенту в своем городе президентское удостоверение? А уж после переворота?..

Хотел я уже объяснить Максимычу всё совсем доступно - но тут про ту смартину вспомнил. Ту, что была в драйве ворот нашего ангарского склада тяжелых флаеров. Линский когда склад открывал, так и забыл её в драйве ворот. А я её тогда в карман сунул на всякий случай... Вот и пригодилась.

- Это тебе подойдет, Максимыч? - достаю ему смартину.

Осматривает Скупцов её внимательно, ощупывает, разве что на зуб не пробует. Потом в драйв вгоняет. Глазами по экрану побегал, наконец обратно смартину протягивает. И первый раз улыбается.

- Вы уж простите старика, - говорит смущенно. - Но тут уж, понимаете... Специфика условий работы у меня такая.

Блин! Этот еще хуже Линского выражается, когда перья расправляет! Но делать нечего, это наш единственный шанс. А без плазменника и пулемет - боевой лазер.

Но Скупцов добряком прикидываться уже перестал.

- Рад бы вам помочь, господа, - говорит сухо, - но не могу.

Понятно, тут уж мы втроем за него взялись. Но он ни в какую.

- Хотел бы, - говорит, - да не могу. Позвольте мне всё объяснить.

А мне всякие объяснения уже надоели - хуже некуда! Мне от всяких разъяснений и исторических справок паршивее, чем от речей нашего Тяпкина, чтоб ему двух верных приемников! Чем больше Дымок с Линским рассказывают, как мир устроен, тем хуже этот мир оказывается. И так уже, вроде, в тартарары катится... Куда хуже, казалось бы? Так нет! Теперь этот сердечник туда же, тоже объяснять что-то норовит!

Хотел я ему в ухо дать, чтобы он своими объяснениями мои последние надежды не испортил... Еле меня отговорили Дымок с Линским.

Только зря они отговорили! Этот министр такого наговорил... Да если бы я знал заранее, я бы ему не то что в ухо дал - челюсть бы сломал! Обе!!

··

Конечно, я все его речи старался мимо ушей пропускать и не особо врубаться. Он же, гад, нашу последнюю надежду на кусочки порвал и выбросил! Но даже так я слишком много услышал.

Во-первых, зря я на их императора наезжал. Он ещё не самый паршивый правитель, какой у имперцев мог быть. Старый он, даже Конфликт ещё застал, и потому весь из себя толерантный. Ну, по сравнению с остальными имперскими князьками, в смысле. Если в молодости и был отморозком, то весь вышел - отморозки до ста тридцати лет не доживают. Собственные подручные их раньше на тот свет отправляют.

Если бы не император, Империя бы уже давно с Конфедерацией перегрызлась. А в Конфедерации на два фронта драться - и с роботами, и с имперцами - сил не хватит.

И всё бы ничего, да только собрался император помирать. А как помрет он, вся власть - главное, конечно, коды к ошейникам всех золотоворотничковых, а остальное уж к этим кодам приложится, - принцу перейдет.

А принц - спесивый отморозок. Сейчас ему старик-император по рукам бьет. А как папаша на тот свет отправится, так принц войну и развяжет. На два фронта воевать Империя тоже не сможет. Так что всех, кто в войне между Империей и Конфедерацией уцелеет, дикие роботы добьют - но до принца это, вроде, не доходит. Настолько отмороженный, что на всё это ему начхать - лишь бы с конфедералами всласть погрызться.

Ну а как Империи и Конфедерации не станет, тут и очередь нейтральных городов придет - дикие роботы никого не пощадят. В общем, сколько император протянет - столько людям на Земле и осталось.

- Максимыч, а ты-то здесь на что? - я его спрашиваю. - Ты бы дурака не валял, а делом занялся! Выкрал бы у императора его смартины, на которых коды ошейников всех золотоворотничковых. И тогда никакой принц не страшен!

- Простите, но это никак невозможно, - Скупцов головой мотает. - Император хранит коды от воротничков своих приближенных в специальном тайнике, и похитить эти коды совершенно невозможно. Иначе другие золотоворотничковые уже давно похитили бы их, - улыбается грустно.

- Так это же еще лучше! - говорю. - Тогда убить императора - и всех делов! Через сутки все золотоворотничковые фонтанируют головой, и вся верхушка Империи кончится. И бери всю эту Империю голыми руками!

- Как вы можете! - министр возмущается. - Как только погибнут золотоворотничковые, погибнут и все те, кто носит их воротнички! Уверен, даже перед неизбежной смертью золотоворотничковые не освободят своих рабов. Погибнет все население Империи! А ведь в Империи не только захватившие власть бандиты, но и миллионы ни в чем не повинных людей, оказавшихся в рабстве!..

Ну и давай меня морально обличать...

В общем, опять конфедералам их чистоплюйская мораль мешает. Хотя, конечно, простых имперцев действительно жалко. Особенно дока в Шутемковском Заярске, который мне руку собирал...

Но это всё философия.

- Тогда на фига ты здесь нужен, если ничего сделать не можешь? - я его прямо спрашиваю.

Он обиделся, ясно. Ну и давай оправдываться - что он, в самом деле, не интел, что ли? Ну а интел всегда оправдание найдет - тем более, для себя.

Он здесь, мол, на самый крайний случай. Когда уже власть перейдет к принцу, и другого выхода не будет, а над Конфедерацией нависнет смертельная угроза - тогда он попытается убить принца.

Вот тогда всё и случится, как я ему предложил. Потому что тогда уже, понятно, даже чистоплюям-конфедералам не до рядовых имперцев будет - пора будет о миллионах своих граждан переживать. Правда, это тоже не особенно поможет. Одна Конфедерация, без Империи, против диких роботов долго не протянет...

В любом случае, до смерти императора Скупцов не должен вызывать ни малейших подозрений - и потому помочь нам ничем не может.

- Я бы очень хотел вам помочь, - говорит, ручки к груди прижимая. - Но никак не могу... Мне так жаль... Поверьте, я бы с удовольствием вам помог, если бы мог, но...

Может, и не врет даже. Но какая разница? Благими намерениями сыт не будешь. Сбросил я с себя оцепенение - решать что-то надо! Не можем мы с этим министром бесконечно трепаться.

Бой на арене уже заканчивается. Из десяти человек только трое остались. Сейчас двое одного замочат, и всё. Шутемков в реальность вынырнет - а нас нет. Представляю, какой он шум поднимет! Он ещё в своем Заярске нас в чем-то подозревать начал, потому и одних в Империю не отпустил...

А Дымок с Линский все об отношениях между Империей и Конфедерацией с министром болтают. И хуже всего то, что как-то подозрительно у Дымка глазки блестят... азарт какой-то нездоровый, что ли... И на меня братишка как-то странно косится...

Блин! Неужели...

Как бы этот умник переделанный не решил с мировым злом в одиночку бороться! Знаю я этого гуманиста малолетнего!

··

Насилу я его оторвал от министра. Вытаскиваю я его в коридор, оттаскиваю подальше от двери.

- Дымок! - внушаю. - Этика этикой, но пора и честь знать. Надо когти рвать отсюда, пока не поздно. Помочь здесь мы всё равно никому не сможем, только сами пропадем. Свет клином сошелся на этих Империи и Конфедерации, что ли? И без них выживем!

Но если вы думали, он согласился - то вы Дымка не знаете. Опять у него ай-кью из всех дырок лезет, опять у него особое мнение.

- Кроме Империи и Конфедерации мы нигде не сможем жить, - говорит упрямо. - В нейтральные города не так-то просто попасть...

- Дымок, кончай баки забивать! - я ему говорю. - Что, ты, такой умник, не сможешь сообразить пару фильтров для воды и воздуха и чан для дрожжей? Как-нибудь перебьемся!

Но Дымок не унимается.

- А дикие роботы, Серж? Мы не сможем долго бегать от диких роботов на одном флаере. Хотя бы потому, что без техосмотра наш флаер выдержит не более недели.

Вот тут Дымок прав.

Но Дымок техобслуживание уже проехал, и давай меня этикой грузить. Не зря я опасался! Хочется Дымку освободить всех имперцев, а потом и диких роботов перебить, и вообще весь мир облагодетельствовать... Короче, из Империи бежать он уже не то, что не собирается - а даже и не хочет!

Ну, это у него по малости лет всякие там юношеские идеализмы-максимализмы - или как там еще интелы в таких случаях выражаются? Видно, в детстве от этого даже ай-кью в сто восемьдесят не спасает.

Ну так на то и старшие братья.

- Дымок! - вбиваю ему. - Братишка! Ну ты сам подумай! Как два парня могут весь мир перевернуть, каждого спасти и всех осчастливить? Это же чистой воды пикник на обочине! Ты глянь, мы же по сравнению с имперцами полные сосунки! Вон, - на дверь в ложу министра киваю, - даже меня от этой игры воротит. А Шутемков только ставки делает да кайф ловит!

Но Дымка так просто, конечно, не переубедить. Он все свое талдычит: этика, мораль; мораль, этика. На жалость и сострадание к имперцам давит, паразит малолетний. Знает, на что давить! Чувствую, сейчас он меня убедит - и всё. Тогда мы оба пропали.

Хотел я уже сгрести его в охапку, пока не поздно, в уголок оттащить и всю эту дурь, с этикой вместе, из головы выбить. И я даже за шкирку успел его схватить, но...

Я же на Дымка не смотрел - бесполезно это. За тринадцать лет он все мои боевые гримасы давно наизусть выучил. Так что я по сторонам озирался - не бежит ли уже за нами Шутемков со своими ребятами.

Шутемкова пока не было, но позади Дымком...

Там...

- Мы должны помочь им, Серж! - Дымок в очередной раз как раз начал. - Понимаешь?

А я как смотрел ему за спину - так и оторваться не могу.

Всё.

Вот теперь - точно влипли по самое не могу...

Ну я и ляпнул, в такт своим мыслям.

- Без сомнения, - говорю.

Дымок сразу-то не понял. Он вообще не ожидал, что я что-то скажу. Он ведь меня почти не слушал, готовился долго и тяжело убеждать.

А потом смысл моих слов до него дошел - и он от удивления чуть дышать не разучился.

Но мне уже не до него было.


6. Одной рукой от любви не отделаешься.


За спиной Дымка, дальше по коридору, еще одна ложа открывается. Выходят оттуда шесть мужиков в алых косухах. За ними расфуфыренный парень, весь в оранжевом и золотом. А за ним...

Вот тут-то я и начал сам с собой разговаривать.

Потому что за расфуфыренным парнем выплывает из ложи Ева, андроид Шутемкова. Только голова у ней уже на место приделана - словно я её и не сносил. А личико - словно омолодили. И фигурка словно хрупче стала... А как двигается! Как... как... Даже не знаю, с чем сравнить - только так красиво... Да что там - красиво! Очень... очень...

Дыхание у меня перехватило, и соображать я стал туго. Но двигается андроид сейчас совершенно как живая девчонка. Да лучше любой девчонки! Что угодно отдал бы, чтобы этот андроид в живую девчонку превратился!

А может быть... ну вдруг?.. бывают же чудеса?.. вдруг это не тот андроид, а живая девчонка? Все бы отдал...

И тут андроид нас с Дымком заметил. Взглядом зацепился - и вдруг рукой машет.

- Привет! - кричит нам хрустальным голоском.

Я завис. Совсем. И в мыслях нербериха, и в чувствах - черт знает что. На этот раз запал я на андроида до последнего нейрона, натурально влюбился - но ведь это же не живой человек! Это же не девчонка - это андроид бесчувственный!

Тот самый андроид Шутемкова, которому я возле костра в сказал под Заярском голову свернул. Теперь-то никаких сомнений нет: не девчонка это, случайно похожая - а тот самый андроид Шутемкова! Иначе откуда оно нас с Дымком знает?

Вот только не понимаю, когда Шутемков успел андроида отремонтировать и сюда привезти? Да не просто отремонтировать. Кроме шеи андроиду еще и лицо подправили, и даже драйверы обновили - там, у костра, андроид как на ходулях двигался, а теперь... Теперь словно молодая девчонка, гибкая и изящная, как котенок... И голос - тоже совсем другой. Звонкий, как колокольчик, совсем юный...

Когда же генерал успел?! Мы всего пару часов назад прилетели в Империю. Да и не брал Шутемков с собой никакого андроида! Его ребята когда из Заярска улетали, не то, что андроида - себя-то еле на ногах несли!

А андроид идет прямо к нам. И улыбается приветливо и радостно, словно всю жизнь нас знает и в лучших друзьях числит.

А я только стою как дурак - и на него пялюсь. И ведь понимаю: сматываться надо, и пошустрее! Андроид только для того улыбается, чтобы внимание отвлечь. А подойдет ближе - сразу начнет квитаться за прошлую встречу!

На что хотите спорю, раздолбай-генерал забыл нас с Дымком ввести в реестр друзей у андроида. А без дополнительных указаний андроид точно зачислил нас во враги - я ведь тогда вывел его из строя, да еще и поломал серьезно... Теперь андроид снова попытается меня уничтожить. Только на этот раз он готов к тому, что реакция у меня лучше стандартной почти в полтора раза. Да еще всего одна рука у меня действует. То, что от втрой осталось, в драке совершенно бесполезно, очень неудачно пластик закатан. Только этот пластик от меня и останется, похоже...

Понимаю все это, а двинуться - не могу! Стою в полном отрубе и только глазами хлопаю, андроида разглядывая. Да еще и скалюсь в совершенно идиотском восхищении. А в голове совершенно сумасшедшая мысль бьется: все бы отдал, лишь бы чудо случилось и андроид в живую девчонку превратился!

А андроид словно мысли читает.

- Привет! - говорит опять и ещё милее улыбается.

- Добрый день, - Линский неуверенно отвечает.

Ему легче. Когда я андроиду голову сворачивал, он сидел во флаере, связанный, и робота толком не рассмотрел. Может думать, что ему только показалось, будто перед ним тот же самый андроид.

Зато мы с Дымком тогда андроида рассмотрели лучше некуда. Так что у нас никаких сомнений. И как этот андроид здесь оказался, да еще отремонтированный - совершенно не понимаем. Только сопеть можем удивленно, и говорить даже не пытаемся.

Парни в алых косухах в сторонке замерли удивленно, а расфуфыренный блондинчик на меня уставился. Смерил меня взглядом, прищуривается нехорошо.

- Пойдем! - андроида окликает. - Мы спешим, Анна!

Я совсем в осадок выпал.

Анна?..

Получается, это не Ева? Не тот андроид, с которым мы у костра под Заярском нежностями обменивались?..

Но тогда откуда оно нас знает? Или, может быть, она?..

А Анна смотрит на нас так, словно мы ее лучшие знакомые.

- Я знаю, что ты спешишь, - говорит расфуфыренному, даже не оборачиваясь. - Иди, я только на секундочку, и сразу тебя догоню. Только поговорю чуть-чуть с друзьями. Я их столько не видела! Иди, милый!

Меня словно ледяной водой окатили. "Милый"! Это этому-то дохляку расфуфыренному! Ну, как-нибудь мы с ним встретимся-объяснимся...

Ну и я тоже парню понравился - до самого хуже некуда. Сверлил он меня взглядом, сверлил - но делать ему нечего. Он ведь крутого из себя строит. И раз сказал, что спешит - всё, надо спешить.

Шепнул он что-то своим ребятам в алых косухах, и прочь идет - вроде как действительно спешит, и ревновать девчонку даже не думал. Сынок большой шишки, не иначе. Сам-то этот расфуфыренный блондинчик таких ребят в узде держать бы не смог. Уж скорее, это они бы его мелкой шестеркой запрягли.

Забирается он в один из двух легких флаеров, приткнувшихся к стене у входа в их ложу. Трое ребят за ним увязались, а трое остались Анну пасти.

А Анна все щебечет и щебечет радостно с нами. Да ещё так на меня смотрит... Я ее тоже глазами пожираю, и все не могу понять: это она обозналась, или у меня память отшибло? Только, сдается мне, я такую девчонку забыть не мог.

Но тут флаер с блондинчиком поднялся, вдоль лож промчался, за угол нырнул - и Анна сразу же губки бантиком делает и глазки тупит.

- Простите, - говорит тихонько, - что я к вам так прицепилась. Но мне очень хотелось избавиться от принца, хотя бы на пару минут... А вы без воротничков, вот я и догадалась, что вы из нейтральных территорий...

Опаньки! Тот дохляк расфуфыренный - и есть принц? Вот с кем я гляделки устраивал. Н-да... такого встретишь - еще неизвестно, кто кому и что объяснит. У меня рука в пластик закатана, а у него все золотоворотничковые на коротком поводке! Но вида, конечно, не подаю. Такая девчонка рядом, все-таки!

- Простите меня, пожалуйста, - Анна говорит.

А сама улыбается робко, алеет стыдливо да глазками по мне несмело стреляет - сконфуженного котенка строит.

Я, конечно, все это просекаю - а сделать с собой все равно ничего не могу. Инстинкты, так их и так, и рефлексы, туда их и сюда! Хочется мне защищать ее и оберегать от всего, и всякие глупости с языка так и сыплются.

- Очень рады с вами встретиться, Анна, - говорю.

И хуже всего то, что очень искренне говорю. Влип я. Совсем.

А Анна только глазками хлопает смущенно.

- Да?.. Правда?..

И улыбается радостно. Смотрит на меня - и глаза у нее прямо сияют от радости, словно рассветное небо.

Тут я совсем растаял и в ее лазурные глазки провалился...

··

Пока я в её глазках тонул, Анна всё щебетала. Голосочек у неё такой, что заслушаешься - вот мы и слушали.

Она дочка президента Иркутска. От нашего Ангарска это совсем близко, всего-то сотня кмов на юго-восток. Иркутск тоже ни в Империю, ни в Конфедерацию не входит.

То есть раньше не входил. А теперь Империя пытается подгрести под себя и этот город. Вот президент Иркутска и решил покорешиться с принцем, своим будущим императором. Надеется на разные льготы своему городу, когда Иркутск в Империю войдет.

Зря он надеется, в Империи иркутцам кроме ошейников ничего не светит. Да только не я президент Иркутска, и не мне решать. Так что осталась Анне неделя, от силы две. Потом свадьба, и тогда уж ей от принца никакие увертки не помогут. Наденут на нее золотой ошейник, и вообще... Такая девчонка пропадет!

- Анна, - говорю ей нежно. - Неужели вам никак не избежать этой...

Но она меня перебивает.

- Можно я с вами на ты буду? - улыбается робко. - Вы ведь тоже не имперцы?

- Запросто, - говорю. - Я Серж, это братишка мой, Дымок.

От моих слов Дымок за двух лошадей фыркнул, но не до его отдавленного самолюбия сейчас.

- А это... - про Линского начинаю - и чуть всю правду не ляпнул. Но вовремя язык прикусил. - Это отец наш, президент Ангарска.

А Анечка уже грустная.

- Очень приятно было вас встретить. Но мне уже пора, Серж, - говорит тоскливо. - Иначе принц начнет метать молнии...

У меня внутри всё обмерло. Неужели вот так и расстанемся?!

- Подожди, Анна! - говорю. - Наверно, скучно здесь одной, без знакомых? Да ещё принц этот...

- Да! - Анна оживает. - Очень!

Глазки тупит, а потом с надеждой на меня взглядывает:

- Вам, наверное, тоже будет скучно здесь?..

И в глазах у нее такая просьба... У меня сердце затрепыхалось, как рыбка на берегу.

И тут Дымок, стервец малолетний, решил на себя одеяло стянуть!

- Что вы, Анна! - влезает нагло. - Серж не хочет долго задерживаться здесь, мы собирались сегодня же возвращаться в Ангарск.

Анна побледнела - лучше монитора на тринадцати тысячах.

Ну, Дымочек, устрою я тебе сегодня воспитательные процедуры! И за мамашу, и за двух наших папаш! По полной программе оттянусь! Он же, паразит, не у меня - у неё так на нервах играет!

Наступаю я ему на носочек, и вес туда переношу. Дымок только воздух втягивает да губы кусает, чтобы благим матом не заорать. Охоту выпендриваться у него мигом отшибло.

- Не обращай на него внимания, Анна, - я ей улыбаюсь. - Шутник он у нас. Правда, Дымок?

И вес на его носок чуток добавляю, чтоб ему доступнее было. Дымок только головой мотает - мол, действительно, шутник он да и только, он вовсе и не спорит.

- Анна, - говорю нежно. - У нашего папаши дел невпроворот, Дымок в здешней сети будет копаться, а мне здесь будет ужасно скучно. Было бы здорово ещё с тобой встретиться. Может, найдется завтра пара минут?

- Конечно! - Анна улыбается. - Очень буду рада!

И вдруг вмиг грустнеет. Ручку к своим губкам прелестным вскидывает и вздыхает. Так грустно, что у меня чуть сердце не разрывается.

- Только вот принц... И пора мне уже...

И точно. Парни в алых косухах уже совсем рядом топчутся нетерпеливо, по полшажочка к нам подбираются. Тоже про принца помнят.

- Анна! Ну его, принца! - говорю. - Ты только скажи, где я тебя смогу найти! А с принцем я уж что-нибудь придумаю.

- Знаешь, где "У Сони"? - Анна говорит быстро. - Это в самом начале второго сектора. Я буду там завтра вечером, в пять.

И так на меня смотрит... Нелегко ей будет от принца добиться, чтобы он её одну к "Соне" отпустил - но она всё равно там будет.

У меня от такого взгляда все заготовленные слова в горле застряли.

- Анна... - только и могу выговорить. - Я приду.

··

Анна с почетным эскортом до флаера не успела дойти, а к нам уже Шутемков подваливает. Глянул он на Аничкины ножки, пока она во флаер забиралась, и на нас хитро косится.

- Я вижу, - начинает с подначкой, - вы, парни, время зря не теряете!

- Не зря же мы в Империю летели? - говорю.

- Ну да, ну да, - генерал ухмыляется. - Я так и понял. Только вы, в натуре, особенно не того - нарветесь. Наш принц только с виду белый мышонок. Между нами, парни, крови он за свои семнадцать годков выпил побольше, чем император за всю жизнь. Лучше закажите торговцам андроида такого.

Смотрит он на нас с Дымком, на Линского косится - и хихикать начинает.

- Или парочку. Нет, лучше даже трех! Чтоб вы в дым не перегрызлись! - и ржет, как жеребец перед случкой. Даже согнулся от гогота, по ляжкам себя лупит, еле слова выговаривает. - Андроидам, между прочим, и фигурку можно организовать не такую худосочную, и не только... Нет, я в натуре серьезно говорю. И кайфу больше, и проблем меньше. Не связывайтесь с принцем... За флаер я вам, так и быть, троих андроидов организую. Я только что тридцать косых срубил. Круты "Херувимы"! Порвали "Серафимов" и в хвост и в гриву! Они при исбистах, при корпусе личной охраны императора, чтоб вы знали. А "Серафимы", сосунки, при агентстве пропаганды, вот у них...

Генерал, захлебываясь, турнирные тонкости нам выкладывает, даже про андроидов на время забыл. Но я в Империи оставаться не собираюсь, да и на арену выступать тоже не рвусь. И все его побасенки мимо ушей пропустил.

Дошло до меня наконец, почему его Евочка так на Анну похожа. Превратности любви, вроде как... Только по-моему, это натуральное извращение и запущенный эскапизм, как интелы выражаются.

А генерал о командах уже наговорился.

- Ну что? - говорит. - Заказать для вас трех андроидов с рожицей этой телочки?

И снова скалится - да ещё так противно!

- Нет, генерал, - я ему говорю. - Очень много твои андроиды весят. Три центнера - это уж чересчур. Что это за девчонка, если с ней только на бетонном полу и потанцуешь? Любая кровать как гамак будет.

Перестал генерал смеяться.

- Эстет, типа? - говорит.

- Эстет не эстет, - говорю, - но нам такие суррогаты не нужны.

Прищурился, даже челюсть выдвигает угрожающе. Оскорбился за свою Евочку-девочку, как за живую. Но крыть ему нечем.

- Ладно, - цедит сквозь зубы. - Я вас предупредил. Лучше принца сторонкой обходите, и за девкой его не пристраивайтесь. Принц и сейчас что хочет делает, а через месяц и вообще всем парадом командовать будет.

··

Тащит Шутемков нас к себе. У него в Москве - так имперцы свою столицу называют, по руинам города на поверхности, - апартаменты почти на четверть сектора. В холле своя охрана, все дела... Тут генерал свою косуху из грубой кожи скинул, роскошный домашний халат набросил - и сразу из тупого солдафона в богатого подлеца преобразился.

Косухи - это только вроде кастового знака, или как там ещё интелы в таких случаях выражаются. А в комнатах у генерала всё по высшему разряду - мореный дуб да кожаные диваны. Даже камин на настоящих дровах.

Пока я по сторонам озирался, генерал всё на Дымка поглядывал. Косился, косился, наконец не выдержал.

- Димон! - говорит. - Так что насчет вашего пластинчато-жаберного? Сойдемся на трех андроидах?

А Дымку сейчас совсем не до Шутемкова. Глаза у него сонные, как у снулой рыбы, и зевает до хруста. Как бы не ляпнул чего в таком состоянии...

- Слышь, генерал! - говорю Шутемкову. - Не видишь, братишка спать хочет? Время-то уже позднее, да и прошлую ночь мы не спали. Ты бы нам закусить чего дал, пристроил куда на ночь. А приставал бы утром.

- Может, вам и телочек ещё подослать? - Шутемков щурится.

Но на самом-то деле крыть ему ничем. Время и в самом деле позднее, даже по-местному. А мы ведь на запад четыре с лишним часа сделали!

Подзывает он прислугу - миленькую такая девчонку в ажурном переднике почти на голое тело, зато с платиновыми волосами почти до пояса. Командует ей что-то. Окатывает девчонка нас профессиональной улыбочкой, ведет в номер из трех смежных комнат. Тут же и ужин несут. Дымок сразу подкрепляться полез, а я нашего новообретенного папашу под локоточек, и в другую комнату оттаскиваю.

- Папашка, - говорю. - Ты в свище служил, и вообще человек подкованный. Должен знать, как здесь всё устроено? Всякие смартины с электронными подписями нужны - или по-дикому всё, у кого ошейник крепче и станнеры круче?

··

Устройство в Империи, оказывается, проще некуда. Люби императора да не раздражай хозяина - того, чей на тебе ошейник. Вот и всё устройство. А деньги - вообще по-старинному. Даже печатные ещё до сих пор, на тонком пластике. И называются по-доконфликтному, юриками.

- Ладно, папашка, - говорю. - Сиди тихо, сопи в две дырочки и чтоб тебя до утра ни видно ни слышно. Ага?

Бурчал Линский что-то невнятное, но спорить не стал, ужинать поплелся понуро.

Дымок уже наелся. Хотел спать лечь, но тут я его перехватил.

Поставил его посередине комнаты, сам к двери отхожу.

- Ну-ка, покрутись-ка, Дымочек, - говорю.

Смотрит Дымок на меня удивленно, но делать ему нечего. Поворачивается он одним боком, потом другим. А сам всё на меня косится подозрительно.

- Нет, Дымок, - цокаю разочарованно. - Не идет тебе дальнобойный станнер! - головой качаю. - Очень он для тебя велик, смех да и только! Так ты нам с папашей весь имидж портишь. Снимай-ка.

Насупился братишка. Никак, решил с братом поспорить?

- Не отдам, Серж, - говорит. - Если тебе не на что угощать девушку, можешь продать свой станнер. А ещё лучше вообще не знакомься в Империи с девушками, тем более с такими. Это ходячая неприятность, Серж, а не девушка!

Сечет братишка всё с полнамека, это он умеет. Но сейчас ему это не поможет.

- Дымочек, - говорю ему ласково. - Ну на что тебе станнер? Ты же под интела косишь, так? А интелам станнеры на фиг не нужны! Да и стрелять ты умеешь только теоретически, так что станнер тебе доверять и вовсе нельзя. Сам не покалечишься, так нас с папашей перестреляешь. И вообще: станнер детям не игрушка! Тебе что, шестнадцать уже?

Но Дымок только головой мотает упрямо.

- Нет, Серж! - бормочет. - Не отдам станнер.

- А куда ты денешься? - говорю ему совсем уж ласково. Ну и улыбаюсь соответственно.

Пофыркал Дымок еще для приличия, но станнер снял. Куда ему, в самом деле, деваться?

Да и прав я - станнер Дымку вовсе не нужен. Он своё оружие под мышкой носит - комп свой новенький, в дорогом кожаном переплете.

Сую я его станнер за пояс, курточкой прикрываю. Еле натянул. Курточка-то от стандартного комбинезона, что внутри нашего Ангарске в ходу, и на ношение пары станнеров, что у меня сейчас за поясом, она не рассчитана. Да и сам я не мелкого сложения.

Иду из номера. В холле с охранниками поручкался. Косячком угостил, потрепался малость. Ну и где тут блошиный рынок, выяснил заодно, конечно.

··

Только я из апартаментов Шутемкова - тут же из забегаловки напротив два парня в алых косухах вылетают. Косухи - точь-в-точь как на ребятах принца были.

Неужели эти двое по мою душу?

И точно. Скалятся ребята радостно - и прямо ко мне. И для чего я им нужен, на их рожах безо всякого труда читается.

Ни фига себе! Ну и ребятки у принца! Хотя бы курточки свои поменяли - ведь за версту же их видать в этих ярко-алых косухах! Сразу ясно, кто такие.

Или им и не надо скрываться?..

Получается, не заливал Шутемков про принца? Быстро же он своих ребят послал, чтобы они мне его взгляды на жизнь доходчиво разъяснили!

Парни оба здоровые, и накачаны хорошо, но... вот с координацией у них проблему. Забивали парни на боевые симуляторы. Так что справлюсь я с ними, если будет надо. И не с такими справлялся.

Да и куда мне деваться? Назад, к Шутемкову в апартаменты? Так ведь все время там не отсидишься - мне завтра с Анной встречаться. А пока деньжат не мешало бы раздобыть.

Только вот рука у меня в пластик закатана...

Против двоих трудновато будет. Если они меня с двух сторон, да на открытом пространстве в оборот возьмут... Как бы не пришлось меня Дымку возить в кресле-каталке пару месяцев!

Так что ухмыляюсь я ребятам приветливо - и шустро в другую сторону. Ребята переглядываются - и на рысь переходят. Я тоже прибавляю. Они не отстают.

Но тут вип-сектор кончился, вылетаем мы на одну из центральных улиц. Толпа - похлеще водоворота.

Да только зря я рассчитывал в этой толпе оторваться. Ребята принца совершенно без тормозов. Пока я аккуратненько локтями работаю и протискиваться пытаюсь - они народ просто по сторонам расшвыривают. А горожане даже не огрызаются. Как видят алые косухи - так бледнеют и в стороны норовят податься, на ноги соседей внимания не обращая.

Расстояние между нами даже на убыль пошло. Не обойтись без драки. Но не на открытом же месте? С переломанной-то рукой против двоих...

На ходу да в толпе особо не разглядишься, но, вроде, город на наш Ангарск сильно смахивает. Планировка один в один, разве что улиц больше и туннели покрупнее. Наверно, и коммуникационные туннели здешние с нашими ангарскими должны быть как близнецы?

Хоть имперская столица и гораздо крупнее, но чинуши-то везде одинаковые. На что хотите спорю, освещение в коммуникационных туннелях и здесь экономное до откровенного скупердяйства, а все детекторы движения, которые дополнительное освещение включают, и вовсе отключены.

Ныряю я в ближайшее боковое ответвление. Народу меньше, я ходу прибавляю. Парни за мной сворачивают.

Мчимся мы наперегонки.

Я к центральному блоку коммуникаций забираю, они за мной, но уже пыхтят тяжеловато - многовато травки смолят. А это уже не то что для мозгов - для дыхалки вредно. Отстают ребята потихоньку...

··

Коммуникационные туннели моих ожиданий не обманули - совсем без освещения. Ни постоянного, ни на детекторах движения - ни одна лампа не включается. Ни лучика света кроме тех отблесков, что из жилого коридора сюда падают. Да и парни принца уже метров на сто отстали...

Затаиться в тени - ни за что не заметят. В упор можно из станнера расстрелять! Вытаскиваю я один станнер, ещё метров двадцать пробегаю, потом к стене сворачиваю. Хоть их и двое, а ничего сложного не будет. Здесь всё за меня. Ну я и расслабился немного.

А зря.

Только я к стеночке прижимаюсь - за спиной шорох.

- Не дергайся, браток, - басок предлагает нежно.

Оглядываюсь я осторожно, медленно так. За моей спиной, из совсем уж узкой щели, двое ребят выскальзывают. Тоже в алых косухах, вроде.

Не только тех двоих, что в забегаловке ждали, принц за мною послал. И ребята у него вовсе не тупые... грамотно они меня просчитали...

Один уже дулом в затылок тыкает.

- Стой смирно, браток, - говорит. - Станнер на пол, и медленно.

Ну, если вежливо просят - грех отказывать. От выхода из коммуникационных туннелей мы далеко, и в темноте ребятам не видно, что у меня под курткой еще один станнер есть. И их понять можно - на фига парню со сломанной рукой два станнера?

Кладу я станнер на пол. Медленно, красиво - как просили. Даже на корточки присаживаюсь от усердия. Толкаю станнер по полу подальше, чтоб ребята не нервничали - и точно, чуть отлипло дуло от моего затылка. Парень решил, что я и подниматься буду так же медленно... Ну-ну.

Медленно выпрямляться я не стал. Только левую руку осторожно подтянул к поясу, поближе ко второму станнеру. А выпрямляться вообще передумал. Как сидел на корточках - так и крутанулся, не хуже центрифуги на рабочем ходу. Левой рукой выхватываю второй станнер, правой, в пластик закатанной, выбиваю станнер из руки ближайшего парня. Реакция у меня действительно неплохая, такой трюк не у каждого выйдет.

Над головой - ох, не зря я выпрямляться не стал! - свист, и тут же звон игл о стену напротив. Это второй парень среагировал, да только в темноте промахнулся. А тут уже я сам наполовину развернулся, так что лицом вверх оказался - и длинной очередью обоих срезал.

Начинка в иглах станнера вообще-то парализовать должна. Но, ясно, кровь не со скоростью звука бегает, и мгновенно парализовать никого невозможно. Чтобы человек не дергался, не голосил и выстрелить не успел, пока сознание отключится, в начинке игл не только парализатор, туда ещё много чего намешено. Сразу после попадания эта смесь на болевые окончания действует. До того, как человек вырубится от потери сознания, его от боли парализует не хуже. Такая боль, что все мысли разгоняет, никаких желаний не остается. Если игла попадает в грудь или в живот, человек даже не вскрикивает.

Дальнему я так и попал, в живот. Оскаливается он беззвучно от боли, а потом словно каменеет и ничком на пол валится. А вот ближайший парень рукой умудрился прикрыться. Но это его не спасло, только агонию себе растянул. Вскрикнул, дернулся пару раз - но потом тоже сознание потерял.

А я лежу на спине и дрожу от адреналина, как мотылек перед сабвуфером. Вместе с адреналином волна облегчения накатывает. И тут до меня доходит, что начинка-то в моих "Коготках" боевая...

И следом второй парень на меня валится. Труп, получается...

Но сопли жевать некогда. Из жилого коридора топот несется. Это те двое, что меня сюда загоняли, спешат.

У меня снова рефлексы включаются. За четыре года на боевых тренажерах все нужное давно на подкорку отложилось.

Скидываю я с себя труп, на ноги вскакиваю и быстрее к той нише, где вторая парочка меня поджидала. Забиваюсь в эту щель, в стеночку вжимаюсь. В коридоре и так темно, а в этой щели меня и вовсе не разглядеть. Я и сам засаду в этой щели проморгал...

Забегают парни в коридор, и, конечно, сразу к двум своим приятелям бывшим. На это весь расчет и был. Склонились ребята, матюгаются, ахи-вздохи. В общем, потеряли бдительность, как интелы выражаются.

Выползаю я из щели. Скользнул к ним, и рукояткой станнера ближайшему по затылку. Без всяких разговоров. Выпендриваться у меня никакого желания, а два языка мне даром не нужны.

Парень рухнул, как подкошенный. Но врезал я ему аккуратно, так что жить будет. Не сразу, конечно. Но часа через два - вполне реально.

Второй сообразительный оказался. Сразу же на корточки присаживается, без всяких указаний, станнер по полу от себя швыряет, руки в стороны разводит.

- К стене, - я ему командую. - В раскорячку. Руки на бетон, ноги шире, пригнуться. Шире ноги, я сказал!

Покряхтел он обиженно, но встал как надо.

- Головой не крутить, отвечать четко. От принца?

- Да! - парень шипит. - От кого же еще, так тебя перетак?

- Зачем?

- Сам знаешь. Не понравился ты принцу.

Тут я малость опешил. Просто не понравился?.. Это уже крутовато. Даже для меня. От таких ребят действительно лучше подальше держаться. Вот только Анна...

- И чего вы от меня хотели? - говорю. - Куда тащить собирались?

- Ты чего, совсем дикий? - парень ухмыляется. - Никуда мы тебя тащить не собирались. Здесь бы и разобрались. А потом тебе только одна дорога... В госпиталь... на запчасти для бедных...

Угу, вот как...

Тогда говорить нам больше не о чем.

Хотел я ему врезать по затылку - да рука не поднялась. Так вот, сзади, безоружного, когда не нападает... Паскудно это как-то. Тем более не могу из станнера - там вообще боевые иглы. Но не оставлять же его у себя в тылу в сознании?

- Мужик, - говорю. - У тебя станнер чем заряжен? Боевыми?

- Не, - он головой усердно мотает. - Мы же тебя не убивать шли! Парализующими, конечно.

Вот и выход.

Поднимаю я один из их станнеров, всаживаю парню пару игл аккуратненько в ляжку. Дернулся он, по бетону ногтями скрипнул - и свалился у стеночки. На всякий случай я и тому, которого по голове рукояткой приложил, тоже пару игл в грудь всадил.

Выбрал, кто из них покрупнее сложен, стаскиваю с него куртку. Натягиваю вместо своей - а ничего, вроде, очень даже сойдет. Долго в куртке исбиста ходить не стоит, конечно. Но пока этих четверых не найдут, самое то. Горожане к исбистам с явным пиететом относятся, как интелы выражаются. Боятся до судорог, если на русский перевести. А мне сейчас на рынок идти торговаться, как раз такой пиетет и нужен.

Ошейника вот только у меня нет... А что же это за имперец без ошейника? Пришлось куртку застегнуть и воротничок поднять.

Гляжу я на трофейный станнер внимательнее - ха! А принц-то меня еще не уважает. Не самых лучших ребят послал. Стали бы нормальные парни ходить с "Осами", еще доконфликтной модели? По сравнению с нашими ангарскими "Когтями" это не осы, а так, мотыльки какие-то, если не моль - прицельная дальность и до пятидесяти метров не дотягивает. Даже дальнобойными у нас в Ангарске не считаются. Или дальнобойные у них в городе запрещены?.. Аккуратнее надо будет на рынке.

Подбираю я свой второй "Коготок", пару трофейных "Ос" прихватываю. Больше не стал - и так как склад вооружения, уже четыре станнера на себе таскаю! Хоть я теперь и в куртке исбиста, но лучше не рисковать лишний раз.

Выглядываю в жилой коридор - вроде всё тихо. Выбираюсь из коммуникационного блока, бреду к блошиному рынку. Адреналиновая волна схлынула, зато угрызения совести тут как тут. Двоих кончил. Конечно, оборонялся я, и всё такое... но всё равно паршиво. Когда в академию собирался, только в мутировавшее зверье готовился стрелять. Люди - совсем другое дело. Хотя иногда... а, ладно! Что уж теперь. Вот на будущее...

Сворачиваю я в проход, где народу поменьше, достаю одну "Осу". Чтобы народ попусту не отстреливать, неплохо бы мои "Коготки" с боевых на парализующие перезарядить.

Отщелкиваю я у "Осы" обойму - и чуть на пол не валюсь. М-мать... Никакие в их "Осах" не парализующие! Боевые. Самые настоящие боевые. Я вторую "Осу" - там тоже боевые.

Вот как, значит.

Больно я доверчивый. Обманули меня. Только зря тот парень соврал... Теперь-то я сообразил, о чем он думал, когда мне отвечал - да поздно уже. Я-то выбирал, как лучше его чувств лишить, просто рукояткой по затылку - или по-культурному, иглами в задницу. А парню показалось, что я убить его - или в живых оставить решаю. Вот он и решил дохлым бараном прикинуться... Прикинулся, блин! Теперь четыре трупа! Да еще в Ангарске пара осталась...

··

Пока до рынка шел, пару косячков сосмолил, нервишки в порядок привел.

Рынок в городе вполне цивильный и оживленный, приценился я быстро. Дальнобойные станнеры в городе хотя и на запрещены, но в свободную продажу их не пускают - даже не у всех исбистов есть, только у специального императорского корпуса. Так что алая курточка да два "Коготка" в глазах толкачей большим человеком меня сделали.

Обе "Осы" без труда ушли, а "Коготок" так и вовсе чуть с руками не оторвали. Они бы и второй с удовольствием взяли, да мне самому ещё пригодится.

Вот только долго в алой курточке исбиста не походишь, менять её надо. Все-таки почти официальная униформа.

А какая-то косуха нужна. Тут у всех боевых ребят косухи, и мне выделяться не надо. Да и вообще! Нужный имидж - половина дела, если психологи в нашей школе не врали. А то пока на нас с Дымком даже пальцем показывать не надо - лучше дикой кошки в глаза бросаемся! Линский-то прилично одет, а мы с Дымком в стандартных костюмчиках, что у нас в Ангарске вместе с госпособием сиротам выдают...

Нашел я себе косуху поудобнее, сапожки со стальными носками - и красиво, и в дело сгодится. Дымку бархатную курточку выбрал, мягкую и изящную - он ведь под интела косит. Теперь и Дымок будет больше на сына Линского смахивать, и я за их охранника сойду.

Иду обратно, а нервы как стальные тросы под нагрузкой - разве что не звенят. Нашли уже тех четверых ребят в коммуникационных туннелях, или ещё нет? Как бы у апартаментов Шутемкова не ждали меня дюжина отборных исбистов...

Не доходя пару кварталов, беру флаер - и не зря. Перед входом к генералу шесть парней в алых косухах пасутся, травку посмаливая...

Ну да и я к такому гостеприимству подготовился. Водителю минут пять втолковывал, что да как делать. Выводит он флаер из-за угла - и рывком к самым дверям, да на ползвуке! Это самый предел, что внутри города разрешен. Воздушной волной ребят принца чуть по стене не размазало. Пока они головами мотают, в себя приходя - я уже к Шутемкову в холл влетаю.

В апартаменты к Шутемкову ребята принца ломиться не рискнули. Всё-таки есть кое-какие плюсики в имперской системе вассалов. В нашем-то Ангарске особисты цари и боги, без всякой бумажки и сами куда хочешь войдут, и кого угодно из любого места вытащат...

Но особенно размышлять над этим я не стал, не до того. Вымотался я до предела и сутки уже не спал. Под душ слазил, остатки ужина доклевал и спать завалился.

··

Проснулся я от кошмара.

Глаза открываю - и сразу понятно, отчего такие сны. Ещё бы! Рядышком с кроватью Дымок пристроился. Комп на коленях, сам по клавиатуре так стучит, как другие и в четыре руки не смогут. А мне этот его чертов комп, из-за которого всё и началось... Вот у меня во сне всякие ассоциации и всплыли из подсознания - или как там ещё интелы в таких случаях выражаются?

Заметил Дымок, что я проснулся. Глаза на меня поднимает - но пальцами всё равно на клавиатуре вытанцовывает, даром что совсем вслепую, даже экрана не видит.

- Прости, Серж, - говорит, - но в моей комнате не нашлось нормального линка.

Вроде как извиняется, чудовище малолетнее. Лучше бы он по клавиатуре стучать перестал хоть на миг!

Но тут я про Анну вспомнил - и на душе сразу посветлело. Да ещё мышцы зудят, так в работу и просятся - я же третий день уже без качалки.

До пяти вечера ещё полно времени, а у Шутемкова неплохой тренажерный зал оказался. Конечно, с закатанной в пластик рукой не особенно повеселишься, но все остальные мышцы я со вкусом проработал. Полегчало в тело до сладкой усталости.

Потом под душем понежился. Выхожу - а Дымок в моей комнате всё клавиатуру вытаптывает. На экране формы и запросы так и летают... И всё еще в сети седит. Только сеть-то не родная ангарская, а местная, московская... Подозрительно мне стало. Как бы этот умник переделанный в еще какую-нибудь авантюру нас не вляпал!

Но тут обед принесли, и все желание что-то выяснять у меня мигом рассосалось - четыре часа в качалке, все-таки! И обед что надо. Мясо, рыба - всё настоящее! В чанах из живых клеток выращенное, а не дрожжевая пародия! Я пока всё не перепробовал, от сервировочного столика не отлип.

А Дымок наскоро перекусил - и снова к своему компу. И давай топтаться на клавиатуре со всех свежих калорий...

Но время уже к четырем подходит, так что пришлось братишку от компа оторвать.

- Дымок, - говорю. - Сожалею, типа, и всё такое, но придется тебе отвлечься на часочек.

Но Дымок по мне глазенками стрельнул - и снова в экран. Сует руку в карман своей новой курточки, достает что-то и мне не глядя протягивает.

- Вот, Серж, - говорит, а сам от монитора не отрывается. Только морщится, оттого что непривычно ему одной рукой по клавиатуре щелкать. - Я уже всё подготовил.

На руке у него кристалл лежит, на какие данные записывают.

Да, челюсть мне пришлось рукой придерживать...

Может, Дымок из тактичности от экрана не отрывался, чтоб меня в краску не вгонять?..

Вроде и почти тринадцать лет я с ним прожил - да только к его сто восьмидесяти ай-кью поди привыкни!

Но и я ему не последний лох.

- Чего тянешь? - говорю погрубее, словно это я ему одолжение делаю. - Сам и передашь!

··

В пять вечера по местному времени входим мы с Дымком во второй городской сектор.

Этот сектор ещё покруче чем тот, где генерал разместился. Простого народу - никого. Пол в настоящих мраморных плитках, кабели на потолке в специальные чехлы забраны, видеокамеры на каждом углу...

Ну и кафешка "У Сони" больше на дорогой ресторан смахивает. У дверей два парня стоят, но привязываться к нам не рискнули - вылупились удивленно на наши шеи без воротничков, даже травку смолить перестали.

Заваливаемся мы внутрь. Анна там. Но долго строить глазки некогда - не одна она. С ней принц и шесть человек в алых косухах. Я, конечно, на большее и не рассчитывал - после вчерашнего-то! Так что расстраиваться не стал.

Подумаешь, шесть человек охраны! Хорошая наглость больше может. Иду прямо к их столику и ручкой машу приветственно.

Ребята принца сразу меня заметили. Станнеры повыхватывали, наизготовку берут. Но принц на меня глянул - и ручкой ребятам отмахивает. Расслабьтесь, мол.

А сам скалится мне весело. Похоже, верно я всё рассчитал?

Подсаживаюсь я нагло прямо к ним за столик. Анна на меня смотрит - как на сумасшедшего. И в глазах у нее всего намешено - и радость, что она снова меня видит, и тревога - что же теперь будет? Приободрило меня это.

- Анна, - говорю нежно. - Не могла бы ты на минутку оставить нас с принцем наедине?

У Анны от таких слов брови на лоб полезли. Даже обидно ей стало - шел-то я, вроде, к ней, а теперь черт знает что... Но послушалась, встала и в стороночку отошла.

Принц хмыкнул и головой качает - своим глазам не верит.

- Крутой, да? - говорит.

- Я-то, может, и крутой, - говорю. - А вот ты - точно отморозок. Улавливаешь разницу?

Дернулись его ребята ко мне, но принц царственно так им ручкой махнул - и они на исходную вернулись. А сам на меня смотрит - и морщится, словно кислого в рот набрал. Но ведет себя действительно как крутой, даром что чуть старше меня.

- Ладно, - говорит мне с ленцой. - Чего тебе надо?

Повеселел я.

Была у меня мыслишка, как бы не отметелили они меня вшестером за милую душу, самым показательным образом... Я, конечно, и к этому был готов - но если без драки обойдется, так даже ещё лучше.

- Да мне-то от тебя ничего не нужно, - говорю. - Это тебе, вроде, что-то от меня нужно. Не знаешь, какая... - тут я для большей доходчивости один темп пропустил, - ...ко мне вчера четверых с боевыми иглами подослала?

Я думал, он хоть немного смутится. Ну или хотя бы на "какую" с пропущенным темпом обидится. Но принц - ни в одном глазу. Только плечами пожимает, будто никак в толк не возьмет, что тут такого особенного.

- Не лезь к Анне, - говорит спокойно.

- А сам не мог сказать? - говорю. - Времени не хватило, или без переводчиков в косухах трудности с общением?

Я думал, он хоть сейчас из себя выйдет. Но он только скалиться - и вроде, даже искренне.

- А ты не такой тупой, как кажешься, - говорит. - Хоть и дикий, а ничего. Может быть, у тебя и имя есть?

Ну, я тоже ухмылку в вежливую улыбочку переплавляю. Ничего никогда не имел против цивилизованного общения, как интелы выражаются.

- Серж.

- Очень приятно. А я Даниил Алексеевич, если ещё не знаешь.

- Не могу сказать, что ты мне от этого больше нравишься, Данька, - говорю ему честно.

Вздрагивают опять его ребята, снова на принца косятся - команду ждут. Но принц всё скалится добродушно.

- А вот так меня ещё никто из быдла не называл... - усмехается. - Но тебе, так и быть, позволю. Нравишься ты мне.

И тут же скалиться перестал. Посерьезнел, собрался - в один миг крутым заделался.

- Но к Анне не лезь, - говорит. - Так и быть, на первый раз прощаю тебя... Сержик. Можешь моих ребят не опасаться... пока. Но если что, я к тебе сразу своих переводчиков пошлю, и сам предупреждать больше не стану.

Сказал, чванливый вид на себя напустил - и рукой на меня машет, словно надоедливую муху отгоняет.

- Всё, Сержик, - говорит. - Разговор окончен. Свободен.

Ну, свободен - и свободен. Не очень-то мне и хотелось с ним трепаться.

Встаю, а к столику уже Анна спешит. Подмигиваю я ей ободряюще, да и скорее вон из этой кафешки.

Снаружи Дымок меня ждет. От нетерпения стоять на месте не может, натурально пританцовывает.

- Ну, Дымок? Передал?

А он, стервец малолетний, лыбится и глазками сверкает. Не иначе, опять умничать собрался. И точно.

- Больше того, Серж, - говорит с таинственным видом.

- Дым-мок! - цежу сквозь зубы. - У меня сейчас не то настроение, чтоб прикалываться! Передал или нет?

Это мне реально повезло, что с первым впечатлением от принца я не обманулся. Хорошо, что принц на мои слова клюнул и повелся, куда я вел, и стал отмороженного джентльмена из себя строить. Но обычно-то он полный отморозок, без всякой игры в благородных ковбоев... Стал бы тут Шутемков меня обманывать?.. Всё могло и совсем иначе обернуться. При другом раскладе Дымочек из кафе мог круглым сиротой выйти... если бы вообще вышел.

Дымок мое настроение быстренько отсканировал - и выпендриваться перестал.

- Передал, Серж, - говорит серьезно. - Я хотел сказать, что Анна тоже передала кристалл для тебя.


7. Император.


Обратно к Шутемкову я понесся быстрее, чем на флаере, Дымок за мной еле поспевал. Но посмотреть кристалл Анны мне не дали.

Заваливаемся мы с Дымком в генеральские апартаменты - а там нас уже ждут. Сам Шутемков встречает с совершенно сумасшедшими глазами. Но он-то ладно, другое хуже - кроме него ещё десяток ребят в алых косухах нас дожидаются.

И конечно, не просто так ждут - сразу норовят руки крутить.

- Мужики! - говорю быстрее, пока рот не заткнули. - Смотрите не перетрудитесь! Я только что с принцем миром договорился.

Замерли ребята, задумались. Офицер от усердия даже бровями зашевелил.

- Принц? - говорит удивленно. - Он уже в курсе? Вообще-то нас имп послал.

Да я уже и сам сообразил, что эти вояки покруче, чем ребята принца. Косухи на них те же, но вот повадки совсем другие. С такими парнями я бы один в один связываться не рискнул - не то что с целым десятком! У меня, конечно, отличная реакция, четыре года на боевых тренажерах и всё такое, - да только против моих четырех годков у этих ребят своих лет по шестнадцать у каждого! Да и реакция не хуже моей... Ну и станнеры у них в открытых кобурах - знакомые "Коготки". Не простые исбисты эти ребята, а из императорского корпуса. Ими император лично командует, и принц им пока не указ.

Но не зря они лучшие из лучших. Пошевелил их офицер бровями, пошевелил - и обороты сбавил. Перестали ребята нам руки крутить. Знают, что через месяц им всем перед принцем на задних лапках плясать.

Пятеро Линского ждать остались - папаша наш новообретенный с самого утра где-то в городе шляется, - остальные нас с Дымком в многоместный флаер тащат.

Набиваемся мы в него все дружно, делаем десяток кварталов до центрального сектора. Сдают нас с рук на руки другим ребятам, тоже в алых косухах, а повадками ещё круче. Снимают с меня оружие, обыскивают нас с Дымком, просвечивают чем только можно - и через ямарик прогоняют, и через датчики биометрии разные, разве что ДНК на анализ не берут! - антисептиком спрыскивают и дальше ведут, в личные покои императора.

Сплошные посты да бронированные шлюзы. От объективов и ребят в алых косухах уже в глазах рябит. Перед шестым шлюзом ребята встали.

- Всё, - говорят нам. - Дальше пойдете одни.

··

Выходим мы из шлюза - и я только головой мотаю очумело.

Куда мы попали? Вроде, к императору шли... А стоим на поверхности, посреди пустыни. Под ногами песок, в лицо теплый ветер дует, над головой закатное небо.

Я снова на биобинты с обезболивающим погрешил. Но назад обернулся, и в себя пришел.

Голографические проекторы это и мощные кондиционеры, а не мои глюки. Проекторы на центр зала сфокусированы, а мы около стены стоим, так что видно - обычные голограммки это, подсвеченные разноцветными лазерами. Другая стена далеко, и от настоящего закатного неба её не отличить. А вот у ближней стены можно и стыки голограмм разглядеть, и контуры шлюза.

Выпендрежный у них император! Это же сколько труда надо, чтоб голограммами огромный зал облепить! А лазеров сколько, чтобы все это подсвечивать!

Дымок первым в себя пришел. Плечами пожимает - и вперед топает, в песке увязая. Я за ним.

Зал огромный. Метров четыреста, если по кривизне стены возле нас судить. А дальше, из-за голограмм, и вовсе бесконечным кажется. Впереди что-то блестит - но далеко, где-то в центре зала, да ещё прямо на фоне заходящего солнца, ничего не разглядеть.

Иду я за Дымком, всё разглядеть пытаюсь, что впереди. А как разглядел - так и встал. Хоть я и не особо пугливый, но по спине ледяные мурашки промаршировали. Дымок присмотрелся, тоже шажок убавил.

Впереди огромный трон, а по его бокам по три боевых робота. Точно такие же, что на базу Шутемкова наступали. Закатное солнце на хромированных корпусах играет, и крупнокалиберные пулеметы отлично видно. Черные провалы дул на багряном металле тоже не проглядишь - прямо на нас смотрят...

- Не дрейфь, братишка, - по плечу Дымка хлопаю. - Прорвемся.

Идем дальше - и уже никаких сомнений, что роботы нас на прицеле держат. Четыре робота по сторонам озираются, а две тушки только нам внимание оказывают - четыре пулемета по шесть дул медленно поворачиваются, точнехонько наши головы отслеживая.

Наконец один робот басит что-то, и трон к нам разворачивается.

И опять я не в себе.

Слышал же от министра культуры, что императору за сто тридцать. Ну я и представлял себе: старая развалина, сплошные пузырьки-колбочки и проводки-кабелечки всякие, пара подслеповатых глаз из груды машинерии только и виднеется. А на троне молодой парень, от силы лет двадцать с небольшим. И на принца похож - словно брат-близнец.

- Клон, - Дымок бормочет.

Да я уж и сам сообразил, что клон. То есть тело - клона, а мозги-то самого императора. После Конфликта в нашем Ангарске клонами особенно никто не увлекался - сложно это очень. Сменой тел и до Конфликта, вроде, единицы развлекались. А император, похоже, постоянно двадцать с небольшим поддерживает. Как перчатки тела меняет!

И что-то у меня не стыкуется. Скупцов говорил, что император в могилу собрался - но вот смотрю я на его новенькое тело, и что-то не похоже, чтобы император так уж на тот свет торопился.

А император на нас глянул - и радостно скалится.

- Привет, - говорит.

Просто так говорит, даже добродушно. И радость в его ухмылке настоящая, без притворства. Хотя, конечно, чего ему грустить, когда он на Земле круче всех, да при этом ещё и моложе своей охраны?

- И вам того же, - я ему отвечаю.

Дымок меня в бок пихает и вперед лезет.

- Позвольте вас приветствовать, ваше величество, - говорит вежливо.

Смотрит император на нас внимательно. Глаза - прозрачно-голубоватые, как два оптических прицела. И взгляд такой, что лучше скальпеля препарирует.

А мне и без того здесь не очень. Мы же с Дымком всю жизнь в городе прожили, а все города после Конфликта - под землей. Вот мы и привыкли, чтобы вокруг стеночки-потолочки да коридоры узкие - а здесь все под пустыню сделано. Не то, что стен - до самого горизонта даже никакого фантома холмов! Только небо высоко-высоко вверху, да теплый ветер по коже гладит - словно это небо тебя в упор разглядывает и прямо на тебя дышит. Хуже не придумаешь!

Знаю, что всё это просто голограммы - но... Всё специально так сделано, чтобы земляных жуков вроде нас с Дымком без всякого труда из панциря выковыривать. Да ещё взгляд этот императорский... Мне посреди пустыни, да под этим взглядом - прямо как лягушке, у которой неумелый студент из хребта нерв вытягивает!

Разглядывает император нас внимательно, и разговор продолжать не торопится. Ждет, пока мы до кондиции дойдем?

Наконец улыбается, обворожительно так.

- Сегодня утром, - говорит почти ласково, - через городскую сеть пытались вскрыть портал моей архивной службы. Генерал Шутемков всеми дьяволами божится, что линки, через которые атаковали мой архив, стоят в тех самых комнатах, где он поселил вас.

Ну, Дымочек, зар-раза! Ну, удружил!

Я ему курточку новую - а он нас в свежую авантюру вляпал, по самое не могу! Вот он чего на компе делал, пока я в качалке был - императорский архив атаковал!

И что самое обидное, даже выпороть его уже не успею! За взлом государственного портала и в нашем Ангарске по головке бы не погладили, а за взлом секретного архива, да еще в этой Империи... похоже, теперь нас отсюда сразу на бойню поволокут...

Дымок бледнеет, как монитор на тринадцати тысячах. Второй раз в жизни так побелел. Первый раз тоже был не очень, но третьего, похоже, уже не будет...

Я думал, Дымок каяться начнет - но ни фига подобного. Это сначала Дымок побледнел. А потом видно, что ничуть он не испугался - хватает ртом воздух, словно рыба, и глазами удивленно хлопает.

- Как же так? - тихо бормочет, словно никак поверить не может. - Я же все следы удалил! Как вы проследили?

Я натурально в осадок выпал.

У Дымка не то, что страха - даже смущения никакого! Одно, типа, профессиональное изумление, как интелы выражаются!

И император тоже вовсе не злится.

- Значит, твоя работа, малыш? - говорит довольно. - Неплохо, очень неплохо для твоего возраста. Даже не верится. Защита портала еле выдержала. Если бы не вовремя сработавшая ловушка и вмешательство администратора... Вы откуда такие?

- Из Ангарска, - я говорю понаглее, пока император в гнев не ударился. Авось и пронесет? - Наш отец новый президент. Вот, решили выбраться из города попутешествовать, на вас посмотреть.

А Дымок, даром что сам император его способности по высшему разряду оценил, все хмурый стоит и как рак красный - словно оскорбили его смертельно.

- Подождите! - начинает упрямо. Про всё почтение к императору забыл уже. - Как же вы выследили место атаки? Я был уверен, что взломал архив успешно, даже тревоги не поднял!

Усмехается император. Похоже, он в таких делах тоже не погулять вышел. Ну и давай рассказывать, что да как.

Слушал его Дымок, слушал - и вдруг вижу, творится с братишкой что-то. Надулся весь, покраснел... совсем перенервничал - воздухом уже давится!

Ну я и хлопнул его по спине легонько - чтоб прокашлялся да и снова дышал нормально. Но Дымок вовсе не закашлялся. Как заржет! Лучше жеребца перед случкой. Это он хохот сдерживал...

Заливается Дымок смехом до слез, чуть на песок не валится, я на него кошусь подозрительно. Жалко братишку. Столько всего на него свалилось за последние дни... Это ещё хорошо, если просто истерика. Как бы совсем башню не снесло...

Император тоже на Дымка всё тяжелее и тяжелее смотрит. Но ничего не говорит, ждет.

Ну и дождался. Отсмеялся Дымок, утёр слезы.

- Здорово вы меня, ваше величество, - говорит нагло. А сам головой качает, словно император его разыграть пытался, и братишка почти попался, но теперь подвох раскусил. - Я даже на миг поверил, что ваши программисты действительно смогли перехитрить меня.

А то нет, разве? Иначе чего же мы здесь делаем? Как бы иначе император узнал про взлом своего архива? Совсем братишка от сильных переживаний перегорел...

Императору всё это тоже надоело. Прищуривается он нехорошо.

- Ты кому, малыш, голову морочишь? - говорит раздраженно.

Но Дымок смущаться и не думал, хоть император уже совсем и не шутит.

- Ваши программисты поймали не меня, ваше величество, - заявляет нагло. - Система защиты среагировала на попытку взлома, когда ваш архив атаковал наш отец. Видимо, он тоже хотел посмотреть ваш архив, но уже после меня. А я всё, что хотел, скачал ещё утром.

Тут уже император на троне ерзает.

- А не врешь? - говорит тревожно.

- Что вы, ваше величество! - Дымок ему со своей самой вежливой улыбочкой отвечает. Теперь, как он в своих глазах до крутого интела восстановился, опять Дымок стал вежливее некуда. - Неужели я посмею вас обманывать, ваше величество?

- Тебе виднее, - император хмуро бормочет, на подлокотниках ногтями дробь выбивает.

Вздыхает император, головой качает. На клавиатуре, что в подлокотник трона вделана, пощелкал, со своими исбистами связался, приказал комп Дымка доставить немедленно.

··

А я под фантомом неба уже чуть освоился. Осмелел малость. Да и чего терять-то? Все равно теперь помирать, похоже, - так хоть любопытство перед смертью потешу!

Ну я и спросил императора про его здоровье: в самом деле он помирать собрался, или врут слухи?

Но император не обиделся. Прищурился, усмехнулся задумчиво - но всё рассказал.

Когда Конфликт случился, он вовсе не императором Алексеем был, а обычным сержантом Алексом, и воевал как пушечное мясо. Ну и попал под тау-вирусы. Хотя это одно только название, что вирусы. На самом деле это почти что полноценные клетки, да еще с псевдоразумным поведением. И выборочное заражение органов, и плавающий инкубационный период, и триггерные свойства отравления, и псевдослучайная самомодификация - чего только эти тау-вирусы не умели! Выявить стадию заражения действительно непросто, ну а пушечное мясо никто особенно и не проверял. Не к столу же его готовили, это мясо...

Так что когда сержант Алекс заматерел и начал подгребать под себя остатки войск и превращаться в императора Алексея, уже поздно было - тау-вирусы в его организме до всех органов добрались. Хоть и тело потом сменял не один раз, но толку-то? Мозг-то все равно уже заражен. А мозг не сменишь...

От тау-вирусов на этой стадии заражения только симы спасают - да и то не излечивают, а лишь выжить помогают. Последние сто лет император на них и сидел.

Но симы тоже так просто не произведешь, молекулярные сборщики нужны. После Конфликта, когда Империя образовалась, несколько молекулярных сборщиков в ней уцелели. На них врачи императора и синтезировали нужные симы. И все бы хорошо, но за последние сто лет все эти сборщики поизносились, полгода назад последний сдох. А уровень техники теперь... с доконфликтным не сравнить, в общем. Имперцы не то, что новый сделать - даже старые сборщики починить не смогли.

А запас симов к концу подходит, совсем немного осталось. Через пару месяцев симы кончатся. А без них императора ничто не спасет. Тело он еще может сменить - а мозг? Как начнется распад нервных клеток мозга, так всё...

··

Вдруг за спиной быстрый легкий топот, и мимо нас к императору робот подбегает. Вылитый паук, разве что из железа и в холке за полметра будет. В лапах комп Дымка тащит.

Император Дымка пальчиком манит. Вздыхает Дымок - но теперь-то что... раньше думать надо было! Показал Дымок императору файлы, которые из его архива слил.

Глянул император на файлы - и здорово его проняло. Смотрит на Дымка, и во взгляде - настоящее восхищение. Мне даже завидно стало.

- Вундеркинд, что ли? - говорит оторопело.

Краснеет Дымок весь от удовольствия - как вареный рак. Но... что-то притих он подозрительно. Не иначе, что-то выпендрежное готовится выдать, чтобы императора окончательно поразить?

По мне, так не до того сейчас! Штамповать платы надо, пока император в таком состоянии, а не кайф снимать! А Дымок, тоже, нашел время, чтобы хвост распускать!

- Точно, император! - говорю быстрее. - У Дымка полный набор, тринадцать на сто восемьдесят.

- Тринадцать на сто восемьдесят? - император переспрашивает.

Сильно его проняло, однако... Видно, неплохая защита у архива была. Никак император не может оправиться от того, что такая мелюзга в его архив проскользнула, и даже тревоги не вызвала.

- Ну да, - говорю. - Тринадцать - это столько Дымку будет через два месяца. А сто восемьдесят - столько у него было на последнем ай-кьюшном тесте.

Загорелись у императора глазки. Ухмыльнулся - и давай мусолить Дымка взглядом. Ещё почище, чем Шутемков нашего "Скатика".

- Из Ангарска вы, говорите? - тянет задумчиво. - А что, отец ваш, как новый президент, не надумал к Империи присоединяться?

- Папаша наш, типа, в затруднении, - я говорю быстрее, пока Дымок чего не ляпнул. - Для того нас с братишкой сюда и привез. Посмотреть, всё такое...

Тут уж император на Дымка совсем заглядываться - словно к девчонке, прежде чем начать в укромный уголок ее заговаривать. Разве что слюни не пускает.

- И что вы будете советовать отцу? - интересуется вкрадчиво так.

Кошусь я на Дымка украдкой. Братишка от восторгов уже оправился, пришел в себя. Смекает, вроде, куда я клоню.

- Да я братишке, типа, доверяю, - говорю. - Он, вроде, и архив ваш уже просмотрел. Ему и выбирать.

- И что вы, Дмитрий Олегович, решили? - император у Дымка спрашивает с придыханием - разве что глазки ему не строит.

Опаньки...

Дмитрий... Олегович?..

Император-то у Шутемкова справки о нас все-таки навел, получается! Тогда чего же он нас спрашивал, откуда мы?.. Похоже, не так он прост, этот император... Надо бы с ним осторожнее. И языком молоть поаккуратнее.

А Дымок на Дмитрия Олеговича из уст императора жмурится, как виварная мышь на ласку.

- Все очень хорошо, ваше величество, - отвечает вежливо. Но голову все-таки не теряет. - Но, на мой невзыскательный вкус, организация управления в Империи немножко... специфическая. Боюсь, некоторым горожанам Ангарска подобные отношения могут внушить некоторые сомнения...

- Угу, - поддакиваю. - Им сомнения, а мне самые полноценные опасения! Очень уж у вас крутая вертикаль власти.

- Что правда, то правда, - император улыбается. - Вертикальнее некуда!

- Но ваше величество! - Дымок говорит уже серьезно. - Неужели у вас не вызывает отвращения подобное устройство? Эти воротнички верности превращают имперцев в самых настоящих рабов! А вы долгими десятилетиями вынуждены общаться с ними... Мне кажется, ваше величество, это должно быть ужасно неприятно!

Ох, Дымочек, опять тебя не туда несет... Нашел, с кем обсуждать свои юношеские идеализмы-максимализмы!

Император тоже на Дымка прищурился - но не презрительно.

- Хотите честно, Дмитрий? - вдруг спрашивает совершенно серьезно.

Вроде как согласен пофилософствовать с Дымком на тему свободы и демократии? Даром что сам же эти ошейники и внедряет уже сотню лет?.. Ох, как бы не навешал он Дымку лапши на уши...

··

И не зря я опасался. Начал император нам втирать так, что закачаешься. Послушать его, так он вообще белее и пушистее новорожденного ангелочка!

Ошейники, мол, вовсе не прихоть, но необходимость. И нужны они вовсе не для безграничной личной власти, а для спасения рода человеческого. Вот так, ни больше ни меньше.

И вообще, всё зло в мире из-за диких роботов, а император просто несчастная жертва обстоятельств.

- Конечно же, мне противно, Дмитрий, - говорит траурно. - Вы даже не представляете, до какой степени мне это омерзительно! Вы здесь всего день, а я сотню лет! Но ничего не поделаешь...

И мало того, что врет даже не краснея - так ведь ещё как вдохновенно врет! Я от такой наглости только рот разинул. А Дымок, по малолетству, словам ещё верит. Слушает императора, и даже вопросы задает...

А император не на шутку разошелся.

- Вот вы, Дмитрий, уверены, что воротнички - это ужасно, - говорит трагично. - Но плохо ли вы к ним относитесь, хорошо ли - а воротнички буквально необходимы. Без них мы не смогли бы сдерживать натиск диких роботов. Да, это чудовищно, отдавать живых людей на расправу роботам. Но это дает шанс выжить остальным! Человечество существует дальше! А не это ли главное?

- А как же Конфедерация, ваше величество? - Дымок говорит подозрительно. - Они тоже воюют с роботами, но при этом обходятся без воротничков верности, и не отдают роботам безоружных людей...

- Они воюют с роботами?! - Император даже от спинки трона оторвался, так его задело. - Эти сопливые узкоглазые?! Да они херней страдают, а не воюют! Они держат только восток континента, а мы - запад и север! Север! Вот где все роботы, вот где настоящая война! А конфи только крошки со стола слизывают!

Тут император малость успокоился, обратно на спинку откинулся, снова вальяжным заделался.

- Сами судите, Дмитрий Олегович, - улыбается вежливо. - Конфедерация больше Империи и по численности, и по техническим возможностям. Но потери у конфей больше, чем у меня, вдвое. А уничтожают роботов они в три раза меньше! Если бы мы не прикрывали их с севера, роботы давно уже вырезали бы всех этих узкоглазых! Или даже эти слюнявые конфи пришли бы к моим воротничкам. Или чему похлеще, - усмехается криво. - Говорят, в древности узкоглазые были мастерами на такие штуки...

Затих Дымок. Жался он, жался, но все-таки не утерпел.

- Позвольте, ваше величество, - просит, - я в компе посмотрю?

Со страху он такой наглый, что ли?

- Не доверяешь, малыш? - император скалится.

Но комп к Дымку подвигает.

Берет Дымок комп, щелкает по клавишам, гоняет по экрану файлы императорского архива - и все угрюмее и угрюмее. Не врет император. Без воротничков верности и самопожертвования с гарантией дикие роботы давно бы уже всех людей вырезали.

- Ну? - император ухмыляется. - Что теперь скажете, тринадцать на сто восемьдесят?

И дальше Дымку комплиментами сыплет...

А сам все улыбается левым уголком губ, и голос у императора всё бархатистей и бархатистей... И комплименты не простые. Не явные, а как бы с подколками. Хитренькие такие... Что-то мне подозрительно стало.

Меня братишка, экспериментатор переделанный, за последние два года всякими психологическими трюками извел уже, и кое в чем я даже разбираться начал. И вроде, вовсе не прост этот император. Сдается мне, без психологических трюков в его речах не обошлось.

Понравился братишка ему, видно, вот и взялся император за Дымка всерьез, чтобы в свои сторонники перетащить. Так и капает Дымку на подсознание...

Как бы он братишку не обработал! Дымок хоть на мне чего только не перепробовал - у меня к таким штукам даже иммунитет почти выработался! - но вот сам-то к таким штукам как? Это я к роли подопытного привык и просекаю всё это - а сам-то Дымок в этой шкуре ни разу не был. Да и мелкий он ещё, и зазнайка ужасный. Замечает или нет?..

Надо братишке передышку выбить, чтобы он с мыслями собрался и через логику все оценил, пока не поздно! Эти подленькие приемчики на подсознание действуют не сразу, но уж если зацепят...

Надо бы разговор в сторону! И императора из колеи выбить.

- Послушайте, император, - как бы невзначай в их разговор влезаю. - Вы ведь Конфликт застали, должны знать: откуда эти дикие роботы вообще взялись? И почему они так странно воюют? Ни вирусов, ни ядерного оружия, ни гравов?

Нахмурился император, но от Дымка оторвался. На меня глядит. Прищурился, хмыкнул, снова дробь на двух подлокотниках выбивает.

Похоже, зацепил я его своим вопросиком. И с планов сбил, и на другую тему переключил.

Вот только Дымок, похоже, ничего так и не просек.

- Действительно, ваше величество, - снова начинает увлеченно. - Вы воюете с дикими роботами десятки лет! И всё это время сохраняется неустойчивое равновесие сил. Это очень странно, не правда ли?

Блин...

Выпендривается братишка, так и норовит хвост распустить... Получается, все-таки задел его император своими приемчиками?

- Странно... - император бормочет. - Странно - это если равновесие неустойчивое. А если оно устойчивое?

И вроде, в самом деле задумался.

Тут и мне в самом деле интересно стало. А действительно, откуда все эти дикие роботы взялись? Может, коё в чем император и лукавит, но что зла от диких роботов не меряно - тут не поспоришь, сам видел. И если он знает, откуда они...

Вот только если выпендриваться друг перед другом они не бросят, и разговор и дальше так пойдет, то я мимо проеду. Император, может, и не полноценный интел, но уже сто лет у власти. За такое время каких только слов не выучишь, ну а уж какой пижон Дымочек, мне ли не знать... А когда интелы начинают друг перед дружкой выпендриваться, они такими словечками бросаются, что сами себя понимать перестают - что уж до простых ребят вроде меня, у кого ай-кью и до ста тридцати еле дотянул!

- Подождите! - говорю. - А попроще никак? Чтоб без всяких там флуктуаций вакуума или симплектических алгебр? Они у меня с младших классов ещё не очень идут.

- Попроще... - император бормочет. - Ладно, станцуем от кондиционера.

Ну и станцевал. Даром он, что ли, последнюю сотню лет половиной человечества понукает? Мозги пудрить научился профессионально. В два па целую легенду натанцевал, философ доморощенный!


8. Легенда о чмо.


Только начал он не с кондиционера, а с философии.

- В чем смысл существования человечества? - говорит.

Блин! Ну, попал я... Уж лучше бы он продолжал с этим своим устойчивым равновесием и всяким таким. Там бы я ещё что-то уловил. А сейчас как начнет этику с эстетикой спаривать... смысл существования человечества! Приехали...

- Я, типа, извиняюсь, император, - говорю. - Но от вас я такого не ожидал! От других ещё туда-сюда. Но чтобы парень вроде вас про смысл жизни начинал...

Дымок согласно кивает.

- Простите, ваше величество, - говорит со своей улыбочкой, тактичной до не могу (от этой улыбочки пару школьных учителей с инфарктом вынесли). - Но вы уверены, что он есть?

Но только император Дымку не по зубам оказался.

- Абсолютно уверены только боги, - говорит снисходительно. - А их, как известно, нет.

Махнул император рукой, робота-паука отсылая.

- Я говорю всего лишь о гипотезе, откуда взялись роботы, - продолжает серьезно. - О том, почему их поведение кажется таким странным и нелогичным - на первый взгляд, разумеется.

- Тогда нас занесло, император, - говорю.

Дымок меня в бок пихает - чтоб я потактичнее. Но сдается мне, император свой парень, и всякие пожалуйста-будьте-добры ему до ватерлинии.

- При чем тут смысл жизни? - говорю. - Как это к диким роботам относится?

Цокает император раздраженно.

- Не смысл жизни! - чеканит. - А смысл существования всего человечества! Дикие роботы воюют с остатками человечества больше сотни лет. Последнему дураку должно быть очевидно, что это уже не случайное коленце в истории человечества, а самая существеннейшая закономерность! Следовательно, и объяснение ей надо искать соответствующее. Также глобальное. Ладно, объясняю на пальцах.

Тут император от кондиционера танцевать перестал, на пальцах объяснение куда быстрее пошло.

··

Есть некое могущественное существо. Почти всесильное, но совершенно отмороженное. Вроде садистов-малолеток, которые всё ломать обожают. До Конфликта, пока люди на поверхности жили, такие малолетки иногда муравейники ворошили. И это существо точно такое же, только куда более могущественное. И человечество для него - вроде одного огромного муравейника.

Наблюдало это существо за человечеством, наблюдало, и как-то раз не удержалось, решило поворошить нас ради интереса - вот это и была истинная причина Конфликта. А война уже потом была, когда военные разных стран сразу не разобрались, что же произошло...

Существо как могло развлекалось. Интересно ему: как человечество на что будет реагировать? Ну, прямо как экспериментирующий садюга-малолетка возле муравейника. Малолетка бы муравейник палкой потыкала - а существо людям ядерно-термоядерную подстроило. Малолетка бы водичкой плеснул - а существо применение боевых вирусов организовало.

И видит, многовато людей перебило - скоро такими темпами всех переведет. И жалко ему стало такую классную игрушку терять... Люди ещё нервничают так забавно, суетятся смешно, норки новые роют - города наши подземные... Больше ничего особенно радикального существо не делало, но от мелких пакостей удержаться не может - уж очень ему интересно, на что ещё люди способны?..

Оно лазеры мощные на орбите поместило, чтобы они сжигали всё, что за пределы атмосферы выберется - так люди про космос просто забыли. Оно диких роботов насылает - люди ошейники выдумывают, своих же сородичей роботам в жертву приносят и глубже под землю зарываются.

В общем, все наши беды для этого существа - просто забавная игра. А дикие роботы - вроде прутиков, которыми садюги-малолетки муравейники ворошили. Ими существо проверяет человечество на живучесть и выдумку. Конечно, оно может и что-то действительно серьезное против нас применить, чтобы всех людей разом перебить. Малолетка тоже может сходить за ведром кислоты или шашкой динамита для муравейника. Но зачем? Тогда игрушки больше не будет, скучно станет...

К тому император клонит, что развлекать какое-то отмороженное всемогущество - это и есть истинный смысл существования человечества. Тогда весь прогресс и совершенствование способов выживания - просто логичная подготовка к Конфликту и развлечениям этого всемогущего отморозка. А вся история человечества и особенно последняя сотня лет сразу наполняются глубинным смыслом и высоким предназначением, всё такое...

- Красивая у вас теория, ваше величество, - Дымок императору говорит вежливо, опять со своей улыбочкой фирменной, тактичной до самого не могу. - Только, простите, очень антропоморфная.

Ох и любит же Дымок всякие словечки! Хорошо, я-то к Дымку почти привык, все-таки тринадцать лет бок о бок. Уже секу помаленьку по его интельской фене.

- Ага, - поддакиваю. - Очень уж ваша теория, император, на миф смахивает, - перевожу Дымка с русского на доступный. - Всё такое глобальное, но с очень уж человеческим подходом. Какой-то могущественный отморозок... как-то это все...

- Чрезвычайно могущественный отморозок, - император меня поправляет.

- Вот и я о том же, - говорю. - Какое-то вселенских масштабов чмо у вас получилось, император.

Но он не обижается.

- Чмо? - бровь вскидывает. - Что же, вполне подходящее сокращение... - скалится добродушно. - Впрочем, дело ваше. Не хотите, не верьте. Только уж вы, если найдете лучшее объяснение, сделайте одолжение, мне тоже расскажите! - смеется.

Хоть поначалу Дымок и с усмешкой о теории императора отозвался, но тут задумался. Даже голову на бок склонил от усердия. На левое плечо. Надо понимать, почти поверил, но что-то уточнить хочет, или какой-то подвох ищет. На логику проверяет, в общем...

- А что это за существо? - спрашивает. - Бог? Иная цивилизация?

- Откуда же я знаю? - император скалится весело. - Я всего лишь император, а не мифотворец. Чего не знаю, о том не говорю. Да и какая разница?

- Как же?! Как же какая разница?! - Дымок от возмущения даже ручками всплескивает. - Ведь нужно бороться не со следствиями, а с причиной! Чтобы победить диких роботов, нужно изучить их хозяина, и бороться именно с ним!

Тут уже император перестал скалится.

- Нет, Дмитрий, - чеканит холодно. - Вот это уже заблуждение. Если муравьи начнут кусать малютку с прутиком за руки и за нежный животик, они могут разозлить малыша. Мы в аналогичной ситуации. И если мы случайно разозлим наше вселенских размеров чмо, оно уже будет не просто играть с нами, а мстить! Есть разница, не правда ли?

- Что же вы намерены делать, ваше величество? - Дымок спрашивает.

- А разве нужно что-то делать? - император картинно удивляется. - Нет, - головой качает, - не нужно ничего делать. Пусть лучше чмо давит нас дикими роботами, как малолетка играючи третирует муравьев, некстати высунувшихся из норки. Уж лучше это, чем если оно применит аналог пластинки тола или банки кислоты. Глядишь, скоро мы этому чмо и надоедим.

- Вы очень оптимистичны, ваше величество, - Дымок не соглашается. - Если мы не надоели этому существу за сто лет, то, может быть, этого не случится еще долгие тысячелетия? Не слишком ли вы оптимистичны, ваше величество?..

- Верно, - император опять скалится весело, - я оптимист! И поэтому уверен, что наше теперешнее положение не самое плохое. Всё может быть хуже. Гораздо хуже! А пока - терпимо. Про то, что муравьев вне норок давят, мы знаем, и за пределы атмосферы не выбираемся. Останавливать его соломинки, этих так называемых диких роботов, мы научились. И кусать ноги и живот чмо не собираемся! По крайней мере, пока я император, - ухмыляется. - Матка самого крупного муравейника, так сказать.

- А если эта матка помрет от тау-вирусов? - спрашиваю.

- Не умрет, - император говорит уверенно.

- Значит, это неправда, что у вас кончаются симы, выше величество? - Дымок спрашивает.

- Почему же? - император бровь вскидывает. - Правда. Но они будут.

- Откуда? - мы с Дымком в один голос спрашиваем.

Пожимает император плечами, будто это любому дураку должно быть ясно.

- А Конфедерация на что? - говорит. - Эти узкоглазые конфи боятся моей смерти еще больше, чем меня самого. На случай смерти у меня есть такой козырь, что Фейнман вместе с Янгом еще умолять меня будут, чтобы я взял у них симы, - ухмыляется.

Я сначала не понял. Может, у императора от тау-вирусов уже распад нейронов в голове начался? Заносит его куда-то...

А Дымок быстро всё просек.

- Козырь - это вы принца имеете в виду? - говорит подозрительно.

- Его, родного, - император ухмыляется. - Наверное, вы с ним уже встретились, раз так быстро догадались?

По нашим лицам и вздохам это хорошо заметно было, наверно. Потому как смотрит император на нас - и гордость из него так и прет.

- Мой клон, - говорит довольно. - Воспитание тоже мое. Так что некуда конфедералам деваться. Прибегут как миленькие, и еще умолять будут, чтобы я воспользовался их симами!

И тут вспоминает что-то. Косится на свой подлокотник, где у него крошечная клавиатура с парой мониторов вделаны.

- Кстати, насчет бега, - говорит прищурившись. - А где ваш отец? Что-то мои люди никак не могут его найти.

- Не знаем, - Дымок глазки тупит. - Мы с Сержем были в кафе. А когда вернулись, нашего отца уже не было. А нас сразу повезли к вам.

- Наверно, по городу гуляет, - говорю.

- По городу? - император мрачно переспрашивает. - Интересно, где это он гуляет, - ухмыляется. - Я не знаю такого места в столице, где бы мои люди его ещё не искали. Разве что личные покои золотоворотничковых остались...

Вот оно как...

Сбежать решил наш папашка новообретенный? Как понял, что со взломом императорского архива лопухнулся, так нас бросил - и быстрее свою шкуру спасать?

Хотя чего ещё от него ждать было? Он же в свище работал. А там других не держат. Зря братишка о нем хорошо думал... На самом деле этот Олег Львович - совершенно точно такие же отходы жизнедеятельности, как и наш президент Тяпкин, разве что говорит красивее...

Дымок тоже на меня грустно косится - и те же самые мысли на его мордашке просвечивают. Ему ещё противнее. Он-то Линскому поверил, вроде...

Вдруг позади императора небо дрожит.

Забавное это зрелище, когда в закатных тучах двери распахиваются, и словно из-за неба дюжина обнаженных красоток выплывает, прямо из последних лучей солнца. Один робот туда тут же развернулся, басит что-то императору.

- Ну что же, - император говорит. - Давайте расставаться. Приближается мой вечерний моцион.

Ну вот, сейчас наша судьба и решится... В камеру или сразу на бойню?

А может, пронесет?.. Вдруг император нас просто так отпустит?.. Бывают же чудеса?..

Кладу я Дымку руку на плечо, чтоб быстрее обратно его вести, пока император про взлом архива не вспомнил.

А он, зар-раза, вырывается!!!

- А-а... - пищит вопросительно, и рукой на свой комп указывает!

О своей собственности, что на подлокотнике трона осталась, решил напомнить, блин! Так в свой новенький комп влюбился, что назад его требовать решил у императора! И даже из-за чего мы здесь оказались, и то забыл!

Потом вспомнил, конечно. Осекся. Сообразил, что в компе его архив, который император просто так не отдаст, и ротик прикрыл.

Да только поздно уже.

- А? - император спохватывается, снова к нам оборачиваясь. - Ах, это... - на комп косится.

Задумался. Смотрит он на комп Дымка, складывает его медленно, насечки на кожаном чехле поглаживает. И вдруг по Дымку глазами стреляет хитро.

- Возьмите, Дмитрий Олегович, - говорит лукаво.

Шутит, что ли?..

Зачем нам на бойне компьютер? Или сначала в камеру?..

Или...

Неужели пронесло?! Неужели он нас совсем отпускает?!

Но... Не может же он просто так нас отпустить, да ещё копию архива Дымку оставить?.. Да за его архив любой золотоворотничковый родную маму собственными же подвязками удавит! Что уж о шпионах Конфедерации говорить!

Сглатывает Дымок нервно. Смотрит на императора подозрительно - но к трону все же делает шажок. И ещё. Роботы братишку дулами провожают.

У меня нервы натянулись, как проволока под грузом. В чем подвох?..

Но император пока не издевается. Протягивает комп Дымку, и даже удалять свой архив из него не собирается! Вот только улыбается как-то странно. Вовсе не веселая у него улыбка.

- Возьмите, Дмитрий, - говорит тихо. - Трудно сделать человека своим другом, но можно не дать ему стать другом твоего врага.

К чему это он?.. Дымок тоже замер удивленно. Но император уже снова в своей обычной манере ухмыляется.

- Передавайте вашему отцу привет от меня, - говорит с издевкой.

··

Пока мы от этой муравьиной матки в апартаменты Шутемкова возвращались, Дымок ни на секунду не умолкал. Всё над императором издевался. Мол, какая же ещё теория у такого человека родиться могла?

- У отморозков и бог отмороженный! - говорит в сердцах.

Крепко император задел братишку, раз Дымок такими словечками заговорил. Да еще с таким пафосом, как интелы выражаются!

Но как к Шутемкову добрались, ясно стало: не теория Дымка так задела. Вовсе и не глупая эта теория.

Ходит Дымок по комнате кругами, будто заведенный, и всё про этого императорского чмо рассуждает. Нет, не в теории дело... Всё, что он по дороге про императора наговорил - это вроде ревности было. Обидно братишке, что он сам до всего не додумался.

Мне смешно - как это идею ревновать можно? Но у интелов и не такое случается. До того Дымку обидно, что император первым про этого чмо догадался, что места себе найти не может. По комнате из угла в угол носится, руками размахивает и всё бормочет что-то возбужденно.

Но мне сейчас до таких мелочей дела нет - мне кристалл Анны уже карман прожег! Отнимаю я у Дымка комп, выпроваживаю его в другую комнату ковры вытаптывать - и быстрее кристалл смотреть.

··

На кристалле записи всего на минутку.

Первый раз я всё мимо ушей пропустил - только на Анну смотрел, в её глазки голубые. Потом внимательнее прислушался.

После нашей вчерашней встречи принц перенес свадьбу на послезавтра. А охрану Анны увеличил с трех человек до шести. И вообще запретил кого-либо к неё подпускать без его личного разрешения - даже родного отца, если тот на свадьбу прилетит из Иркутска! Только вряд ли он прилетит. Потому как принц даже с ним Анне связаться запретил. На всякий случай. Чтобы в последний момент не решил свадьбу отменить.

У Анны даже слезы на глазах выступили.

- Серж, милый! - просит. - Если сможешь, свяжись с моим отцом. Не могу я за принца замуж идти. Особенно теперь...

Особенно теперь?.. Сглотнул я.

И тут, конечно, запись кончается! На самом интересном месте!

А потом до меня смысл её слов окончательно дошел, и тут уж не до веселых оскалов стало.

Блин... Если свадьба через два дня... Что делать-то теперь?! Всего два дня! С отцом её связаться? Всё равно не поможет... Похищение устроить?.. Да за два дня даже придумать толком ничего невозможно, не то, что подготовиться! Неужели так и пропадет Анна?!

Вдруг чувствую, кто-то мне в ухо дышит. Дымок из-за плеча заглядывает, поросенок любопытный. Так меня запись увлекла, что даже не заметил, как он подкрался. Никогда со мной такого не было!

- Дымок, - говорю. - Беру свои слова обратно. Меняемся с Шутемковым флаером.

Даже хорошо, что Шутемкову наш флаер так понравился.

- Нет, Серж! - Дымок вдруг изо всех сил головой мотает. - Теперь - ни за что! Мне нужен флаер, чтобы выяснить, действительно ли существует это чмо, о котором говорил император. И если оно действительно существует, я должен разобраться, что же оно такое на самом деле. Нет, теперь я не отдам флаер генералу! Без флаера мы застрянем здесь, и я не смогу ничего узнать! Нет, нет! Ни за что!

Я только глазами хлопаю удивленно.

- Дымочек, ты чего? - говорю. - А Анна?! Пойми, Дымок, только мы можем ей помочь! Отец её уже давно с потрохами продал! Только мы можем её спасти. Но если мы попытаемся похитить её просто так, нам даже не дадут выбраться из города. Нужен андроид с её внешностью, чтобы запутать ребят принца в охране Анны и как-то задержать погоню. А такой андроид есть только у генерала! И получить его можно - только в обмен на наш флаер! Так что извини, Дымочек, но придется тебе с этим чмо разбираться как-нибудь в другой раз...

Но не тут-то было.

- Серж! - Дымок возмущается. - Как ты можешь?! Чмо - это угроза, нависшая над всем человечеством! Это... - у Дымка даже слов не хватает, чтоб всю грандиозность выразить.

Но мне-то какое дело до всего человечества? Мне Анну спасать надо!

- Дымок! - говорю. - Твое человечество сто лет с дикими роботами воюет, и пока не погибло! И если император прав, то ничего с твоим человечеством и в будущем не случится, раз оно у этого чмо любимая игрушка! А Анна через два дня пропадет! Понимаешь?

- Ну и что? - Дымок говорит нагло. - Это всего лишь девчонка, Серж! Другую, даже ещё лучше найдешь!

- Дымок!!! - говорю в сердцах. - Следи за словами!

Тупит Дымок глаза. Но головой всё равно упрямо мотает - не соглашается.

- Нет, Серж, - говорит. - Конечно, ты можешь из меня Барсика делать, но... Я не согласен. Флаер нам... мне нужен. Очень нужен.

И на меня смотрит умоляюще.

И тут только до меня дошло, что чмо этот для Дымка - как для меня Анна. А может, и еще похлеще. Вовсе не о человечестве Дымок печется. А на самом деле - до ужаса интересно ему. Прямо до смерти. Пока не узнает про чмо подробнее, будет мучаться ещё сильнее, чем иные от любви или от похоти. Случается у интелов такое... Вроде любви с первого взгляда, только к загадке...

У меня руки опустились. Ему нужен флаер, а мне андроид. И никак тут не совместить.

А что-то надо выбирать.

И всерьез выбирать.

Либо Анну теряю, либо братишку.

Нет выхода.

- Дымочек, - говорю ему ласково. - Не убежит никуда от тебя этот чмо! Найдем мы ещё флаер!

- Нет, Серж, - Дымок говорит едва слышно. - Без флаера мы здесь застрянем навсегда. Или в Конфедерации. Не имеет значения, где именно. И я ничего не смогу узнать о чмо. Никогда...

И в глазах у него - слезы. Он ведь тоже между мной и чмо выбирает, как я между ним и Анной. Он хоть и малолетний, а соображает не хуже меня. Ему, может, ещё больнее...


9. Своя игра.


Не помню, сколько мы так провели. Смотрим друг на друга сквозь слезы - не то прощаемся, не то прощения в последний раз друг у друга просим. Время словно остановилось.

И вдруг у меня словно пелена с глаз: что же я, сволочь, делаю?! Такое зло на себя взяло! В сердцах по подлокотнику так здоровой рукой врезал, что чуть и её не пришлось в пластик закатывать.

- Хорошо, Дымок, - говорю. - Твой флаер. Попробуем без андроида обойтись.

Смотрит на меня Дымок - и словно поверить не может. Ртом воздух хватает, а в лице у него что-то творится. Слезы из глаз брызнули, сам мне на шею бросается.

- Спасибо, Серж! Спасибо! - в плечо мне тыкается, судорожно рыдая. - Я что-нибудь придумаю! - бормочет еле разборчиво. - Обязательно придумаю! Обещаю, Серж! Я... я... я...

У меня тоже никаких слов. Да и говорить-то едва могу - ком в горле никак не глотается. Треплю братишку по голове, а слезы так и наворачиваются.

- Все нормально, Дымок, - шепчу. - Все нормально, братишка.

··

Только мы немного в себя пришли, Линский влетает в комнату. На нем лица нет. Заметил нас - и словно гора у него с плеч.

- Уф, с вами все в порядке! - говорит устало, на спинку кресла опираясь.

Но тут же себя в руки берет.

- Дима! Сергей! Быстро собирайтесь! - командует. - Надо спешить, сейчас здесь будут исбисты!

Хватает нас за руки, из комнаты тащить порывается. Да только меня ему в обход моего желания с места не сдвинуть - комплекция у него не та.

- Спокойно, папаша! - говорю. - В чем дело?

И тут у него лицо - словно заледенело. Такие глаза стали... не просто серые - словно металлом блестят.

- Сергей! Хватит паясничать! - говорит.

И говорит тоже совсем иначе. Кажется, и негромко - но лучше всякого крика по нервам бьет. Я только теперь по-настоящему понял, что в СВИ не просто так попадают.

- Пошутили - и хватит! - словно режет словами. - Я сказал быстрее - значит, быстрее!

Если бы он матюгнулся или угрожать вздумал - стали бы мы сиротами даже по Имперским понятиям. Он ведь без станнера, без всего. А с его консистенцией он против меня не жилец, если до дела дойдет.

Но он не угрожал. Даже голоса не повысил. И в глазах - не только сталь. Ещё что-то...

В самом деле игры кончились.

- Хорошо, - говорю. - Пойдемте.

Но тут вдруг Дымок упирается.

- Подождите, Олег Львович! - говорит. - Вы из-за взлома архива беспокоитесь?

Вздрогнул Линский, словно током его ударили.

- Да, - говорит медленно. - А вы откуда знаете?

··

Рассказал Дымок ему про нашу аудиенцию у императора. У Линского ещё одна гора с плеч. В кресло повалился, галстук теребит, а сам всё на Дымка смотрит, как сектант на икону.

А Дымок уже в раж вошел.

- Олег Львович, - папашу нашего новообретенного отчитывает, прищурившись, ну прямо суровый учитель. - Вы в следующий раз, пожалуйста, без меня не пытайтесь взламывать ничего. Хорошо?

- Конечно, Дима, - Линский говорит. - Я ведь не знал, что вы сможете...

Замолкает он, совсем тупится.

- Простите, ребята, - глухо бормочет, - что вы из-за меня чуть... чуть... Простите, мальчишки.

И на нас смотрит - действительно прощения просит.

··

Но быстро в себя пришел.

Дымка по плечу треплет по-отечески, и всё заново начинает.

- Всё равно собирайтесь, ребята, - говорит. - Я договорился со Скупцовым, он переправит вас в Конфедерацию.

- Правильно, - я киваю. - Надо Дымка отсюда увезти. Но не с этим Скупцовым, а на нашем "Скате". Ему... нам флаер еще понадобится.

Вздыхает Линский, головой качает и цокает на меня осуждающе.

- Сергей, вы не понимаете! Я верю, здесь вам очень интересно. Но поймите, это вовсе не игрушки! Здесь действительно опасно! А в ближайшие дни будет ещё опаснее! Император вот-вот умрет. В Империи начнется такая кутерьма, что я даже не знаю, чем всё это закончится. Сергей, вы просто не понимаете, какая здесь будет борьба за власть!

- Нет, это вы не понимаете! - говорю. - Я должен спасти Анну.

- Анну? - Линский на меня хмурится. - Это та девушка, которую выдают за принца?

- Да, - говорю. - Дочь президента Иркутска.

- Сергей, ну что вы, в самом деле! - Линский улыбается смущенно. - Ну какая же она дочь? Никакая она не дочь... президенту Иркутска.

- Так это... - у меня даже слов нет.

- Да, политика дело грязное, - Линский глаза отводит. - Анна просто самая красивая девушка Иркутска. Это своеобразное жертвоприношение, если хотите. Ради блага всего города.

- Тем более я должен остаться и помочь ей, - говорю твердо.

Прищуривается он на меня. Опять спорить будет?

Теребит Линский переносицу двумя пальцами, меня задумчиво разглядывает.

- А знаете, Сергей, возможно, вы правы, это выход, - говорит наконец.

У меня снова ком в горле. Не то, чтобы я очень чувствительный - но не думал, что могу так в человеке ошибиться. Я-то думал, что он в Конфедерацию нас отсылает потому, что просто хочет от нас избавиться, чтоб мы с Дымком у него под ногами не путались, когда он вместе с остальными будет здесь за власть грызться после смерти императора. А он действительно нам помочь хочет...

- Знаете, господин президент... - говорю хрипло. - Я думал, вы только власть любите.

Смотрит он на меня как-то странно.

- Да, я люблю власть, - говорит глухо. - Очень люблю. Но ещё больше я люблю свой город. Понимаете?

Город?..

Ничего не понимаю. При чем тут город?.. Я думал, он мне решил помочь Анну спасти... При чем тут какой-то город...

Стою пунцовый и только глазами хлопаю.

А вот Дымок уже что-то сообразил.

- Олег Львович, вы опасаетесь, что после присоединения Иркутска Империя всерьез возьмется за наш Ангарск?

- Да, именно так и будет, - Линский кивает. - Поэтому нельзя допустить, чтобы Иркутск присоединился к Империи. Вот только насчет Анны... - тут он цокает расстроено и головой мотает. - Боюсь, трудно будет организовать её похищение. Если бы она сама хотела сбежать и знала о наших намерениях...

- Она хочет, - я говорю.

- Да? - Линский бровь вскидывает.

Взглядом меня буравит.

- Хорошо, если так, - говорит наконец. - Если бы ещё Анна знала, что мы собираемся ей помочь...

- Мы можем ей сообщить, - говорю.

Но Линский только улыбается недоверчиво.

- Уж не через общегородскую ли сеть? - говорит саркастически. - Сергей! Неужели вы думаете, что программисты из имперской службы безопасности не проверяют каждое сообщение, которое идет через сеть на имя Анны?

Я даже обиделся. За кого он меня принимает?

- Да хоть всем персоналом по три раза! - говорю. - Мне это глубоко до ватерлинии. Мы с Дымком уже передали Анне дешифратор. Можем с ней свободно общаться, и никакие программеры исбистов ничего не заметят, цензурируй они её почту хоть до табуляций!

Смотрит Линский на нас недоверчиво, и брови его на лоб ползут, одна другую обгоняя.

- Как это, простите? - говорит.

- Очень просто, Олег Львович, - Дымок плечами пожимает. - Мы будем через цепь адресов пересылать ей тексты, очень похожие на старинные классические произведения. Конечно, голо, видео или хотя бы звук таким образом не зашифровать, но передавать небольшие текстовые сообщения мы сможем. И программисты принца даже не заподозрят подвоха.

- Нет-нет, я не об этом, - Линский отмахивается. - Что такое стеганография, я прекрасно знаю. Но как вы смогли передать Анне эту программу?! Я был уверен, что после той встречи, возле арены, принц не подпустит вас к Анне и на квартал! Особенно вас, Сергей... Я же помню, как он на вас смотрел! Как вы смогли передать ей вашу программу?

И на Дымка смотрит. Думает, это он придумал, как передать Анне дешифратор.

А Дымок на меня косится смущенно.

··

Пришлось мне всё рассказать. И про кафе, и про тех четырех, что в коммуникационных туннелях остались.

Выслушал Линский всё это очень внимательно, и смотрит на меня как-то странно.

- Серж... Серж... - бормочет негромко.

Не то укоряет, не то слово на язык пробует.

- Ладно, папаша! - я ему говорю хмуро. - Не надо мне на совесть давить! Все равно у меня её на найдете! Самооборона это была по всем статьям.

- Да нет, Сергей, я не порицаю, - Линский говорит. - И я, собственно, даже не о туннелях думал, а больше про кафе... Серж... - и вдруг улыбается грустно едва заметно, самым уголком губ. - Вы знаете, Серж... пожалуй, это имя вам очень идет.

Дымок тут же куксится обиженно.

- А мне что идет? - требует сварливо.

- Тринадцать на сто восемьдесят, - я ему говорю. - Тебе кликуху сам император дал!

- Серж! - Линский головой качает. - Зачем вы так с братом?

Ну вот! Только приемного отца нам с Дымком ещё и не хватало до полного счастья! Особенно мне... блин! Спасли, называется! Верно говорят, всякое благое начинание наказуемо...

- Чтоб форму не терять! - говорю поразвязней. - А вас-то мне как теперь называть... господин президент?

Тут Дымок вдруг зажмурился - и выдает скороговоркой:

- Линский Олег Львович, сто восьмидесятого года рождения. Характер выдержанный, готов идти на разумные компромиссы, но из-за чрезмерного чувства справедливости плохо сходится с коллегами. За излишнюю щепетильность в проведении операций заслужил в кругу сослуживцев кличку Оля. Трудолюбив, профессиональные обязанности выполняет безукоризненно. С двести двадцать третьего года главный заместитель директора СВИ, после выборов двести тридцатого года занял пост директора...

Как Линский запунцовел! Словно неопытная девчонка от пальцев под юбкой.

- Откуда... - хрипит еле слышно, едва говорить может. - Откуда это?..

- Краткая характеристика из вашего дела, которое хранится в личном архиве президента Тяпкина, - Дымок говорит смущенно. Сам уже не рад, что решил так выпендриться.

Мне Линского даже жалко стало. Вид у нашего новообретенного папаши такой, словно его на виду у всего Ангарска раздели и выпороли показательно.

- Ничего, если я вас пока папашей называть буду? - говорю ему помягче, чуточку смущенным прикидываясь. - В смысле, отцом? Ну, пока мы в Империи...

Косится Линский на меня признательно

- Очень меня обяжете, Серж, - говорит серьезно.

А в дверь уже стучат. К генералу ужинать приглашают.

··

Генерал на нас во все глаза смотрит. И недоверия там - пальца на два, а сожаления - так на все три. Он же уже решил, что император нас просто так не отпустит. Думал, "Скат" его уже, даже трех андроидов взамен не понадобится. И тут нате, пожалуйста...

Про императора генерал расспрашивать не рискнул. Зато о "Скате" сразу же вспомнил, не успели мы за стол сесть.

- Как там твой пластинчато-жаберный, Димон? - пристает к братишке. - Жабры ещё не заржавели? Торговцы как раз готовятся к рейсу, можно идти заказывать ваших андроидов.

А Дымок ничего не ест. Колупает вилкой натуральное мясо - второй раз в жизни - и даже не замечает, что на тарелке! Слушал он Шутемкова, слушал, как генерал к нашему "Скатику" подгребает, и вдруг...

- Хорошо, господин генерал, - говорит. - "Скат" ваш. Давайте закажем андроидов сразу после ужина, если вы не против.

Я как кусочек рыбы на вилку подцепил - так с открытым ртом и замер. Даже обратно на тарелку положил. Рот захлопнул, к Дымку наклоняюсь.

- Ты чего? - шепчу ему в ухо. - Теперь тебе флаера точно не видать!

- Я подумал, Серж... - Дымок шепчет тихонько, глаз не поднимая. - Я подумал, и... знаешь, ты прав. Чтобы помочь Анне, без андроида никак не обойтись. А флаер... Если держаться с Линским, то флаер ещё будет.

Врет он всё. Не то он думает. Потому и глаз не поднимает, что врет - не может он мне в глаза врать. Особенно теперь...

- Эх, Дымочек... - вздыхаю.

Что тут ещё скажешь? Не понимает братишка ещё, по малолетству, что великодушие не торговля, и долгов здесь не бывает. Или потому ему ай-кью и отказало, что сейчас он в душевном порыве так решил?.. А, ладно! Я в таких делах тоже не особенно разбираюсь. И вообще - на фиг всю эту философию!

Лучше уж пару косячков высмолить. Свои-то у меня уже закончились, но у генерала на столе пять сортов выставлено. Но только я к косячкам - Линский мой взгляд ловит.

- Серж? Мне кажется, вам на сегодня хватит?

Блин... Этого ещё только и не хватало!

Он ведь для всех имперцев как бы наш отец, и я его, вроде как, слушаться должен...

И главное, сам виноват. Кто меня тянул за язык отцом его называть? А все из-за них, порывов этих душевных, так их и так! А, чего там... теперь-то уж поздно. Зато в следующий раз буду язык обеими руками держать.

Но тут уже челюсть пора придерживать - Анна входит!

Нет, показалось. Всего лишь генеральская Евочка это. Похожа она на Анну - как сестра-близняшка, но... после того, как я Анну увидел, этот андроид мне уже глубоко до ватерлинии.

Зато Шутемкова прошибает. Сразу же на свою Евочку генерал отвлекся.

··

Линский словно того и ждал. Хватает нас с Дымком под локотки и обратно в наши комнаты тащит.

- Послушайте, господа, - говорит нервно. - Что вы опять затеваете?

Объяснили мы ему, что без андроида Анну не спасти. Надо как-то отвлечь её охрану, чтобы время выиграть и ускользнуть из города прежде, чем переполох и шмоны начнутся.

Выслушал нас Линский, и головой качает.

- Ничего у вас не выйдет, ребята, - говорит. - Торговцы не возят андроидов с собой. Они вывозят андроидов с Хоккайдо, это остров в семи часах к востоку. Если вы закажете андроидов сейчас, торговцы доставят их не раньше, чем через полторы недели - это в лучшем случае.

У меня внутри словно оборвалось что-то.

- Подождите... - бормочу. - Как это полторы недели?.. Свадьба же будет послезавтра! Мы не можем столько ждать!

Линский руками разводит. Улыбается сочувственно, начинает какими-то соболезнованиями сыпать и всякие благоглупости на меня валить...

И тут снова генерал лезет. Вваливается к нам без стука, и опять к Дымку пристает.

- Ну, Димон? - ухмыляется. - Пошли к торговцам? Если вы, парни, хотите трех андроидов вроде девчонки принца, то могу скинуть данные ее внешности. Я их ещё для моей Евочки снимал.

Опять он со своей Евочкой! Я Анну не могу спасти, а он только и знает, что к нашему "Скату" подгребать! Хотел я уже послать его - но тут Линский мне локоть сжимает.

- Герман, тут какое дело, - говорит. Руку Дымку на плечо кладет, будто в самом деле заботливый папаша. И голос понижает, словно секретничает: - Дима передумал.

- Не по-онял... - Шутемков тянет.

Давит он Дымка взглядом - и челюсть у генерала вперед ползет, словно у рассерженного орангутанга. Того и гляди, набросится и загрызет!

Но Линский генеральских ужимок словно не замечает.

- Долго это, Герман, - говорит доверительно. - Пока торговцы до Хоккайдо доберутся, пока к конфедералам завернут, пока сюда вернутся... Это сколько времени-то! Димка согласен на одного андроида, но чтобы сейчас.

Тут я сообразил, зачем Линский это затеял. Сразу ко мне надежда вернулась. Есть шанс спасти Анну! С таким папашкой... А не такой уж плохой приемный нам попался, даром что временный!

Шутемков сначала только глазами хлопал, пока эти откровения переваривал. А потом дошло до него, что "Скат" наш ему все же достанется - и в довольной ухмылке расплывается.

- А, это у него, типа, юношеский бигер... гипер... этот... сексуализм, да? - ржет. - Только какого андроида ты хочешь, Димон? У меня кроме Евочки никого нету. А у торговцев... ну, можно поспрашивать, но у них тоже только их личные, наверно. Не отдадут.

- Димке твоя Ева очень понравилась, - Линский говорит. - Она ведь у тебя, м-м... полнофункциональная?

И Дымка всё за плечо теребит, будто бы ободряюще. А Дымок стоит пунцовый, и застежку на куртке теребит ужасно смущенно. Словно и вправду ему генеральская Евочка до того понравилась, что совсем невтерпеж, и единственное, что его интересует - так это насколько она полнофункциональная. Вот только сам спросить стесняется.

Но тут уже Шутемкову не до смеха стало.

- Подожди... - бормочет оторопело. - Евочку?.. Мою Евочку?... Но... эта...

И столько всего на его лице разом... и "Скат" ему наш нужен, и свою Евочку он действительно любит, старый извращенец...

Как бы не пошел на попятную! Надо бы раззадорить его, что ли!

- Что, генерал? - ухмыляюсь пообиднее. - Ревнуешь свою Евочку?

Линский тоже на генерала поднажать решил.

- Впрочем... - тянет задумчиво, словно не очень-то нам его Евочка и нужна. - Решать тебе, Герман. Андроид твой. Если наш "Скат" тебе не нужен, что ж...

Хмурится генерал, желваками играет. Потом вздыхает тяжко.

- Ладно, - говорит угрюмо. - Ваша Евочка. Утром.

Утром?.. До свадьбы Анны два дня осталось, тут любой лишний час всё решить может! А генерал ночь у нас отобрать решил?

Линский тоже не хуже меня это всё понимает.

- Нет, - говорит генералу твердо. - Сейчас.

Оскаливается генерал воинственно. Перегнул папаша, похоже...

Но Линский и сам уже понял. И быстрее генералу подмигивает, похабненько так.

- Понравилась она Диме очень, Герман, - говорит. - Да и... Ну, ты понимаешь, Герман...

Дымок совсем побагровел. Уже и не играет, похоже, в самом деле смутился до ужаса.

А Шутемков Линского уж совсем извращенно понял.

- Так вы чего, - ухмыляется криво, - в натуре все трое на неё слюни пускаете?

Хоть так решил за свою Евочку и смущение отыграться?

- А не передеретесь? - скалится зло.

Достал он меня со своими подколками. Мне-то его намеки что, а вот Дымок... Нет, не играет он смущение. Ужи уже малиновые стали... Того и гляди, от смущения в обморок свалится!

- Да, генерал! - говорю раздраженно. - Всем троим невтерпеж! Сейчас ты свою Евочку притащишь, и мы сразу с ней и начнем!

- Может, ещё и одновременно? - Шутемков не сдается.

На Дымка смотреть жалко. Заканчивать это всё надо.

- Сразу, - говорю. - Одновременно. Она же у тебя действительно полнофункциональная?

Но генерал никак не уймется.

- Мастера, типа? - скалится ещё злее. - Может, дадите посмотреть нам с ребятами? Мастер-класс, или как это там...

А мне братишку уже до того жалко, что уже всё равно, что говорить - лишь бы от генерала быстрее избавиться! Достал он меня!

- А чего смотреть? - говорю. - Четвертый-то точно уже не влезет, верно?

- Ну... - генерал ржет, - это как посмотреть!

И так на Дымка смотрит, сволочь...

Если бы Дымок застежку не изучал и морду его видел - всё, ходить бы генералу с протезом челюсти! Я бы второй руки не пожалел! Чувствую, ещё немного, и... если генерал сам не уйдет - то потом его уже вынесут!

- А вот так посмотреть мы тебе точно не дадим, генерал! - рычу. - На своих ребятах-солдатах упражняйся, ясно?!

Обиделся генерал. Но возразить ничего не придумал. Зубами скрипнул, на каблуках крутанулся и из комнаты выскочил. Дверью так хлопнул, чуть косяк не вышиб.

··

Через пять минут передал генерал нам свою Евочку.

Отдает Дымок ему смартину от нашего "Ската", и мы быстрее в гостиницу перебираемся. Не фига генералу глаза мозолить! Злой он стал, как черт. Чего нам лишний раз судьбу искушать?

Осматривает Линский номер - нет ли жучков каких. Без нормальной аппаратуры это, конечно, бабушкины сказки - но хоть что-то. Потом Еву в уголок усаживает и отключает её пока на всякий случай.

- Ну что же, - говорит. - Теперь у вас есть андроид с подходящей внешностью. Расскажите подробнее, какой у вас план.

План? Приятно, конечно, что Линский о нас с Дымком так хорошо думает, но... Даже жалко его разочаровывать...

- Да нет у нас никакого особенного плана, папаша, - говорю. - Так только, одно голое желание на чистом энтузиазме. Надо заменить Анну на Еву, и шустро сваливать из Империи, пока ее охрана подмену не заметила.

- Замечательно продуманный план! - Линский улыбается. Даже прицокивает, в картинном восхищении головой качая. - А на чем, простите, вы собрались... м-м... "сваливать"? Флаера у нас теперь нет, не так ли?

Издевается, чтоб его вместе с его сарказмом! А то я сам не знаю, что все мои планы из одних самых общих черт пока и состоят... Хорошенькая благодарность с его стороны, ничего не скажешь! Это за три-то спасения его задницы! Из Ангарска мы его забрали, у Шутемкова не бросили, а теперь эта возня вокруг императорского архива. Не выбей Дымок императора из колеи своим незаметным утренним проникновением в архив - что бы с Линским теперь было?

И после всего этого он еще издевается! Даже обидно как-то.

- Папочка, а вы на что? - говорю ему ласковее любящего сыночка. - Кто из нас самый ответственный, кто из нас в свище служил, кто в президенты метил?

- Ладно, Серж, - Линский на меня щурится. Улыбается еле заметно, самым уголком губ. - Флаер я найду. Но все же я совершенно не понимаю, как в похищении Анны вам поможет андроид? Не понимаю даже на уровне концепции, если так можно назвать ваши, простите, ну совершенно никак не продуманные пожелания...

- Разве я не объяснил? - хмурюсь. Это у меня с памятью плохо, или у него со слухом?

- Нет-нет, Серж! Я помню, что вы говорили. Но это действительно лишь голые намерения, а не план, - Линский говорит. - Сначала я подумал, у вас есть вполне определенный план. Но теперь вижу, что у вас ничего не получится, - головой качает грустно.

- Это почему? - Дымок его спрашивает обиженно.

Мгновенно насупился. Зря он своим флаером жертвовал, что ли, получается?..

Пожимает Линский плечами, словно всё ему очевиднее некуда.

- Анну невозможно заменить андроидом, - говорит нам убеждающе. - В общественных секторах города ее всюду сопровождает охрана, и заменить Анну на глазах трех человек, да ещё профессиональных охранников..

- Шестерых уже, - поправляю хмуро.

- Тем более... Конечно, охрана принца - это не элитный императорский корпус, но все-таки, все-таки... Значит, подменить Анну андроидом в общественных секторах мы не сможем. Остается единственная возможность: проникнуть в апартаменты принца, и там заменить Анну на андроида. Но их охраняют еще лучше, чем саму Анну в её поездках по городу. Кроме того, даже если мы сможем выкрасть Анну, и я найду флаер - как мы проведем Анну через таможню, когда попытаемся выйти на поверхность?

Хорошо Линский всё раскладывает. Сразу видно - ни одного выхода... Хоть со станнером против всей охраны принца иди!

Но и это не поможет. Даже если я чудом пробьюсь к Анне, в городе такой шум поднимется, что через таможню мы уже точно не прорвемся... Совсем ничего нельзя сделать, получается?..

Но Дымок только губы поджимает скептически.

- Что-нибудь придумаем, Олег Львович, - говорит спокойненько.

Неужели есть выход?!

Или это братишку просто задело, что Линский быстрее его ситуацию просчитал и всё по полочкам разложил? Вот ему от зависти и хочется поперечить?..

- Разве я не прав, Дмитрий? - Линский его спрашивает.

Пожимает Дымок плечами, меня за руку берет.

- Серж, пойдем в кафе? - предлагает.

Решил братишка из кожи вон вылезти, но Линскому нос утереть? Или действительно так хочет мне помочь, что даже над безнадежной задачей готов голову поломать?..

Да какая разница! Если уж братишка ничего не придумает, тогда точно ничего нельзя сделать!

- Пошли, Дымок, - говорю, раз ему так в кафе надо.

··

Ближайшее кафе не такое шикарное оказалось, как во втором секторе - но и с обычной забегаловкой в нашем Ангарске тоже не сравнить. И кофе натуральный есть, и фрукты! В Империи, похоже, под землей не только арены для боев есть, но и ферм полно самый разных.

Дымок как это увидел - так давай над официанткой издеваться. Дорвался, называется! Чуть до смерти ее не загонял. Натуральный кофе даже здесь такой дорогой, что чашечки кофейные - чуть крупнее наперстков. Но деньги у меня еще остались, да и не жалко мне для братишки ничего - лишь бы он придумал, как Анну спасти! Вот бедная девчонка и носилась туда-сюда...

А Дымок всё подряд заказывает - все фрукты, какие только в меню нашел. Сидит, ложечкой мороженое ковыряет, пробует все по дольке, да еще кофе всё это запивает.

- Ну, Дымок? - дергаю его нетерпеливо.

- Не мешай, Серж, - Дымок огрызается деловито.

И снова - ложечку мороженого, дольку ананаса, глоток кофе...

- Дымочек, ну что? - я его пытаю.

А он все мороженое глотает и кофе запивает. А свободной рукой от меня отмахивается, чтобы я ему думать не мешал.

А когда не отмахивается, то тачпэдом компа шуршит лениво. Видно, совсем ничего придумать не может, раз до такого дошел... В нормальном-то состоянии духа интелы вроде Дымка тачпеды эти презирают, всё больше клавиатурой клацают...

Полчаса сидим, час.

Всё, похоже... Действительно ничего сделать невозможно.

Придется мне со станнером пробиваться. Самоубийство это чистой воды - но не спокойно же мне смотреть, как принц Анну под венец поволочет, а потом в кровать потащит?!

И тут Дымок с табурета на пол соскакивает, за рукав меня теребит.

- Пойдем, Серж, - просит.

А я в таких расстроенных чувствах, что только одно и могу - даже родному братишке огрызаюсь.

- Что, Дымок? - говорю мрачно. - Один уже и до туалета не доберешься?

Фыркает он обиженно.

- Я думал, тебе не до шуток, Серж, - подбородок вскидывает. - Видимо, я ошибался?

Я только челюсть рукой придерживаю. Умеет он, стервец малолетний, акценты расставлять!

- Дымок, - бормочу, - так ты что, придумал чего, что ли?..

Неужели братишка выход нашел?!

Но Дымок на меня уже ноль внимания, развернулся и к выходу топает, стервец. И до чего додумался, объяснять не собирается. Крутого интела из себя строит, пижон доморощенный!

··

В номере Линский как раз Еву перепрограммировал - надо ведь ей базу друзей и врагов подправить, приоритеты всякие расставить, или как там ещё интелы это всё называют правильно.

Смотрит на нас грустно, словно извиняется.

- Простите, Серж, - говорит, - но от спасения Анны придется отказаться. Я еще раз всё взвесил, и должен вам сказать, что с нашими возможностями помочь ей совершенно невозможно.

Но Дымок его даже не слушает.

- Олег Львович! - начинает требовательно так. - Вы сказали, что поговорили со Скупцовым, и он согласился помочь. Как именно вы с ним договорились?

- Ну-у... - Линский тянет и глаза в сторону отводит.

Но Дымок что-то придумал, так и рвется действовать. И разные тактичности со всякими там пи-ськами ему сейчас глубоко до ватерлинии.

- Вы шантажировали Скупцова? - прямо спрашивает. - Угрожали, что иначе сдадите его исбистам, как шпиона Конфедерации?

- Ну зачем же так... - Линский говорит смущенно, а сам всё углы комнаты старательно рассматривает. - Я предпочел бы говорить о том, что мы пришли к разумному компромиссу между нашими желаниями и его опасениями.

Но Дымка ему в словах не запутать, братишка сам кого хочешь в словах спеленает.

- Тогда пойдемте! - говорит и пулей из номера вылетает.

Мы с Линским еще из гостиницы выйти не успели, а Дымок уже флаер поймал и нам рукой машет, чтобы поторапливались.

Ни фига у братишки замашки!.. В Ангарске он первый раз на флаере катался, когда нас в студию "ДРЖ" везли. Привык, блин... или это я братишку испортил, когда натуральными фруктами перекормил?

Только сели, Дымок комп свой открывает, карту города по монитору гоняет. Называет водителю номер сектора, и побыстрее просит.

Покосился водитель на нас - на шеи без ошейников, на Линского в дорогом костюме, на "Коготок", что у меня из-под куртки виднеется на всякий случай - и как рванул! Буквально Дымка понял, почти на ползвуке погнал!

Куда такая спешка? Адрес, что Дымок назвал, ничего мне не говорит... если я правильно архитектуру города понял, это где-то на границе между вип-секторами и секторами для остальных верноподданных.

Линский тоже хотел у Дымка выпытать, что тот задумал - но братишка только на водителя кивает. Мол, не при нем же?..

Переглянулись мы с папашей. Оба ни черта не понимаем. Чего этот стервец малолетний задумал?

Но я в братишку верю - привык уже. Да и Линский постепенно к тому же склоняется. При общении с Дымком от этого ни один иммунитет не спасет!

··

Министр нас как увидел - сразу вздыхает картинно.

Это он потому картинно вздыхает, что сразу не понял, для чего мы пришли. Линский с ним чуть раньше договорился, что министр нас с Дымком в Конфедерацию переправит. Вот Скупцов и подумал, что мы для того и пришли.

- Евгений Максимович! - Дымок сразу начинает. - Нам нужен выход на техников, обслуживающих безопасность лож на арене для боев.

Тут Скупцов понял, что так легко от нас не отделается. Мигом осунулся.

- А вы разве в Конфедерацию не собираетесь? - бормочет растерянно.

Все никак не хочет с остатками надежды расстаться. Он ведь думал, что сбагрит нас в Конфедерацию, и вздохнет спокойно.

- Конечно, собираемся, - Дымок отвечает невозмутимо. - Но потом.

- Что именно вам нужно? - Скупцов уточняет обречено.

- Нам нужен доступ в ложу принца, - Дымок говорит.

- А... а... - Скупцов только ртом воздух хватает.

А Дымок на его изумление - ноль внимания.

- Кроме этого, - продолжает безмятежно, - какой-то бой второй лиги надо перенести на завтра, на вторую половину дня.

- Господи! - министр наконец-то дар речи обрел. - Вы что, решили убить принца?!

- Нет, - я его утешаю. - Пока нет. Всего лишь его невесту похитить собираемся.

Но Скупцову от моих слов не сильно-то полегчало. Хихикает он нервно, словно в происходящее всё никак поверить не может.

- Невесту? - переспрашивает. - А что потом? Вы даже не успеете выбраться из города!

- Успеем, - я его успокаиваю, - не переживай.

- Нет, не успеете, - Скупцов головой качает. - В любом случае, невеста принца не любит смотреть бои, и...

Опять решил разговор в сторону увести? Ну, нет! Я-то хорошо помню, чем в прошлый раз всё закончилось!

- Вкусы меняются, - говорю. - И вообще! Твоя забота - что Дымок требует. С остальным мы сами разберемся.

- Нет, - Скупцов упрямится. - Можете донести на меня исбистам, но... на такую авантюру я не пойду!

- Евгений Максимович, - Линский говорит ему ласково так. - Коготок увяз, всей птичке пропасть, не правда ли?

Наливается Скупцов кровью. Прямо затрясло его от переизбытка чувств!

- Вы что, не понимаете, что из этого выйдет?! - кричит. - Меня же могут раскрыть! Вы же рискуете благом всей Конфедерации! Если... - от волнение у него даже дыхание перехватывает. - Если меня раскроют, Конфедерация лишится последнего шанса! А вы втягиваете меня в такую авантюру! Вы...

И тут осекся.

Это он в глаза Линскому заглянул - и сразу осекся.

- Какое мне дело до Конфедерации, если мой родной город попадет под иго Империи? - Линский говорит ему очень тихо.

Открыл Скупцов рот, словно возразить собрался - но так и осел в кресло бессильно под этим взглядом. Спорить больше не пытается.

А Линский этот взгляд уже в себя поглубже запрятал. Снова улыбается.

- Евгений Максимович, - говорит почти ласково. - Не тревожьтесь. Вас не раскроют, это нам совершенно не нужно.

- Если вы похитите невесту принца, то Иркутск может лишиться льгот при вступлении в Империю, - Скупцов говорит. - Но тогда Иркутск откажется вступать в Империю, а это может спровоцировать конфликт между Империей и Конфедерацией. Вы это понимаете?

- А вы понимаете, что будет с Ангарском, если Иркутск вступит в Империю? - Линский отвечает.

Вздыхает Скупцов, совершенно убито.

- Хорошо, - говорит наконец покорно. - Карточку от ложи принца вам доставят. С переносом боя сложнее, но я попытаюсь это устроить. На какое время вы хотите перенести бой?

- Если я не ошибаюсь, - Дымок говорит, - завтра вечером принц будет инспектировать западные провинции?

Смотрит Скупцов на него хмуро, но ничего не отвечает, только головой чуть заметно кивает.

- Бой должен состояться, пока принца не будет, - Дымок говорит.

- Хорошо, - Скупцов кивает. - Я постараюсь организовать всё, как вы хотите. Только учтите: после похищения я уже не смогу предоставить вам один из моих флаеров, чтобы вы выбрались в Конфедерацию. Иначе меня мгновенно разоблачат. Как вы собираетесь добираться до Конфедерации?

- Боюсь, вам придется одолжить нам некоторую сумму денег, - Дымок говорит невозмутимо. - Завтра утром мы сообщим вам определеннее. И ещё...

- Ещё?.. - Скупцов от такой наглости даже про свою полную безнадегу забыл. - Ещё?.. - возмущенно переспрашивает.

- Да, - Дымок говорит. - Нам нужен специалист по софту для андроидов и хороший мув-дизайнер. Не возражаете, Евгений Максимович? - говорит тактично так, словно Скупцов отказаться может.

- Ладно, - Скупцов неохотно выдавливает.

- И последнее...

Но тут Скупцова уже прорвало:

- Как?! Ещё?!

- Нет-нет, - Дымок смущается. - Вы меня не совсем верно поняли...

- Да как же вас, бессовестных, понимать?! - Скупцов возмущается.

- Я хотел сообщить вам кое-что о болезни императора, - Дымок говорит. - Ситуация не такая безвыходная, как вам кажется.

Скупцов мигом себя в руки взял.

- Да? - спрашивает с надеждой. - Вы нашли выход?

- Не я, - Дымок говорит смущенно, - а сам император. Он вполне понимает, что Конфедерации не нужна его смерть, и готов принять от Конфедерации симы, которые ему необходимы.

Скупцов снова осунулся.

- Нет, - говорит. - Зто не выход. Император, может быть, и готов принять симы. Но дело в том, что у Конфедерации нет ни нужных ему симов, ни молекулярных сборщиков, на которых их можно было бы синтезировать.

Тут уже Дымок бледнеет, да ещё как...

В чем дело-то? Просто так монитор на тринадцати тысячах братишка не изображает...

А вот ходы просчитывает классно. С условиями игры и граничными условиями, правда, у него проблемы бывают - малолетний он ещё, а в сетевых файлах не всё, как в жизни. Но сами ходы братишка классно просчитывает.

Хороший повод, чтобы и мне задуматься. Ну я и задумался.

И тут уж мне поплохело.

Если император в самом деле умрет, то нам с Анной даже податься будет некуда... После его смерти Империя с Конфедерацией перегрызутся, а воевать друг с другом и одновременно с дикими роботами не смогут. Через пару дней на всей земле только дикие роботы и останутся. Сомневаюсь я, что этот императорский чмо так нас любит, что станет муравьев из соседних муравейников по углам разводить и к миру призывать.

- А где есть эти симы? - спрашиваю.

- Не знаю, - Скупцов плечами пожимает. - Может быть, на Хоккайдо, может быть, в Америке. Но это ничего не меняет, так как и там, и там очень много диких роботов.

- А торговцы? - Дымок пытать его начинает. - Как же они ходят на Хоккайдо и достают там нужные товары?

- Видите ли, Дмитрий Олегович... - Скупцов вздыхает. - У торговцев традиции - на десятки лет, а свои секреты они берегут больше своих жизней. Собственно, император и не трогает торговцев только потому, что кроме них никто не сможет привезти с Хоккайдо хоть что-то... Но даже торговцы умеют проникать не во все части острова, и достать молекулярные сборщики на Хоккайдо, если они там вообще есть, не по силам даже им. Император предлагал торговцам за симы всё, что угодно. Если бы торговцы могли раздобыть молекулярные сборщики, они бы уже давно доставили их императору.

Дымок потихоньку в себя приходит. Но не успел ещё до нормального вида порозоветь, а глазенки уже блестят шаловливо... Опять что-то задумал?

И даже понятно, что. Но сейчас я на всё согласен - лишь бы он придумал, как нам Анну спасти! А потом - что хочет. К торговцам, так к торговцам. Только бы Анна рядом была!

··

До гостиницы Линский ещё кое-как дотерпел, но внутри нашего номера вся воспитанность и тактичность с него мигом испарилась.

- Дима! Немедленно объяснитесь! - требует. - Что всё это значит? Что вы задумали? И зачем вам деньги?

- Не мне, Олег Львович, - Дымок его поправляет, а вам. - Деньги нужны для того, чтобы вы могли договориться с торговцами. Они смогут провезти нас через таможню.

- Нас? - Линский переспрашивает скептически. - Дима, очнитесь! Во-первых, на Хоккайдо вам совсем не место! Вы зря думаете, что там невинные приключения. Торговец, сделавший на Хоккайдо полсотни рейсов и оставшийся в живых, считается мэтром и невероятным удачником! Во-вторых, я не могу покинуть Москву, пока над Ангарском висит угроза вступления Иркутска в Империю.

Но Дымок только плечами пожимает.

- Но когда мы похитим Анну, - говорит невозмутимо, - Иркутск не станет присоединяться к Империи, так как лишится всех льгот. А вам оставаться здесь будет опасно, Олег Львович.

Линский только глаза закатывает.

- Ди-има! - чуть не стонет. - Ну разве я не объяснил вам, что похитить Анну невозможно? И есть у нас андроид, нет - это совершенно ничего не меняет!

И давай снова объяснять, почему у нас ничего не получится. Пока Анна на улицах города, охрана принца с нее глаз не спускает. А в апартаменты принца нам и вовсе не попасть - не то, что незамеченными! И мораль такая, что никаких шансов похитить Анну у нас нет. А все наши благие намерения ничего не стоят, потому как вселенной все наши желания - совершенно до ватерлинии.

Но Дымок всё это слушает терпеливо - а сам глазки тупит и довольную улыбочку уже еле сдерживает.

- Боюсь, вы ошибаетесь, Олег Львович, - говорит наконец. - Выход есть. Нужно только чуть-чуть иначе взглянуть на постановку задачи и попытаться избежать соблазна привычных подходов.

Опять выпендривается, стервец малолетний! Хочется ему сначала перед Линским покрасоваться и хвост расправить! Нашел время, чтобы впечатление производить!

Цокает Линский, вздыхает, головой качает - мол, сколько же можно? Неужели в третий раз надо Дымку одно и то же объяснять?

- Ну хорошо, Дмитрий Олегович, - говорит устало. - Расскажите нам, как надо обходить стереотипы.

Не верит он, что Дымок выход нашел - потому что уверен, что здесь вообще никакого выхода нет. Но Дымок такой оценки не смущается. Смотрит на Линского с превосходством - и довольную улыбочку уже не прячет.

- Вы, Олег Львович, допустили ошибку в самом начале, - говорит неторопливо. - Вы убедительно доказали, что мы не сможем заменить Анну на Еву. Но это не единственная возможность. Выход в том, чтобы поступить прямо наоборот, и заменить Еву на Анну.

Занесло Дымка...

Я даже руку протянул, чтоб ему лоб пощупать. Это у него либо ангина начинается или кофеина перебрал - не надо было его в кафе водить, похоже... Зря я радовался, что Дымок какой-то выход нашел...

Паршиво-то как... Нету выхода...

Ещё и Дымок заболел...

Но Дымок мою руку отталкивает и всё объяснить что-то Линскому порывается:

- Вы правы в том, что провести андроида к Анне через охрану принца невозможно. Но это вовсе не значит, что Анну невозможно спасти. Это значит только то, что надо действовать наоборот, и пытаться провести не андроида к Анне, а Анну к андроиду.

Кошусь я на Линского. Он Дымка серьезно так слушает. Есть в братишкиных словах смысл, получается?..

- Допустим, - Линский соглашается неохотно. - Допустим, вы как-то смогли провести Анну к андроиду и поменять из местами. Но ведь вы опять сталкиваетесь с прежней проблемой! Опять нужно как-то незаметно вывести Анну из помещения, где будут андроид и охрана! Надо же не только привести андроида к Анне, или, как вы предпочитаете формулировать, Анну к андроиду, но и вывести Анну незамеченной!

Жмурится Дымок довольно.

- Вы опять в плену стереотипов, Олег Львович, вы опять пытаетесь воспользоваться самым простым и напрашивающимся решением, - говорит снисходительно, словно учитель малолетнему олигофрену что-то разжевывает. - После того, как мы заменим Анну на андроида, нам вовсе не нужно выводить её незаметно. Мы можем вывести из помещения андроида. Андроида под видом Анны. А когда охрана с андроидом уйдут, Анна сможет покинуть помещение, не скрываясь.

Краснеет Линский.

Вдруг - как шлепнет себя по лбу! Вправить что у себя под черепом решил, что ли?

А я по-прежнему ни фига не понимаю.

Получается, опять Дымок его, записного профи из СВИ, уделал по полной программе? Да ещё в его же, Линского, специализации?

- Вы... вы... - Линский бормочет. - Это... У меня просто нет слов, Дмитрий!

И ещё что-то восхищенно бормочет. А Дымок его слушает - и от таких признаний взлетает лучше, чем я от пары косячков.

- Я просто поражен, Дмитрий, - Линский перед ним все в комплиментах рассыпается. - Настолько нестандартное и изящное решение...

А Дымок от удовольствия пунцовеет да застежку на куртке теребит увлеченно. Потом по Линскому глазками стреляет.

- Возьмете к себе в СВИ, Олег Львович? - не то шутит, не то вправду предлагает.

Линский это как услышал - в хохот. Даже на кресло валится.

Насупился Дымок. Я тоже уже совсем ничего не понимаю. А Линский всё хохочет.

- Нет, Дима, - наконец говорит, слезы утирая. - Даже если я вернусь на пост директора СВИ, я вас к себе не возьму. Ни-за-что!

- Но почему?! - Дымок обиженно восклицает.

- Потому, - Линский улыбается, - что не хочу грех на душу брать. Боюсь, после первого же подобного решения проблемы мои коллеги буквально загрызли бы вас от зависти...

Подождал я, пока они вдоволь насмеялись.

- А теперь, Дымок, - говорю, - объясни все по-русски. Что-то я в твой гениальный план никак не врублюсь пока. Только без всякой философии и выпендрежа. Что конкретно ты предлагаешь?

Перевел Дымок с русского на понятный специально для меня.

И тут уж я его на радостях чуть не задушил! В объятьях. Потому что нашел братишка выход! Нашел!!! Не зря у него ай-кью пошаливает! Самый что ни на есть яйцеголовый интел из него выйдет. Если, конечно, другие интелы его от зависти раньше времени не сожрут...


10. Похищение.


Но пока Дымок сам кого хочешь сожрет. Не успели мы с Линским от радости оправиться - Дымок нас обоих уже запряг.

Линского отправил в Торговую гильдию.

Конфедерация и император за всё грызутся, и торговцы не исключение. Только торговцы по этому поводу особенно огорчаться не стали, а взяли да и выторговали себе условия получше, вовсю этой грызней пользуясь. Добились от императора даже того, что их в Москву и наружу пропускают без особого досмотра. И если сможет Линский их подкупить, будет у нас возможность провезти Анну через таможню.

А меня Дымок к Шутемкову отправил. За теми оцифровками, которые генерал снял с Анны, когда свою Еву у торговцев заказывал.

В апартаментах у Шутемкова во всех комнатах форменная вакханалия. Это он с горя нажраться решил. Жалеет уже, что так необдуманно со своей Евочкой-девочкой расстался. Еле я от него добился, чтобы он оцифровки дал.

Иду с кристаллами обратно, захожу в гостиницу - а там трое у портье какого-то Линского требуют.

Блин... неужели император передумал? Не забыл он про свой архив, похоже... Для того только нас с Дымком отпустил, чтобы заодно и папашу нашего изловить? А может, и Скупцова через нас уже выследил?..

Только курточки у ребят не алые. Да и сами они на исбистов не очень-то тянут. По виду - натуральные интелы. Шеи тонкие, лбы высокие, повадки вялые, словно всю жизнь за компом просидели, только что отошли. У двоих при себе компьютеры, третий и вовсе черт знает с чем - не то ещё один мощный комп катится за ним, не то робот какой-то странный.

А портье меня заметил - и нет, чтоб глаза в сторону отвести! Так ещё и рукой на меня показывает, зараза!

Они ко мне.

Но на лицах никаких угроз. Даже подобострастие какое-то... Может, это император из своего архива программистов прислал, чтобы они у Дымка выяснили на будущее, как он сквозь их защиту прокрался?

- А-а, программеры-ламеры! - говорю. - От императора, из архива?

Ребята совсем бледнеют.

- Нет, - один говорит тихонько. - Мы от министра культуры, золотоворотничкового Скупцова... А вы - Дмитрий Олегович Линский?

Ого! Дмитрий Олегович... Мне даже завидно стало. Растет Дымок прямо на глазах. То император его по имени-отчеству, то интелы здешние его имя с придыханием выговаривают...

Веду я их к Дмитрию Олеговичу.

Думал, они все к нему. Но третий, тот, что со странным роботом, ко мне прицепился. Подлизаться к нам Скупцов решил, не иначе. Кроме программиста и мув-дизайнера ещё и врача для меня прислал.

Дымок с компьютерщиками объясняется, во что он Еву превратить хочет, а док мной занялся. Пластик с моей руки снимает - ну, с того, что он неё осталось, - и командует роботу подъехать и подготовиться. Робот послушно подкатывается. Тренькает предупредительно и всякие ящички-приборчики из себя выдвигает. А док руку мою дезинфицирует - и давай в неё втыкать стимулирующие контакты и питательные канальцы!

За пару минут дикобраза из неё сделал! Живой плоти совсем не видно, сплошной клубок проводов и трубок, тянущихся в робота. Сразу видно, профессионал. Личный врач Скупцова, что ли? В родном Ангарске я в госпитале нашего сектора таких роботов в жизни не видел, хотя переломов у меня не один десяток был.

Тут только я в себя пришел...

Если бы док этот хамить начал или ещё чего, я бы быстро среагировал, на подкорке - к наездам у меня реакция на одних рефлексах. А к доброму отношению у меня никакого иммунитета - откуда же ему взяться в нашем Ангарске, да ещё в семьдесят третьем секторе?

Поэтому я сразу-то дока и не остановил. А как про родной Ангарск вспомнил, чувство реальности ко мне сразу вернулось.

- Док! - говорю. - Я вам благодарен и всё такое, но лучше всё снимите и обратно пластик наденьте! У меня на утро планы кое-какие есть, и таскаться с этим роботом я не смогу.

- Ну что вы! - врач обижается. - Это же последние предконфликтные разработки! Год назад торговцы привезли из Хоккайдо.

И давай расхваливать эти последние предконфликтные разработки. Мол, кроме стандартной электрической стимуляции робот ещё как-то хитро влияет на скорость размножения клеток, и всё в таком духе...

- Док! - я его обрываю. - Это всё замечательно, конечно! Но как это всё меня утешит, если утром мне придется носиться с этой штукой по всему городу?

- Так ведь не придется, - док меня успокаивает. - Через два часа рука полностью восстановится, от травмы и следа не останется. Я же говорю, это последние...

И давай по второму кругу про последние предконфликтные, электростимуляцию и химический контроль скорости клеточного размножения...

Но если всего два часа - а потом целая рука...

А Скупцов мне начинает нравиться! Понятно, конечно, что он не столько обо мне, сколько о своей заднице печется - если у нас какие-то проблемы возникнут, не только мы попадемся, сразу после нас исбисты и до него доберутся. Но всё равно приятно.

Поблагодарил я дока, отобрал у Дымка комп - и в соседнюю комнату. Робот с Хоккайдо жужжит недовольно и за мной катится, как верная щенок, потому как провода от моей руки в него тянутся. Ну да фиг с ним.

Я в кресло, он со мной рядом. Электроникой попискивает, насосами рычит тихонько - ну прямо ластящегося щенка пародирует! Но да пусть его.

Как там Анна? Разобралась с программой Дымка, которую мы ей в кафе передали?

Подсоединяю скорее комп, в городскую сеть выхожу. Сердце колотится, словно после нехилой нагрузки. С программой Дымка вообще дрожащими пальцами разбирался.

Заползаю наконец на нужный узел.

А там меня уже десяток сообщений от Анны ждет! Конечно, не в открытом виде. Для постороннего человека они - будто запросы на файлы со старинными историями. Так Дымок наши сообщения решил маскировать. Сообщения от Анны - под запросы на старинные истории, а мои ответы - под эти файлы, высланные в ответ.

Натягиваю я быстрее гарнитуру, микрофон включаю. Это Дымок на клавишах выдает больше, чем языком. А мне с компом проще через микрофон общаться, даже когда у меня обе руки здоровые - не то, что сейчас!

Только я "привет" говорю и отсылаю - Анна в тот же миг отвечает!

"Серж? Это вы?"

Ждала! С компьютером в обнимку сидит, хотя уже давно за полночь!

"Я. Но мы же на ты договорились?"

"Привет, Серж! Я так рада! У вас все хорошо? Ты так долго не отвечал! Я так волновалась, Серж!.."

Кажется, я надолго про остальной мир забыл. Хоть и общались мы только через текст - ни видео, ни звука - но когда знаешь, что там, на другом конце, она, и каждое твое слово жадно ждет...

"Анна, я хочу тебе помочь. Но разговаривать с президентом Иркутска бесполезно. Он не сможет тебе помочь."

"Что же мне делать, Серж? Я не хочу... теперь - просто не могу выйти замуж за принца!"

"Анна, единственный выход - бежать."

"Но как? Принц меня так охраняет..."

"Бежать трудно, но можно. Мы тебе поможем. Я все сделаю, чтобы спасти тебя!"

"Но... Серж, это очень опасно! Для тебя..."

"Анна, ради тебя я готов рисковать. Даже жизнью. Главное, чтобы ты этого хотела..."

"Я хочу! Очень хочу бежать! С тобой..."

··

Но только я успел с ней поздороваться и наш план пересказать, только-только о главном собрался - в комнату док лезет! Как минутка два часа пролетели. Пришлось прощаться.

Док со своим роботом колдует. На панели управления похимичил, и начинают все трубочки-проводочки из моей руки выползать потихоньку. Через полчаса совсем вылезли - и я чуть говорить не разучился. Помню же, что с рукой два часа назад было! А теперь - совершенно здоровая рука! Кожа нежная, как у младенца, и одни только красные пятнышки от игл и напоминают, что с рукой что-то было. Прямо игрушка, а не рука! Шевелю я пальцами - вдруг и правда игрушка? - нет, работает... даже не верится.

Благодарю я дока от души. Но только собрался снова с Анной связаться - ведь ждет она этого, уверен! а уж как я хочу с ней поговорить! - но тут Дымок лезет в комнату, порывается свой комп забрать.

Компьютерщики Скупцова нужные драйверы уже подобрали, мув-дизайн отшлифовали и модель поведения Еве подправили. Осталось изменить ей программу действий - объяснить, что же именно от нее потребуется. Для этого Дымку его комп и понадобился. Он, конечно, мог бы ей все словами объяснить - но не хочет. Ему, видите ли, проще отбить все команды на клавиатуре! Пижон малолетний...

Ладно. Надо - так надо! Отдаю я ему комп. Но Дымок не отстает.

- Серж, будь так добр! - просит. - Посмотри свежим глазом, удачно ли мы внесли изменения?

Идем мы в соседнюю комнату. Дымок дверь распахивает - и я чуть на пол не сел! Я же думал, там Ева, а там...

Не знаю, как они этого добились, но теперь она - точная копия Анны! Так меня к ней потянуло, прямо сил нет! Засеменил к ней, словно крыса под насвист крысолова. А Ева ещё глазки строит, да так умело...

А Дымок на меня смотрит - и ухмыляется. И тут только замечаю, что странновато у него нос выглядит. Слишком сильно ноздри топорщатся...

Тут только до меня дошло. Он же, стервец, опять на мне экспериментирует! И вовсе он не то проверяет, о чем говорит! Потому и нос у него раздулся. Сам-то Дымок через фильтры сейчас дышит.

Трясу я головой, наваждение сбрасывая. Жмурюсь изо всех сил, дыхание задерживаю - и снова на Еву смотрю.

Вовсе это не точная копия Анна. Конечно, теперь она гораздо лучше, чем у Шутемкова была, но с Анной всё равно не сравнить.

Крутанулся я к Дымку на каблуках - но он уже отскочил, стервец малолетний!

- Дымок!!! - рычу. - В следующий раз на мышах экспериментируй! Понял?!

Дело вовсе не в новых драйверах. И даже не в свободном костюме, который он на Еву напялил. Все дело в духах, хотя никакого запаха и не чувствуется.

- Так любой дурак сможет! - говорю. - Не пойму только, откуда у тебя столько духов с феромонами.

Очень уж эти добавки дорогие. В нашем Ангарске только бабочки центрального сектора свои крылышки такими духами освежают... да и то не в таких количествах!

Надулся Дымок. Обиделся, что я его так быстро просек.

- Но это единственный способ, чтобы сделать оставшиеся различия незаметными, - говорит. - Сразу активизируется ассоциативный ряд, и мужчины видят только то, что хотят. А все мелкие различия фигуры и пластики движений совершенно теряются на фоне вызванных переживаний...

Да я уже и сам про ассоциативный ряд и всё такое сообразил. Из-за этого самого ряда мне и показалось, что в комнате не зачуханный генеральский андроид, а живая Анна.

- А если в охране Анны женщины окажутся? - говорю.

Дымок мигом все гордость растерял.

- Ой! - ладошкой по щеке себя лупит. - Не подумал! Тогда лучше сейчас же её помыть! На женщин такой набор аттрактантов и афродизиаков действует совсем наоборот...

Тут он совсем смутился.

- То есть в норме - наоборот... - даже сам себя поправлять начинает.

- Ладно, Дымок, не дрожи! - по плечу его хлопаю. - Шучу я! Не должно быть женщин в её охране. С этими феромонами ты хорошо придумал. Только...

- Что - только? - Дымок мигом подбирается.

Вздыхаю я тяжело - и тут же выдыхать быстрее! Нельзя таким привычкам волю давать, когда в комнате от феромонов не продохнуть!

- Только закрой её до утра где-нибудь, - говорю. - И поплотнее! Чтобы никакой там диффузии через щели! Иначе мы с Линским от этих ассоциативных рядов уснуть не сможем. Ты, Дымочек, тоже, если фильтры ненароком вывалятся.

Беру я у Дымка свежую пару носовых фильтров, разворачиваю свою голову обеими руками - иначе инстинкты никак не одолеть, и взгляд к Еве как магнитом тянет! - и быстрее из номера.

Эти феромоны с человеком такое делают! Понимаю, что андроид, но все равно так тянет меня к ней...

В коридоре постоял, чтоб от феромонов отдышаться и в себя придти - но... Как же! Тут отдышишься!

Спускаюсь я в бар. Может, какая-нибудь девчонка случится, не особенно задрипанная? Да хоть какая сойдет! После такой обработки афродизиаками все мысли на одну тему сносит!

Но в гостиничном баре только пять забулдыг, и все мужского пола. Эх, мне бы девчонку, ну хоть какую...

Ладно, черт с ним! Может, и к лучшему. Завтра, то есть уже сегодня, трудный день. Больше посплю. Бутерброд со стаканом пива сжевать по-быстрому - и сразу обратно, чтобы выспаться.

Но только я к стойке - все пять забулдыг ко мне знакомиться лезут! И все норовят ручку пожать, обняться да в щечку чмокнуть...

Перекусил, блин! Едва от них вырвался. Иду в номер обратно, чертыхаюсь, Дымку всего желаю, так его, так и так, хоть он и не девчонка! Это из-за его феромонов всё! Пока на Еву смотрел, куртка и вся одежда пропиталась феромонами, как не знаю что! И главное - в каком наборе?! Теперь любой парень на меня реагирует, как кобель на суку в течке!

И тут прямо на меня Линский идет.

Хотя идет - не совсем то слово. Носит нашего новообретенного папашу от одной стенки до другой, словно теннисный мячик по корту. Вообще странно, как ещё ходить может!

Я аж похолодел. Это что же случилось, если Линский с горя так надрался?.. Не смог Линский торговцев подкупить.

Натурально струхнул я. Как же мы из города выберемся после похищения? Накрылся наш план, выходит...Но должен быть ещё какой-то выход?!

Подскакиваю я к Линскому - что случилось? Но он в таком состоянии, что говорить уже не может и даже не пытается. А тут ещё феромоны, которыми я пропах... Всего разочек Линский вздохнул - и как врезало ему по мозгам! Тут же скалится похотливо и целоваться лезет, хотя сам еле двигается...

··

Хватаю я его на плечо, и быстрее в номер. Хорошо хоть, у меня ещё таблетки остались, которые док в Заярске давал. Скармливаю я ему все эти капсулы и в ванную тащу.

Через четверть часа выбирается Линский оттуда. От интоксикации, как интелы выражаются, он избавился, но видочек такой - кремировать везут краше! Вывернуло его буквально наизнанку. Хорошие таблетки док дал.

Сую я ему в руки бутылку содовой с легкими стимуляторами, Дымок пару носовых фильтров добавляет - это чтобы ассоциативный ряд у Линского на Евочку не съезжал на каждой втором ходу. Хоть Дымок и помыться ей приказал, и номер хорошенько провентилировал - но феромоны в такой концентрации были, что все вещи в номере ими надолго пропахли.

- Ну, давай, папочка! - говорю. - Рассказывай!

Я уже рвать и метать собрался - но всё не так уж плохо оказалось. Официально с Торговой гильдией договариваться Линский не стал. Во первых, бесполезно это. Сами себе подставу делать торговцы не станут - зачем им наши проблемы и ненужный геморрой с императором? А во-вторых, время уже не рабочее, всё равно. Вот он по барам торговцев и разыскивал. Чтобы в частном порядке, вроде как, договориться.

Но торговцы оказались ребятами твердыми. От выпивки ни один не отказался, но о деле - ни гу-гу. Только удивленные глаза делают - и в Торговую гильдию отсылают. И первый, и второй, и третий, кого Линский нашел... Только шестой дал себя уломать. Потому Линский и вернулся в таком состоянии - издержки работы, вроде как, а вовсе он не с горя набрался.

Правда, и тот торговец уломался не без скрипа, смазка в десять косых юриков обойдется. Немаленькая сумма даже по имперским меркам - но ведь деньги-то всё равно не наши, а Скупцова. Раскошелится, никуда не денется. Арена битв в Империи самый прибыльный бизнес, а он, вроде как, министр культуры, и арену под собой держит.

Зато мы завтра же вечером уйдем из Империи под прикрытием торговцев. Рейд на Хоккайдо уходит в двадцать-ноль.

··

А с утра пораньше мы за воплощение плана Дымка уже всерьез взялись.

Для начала к Скупцову. Он нам смартину от ложи принца - а Линский ему требование на десять тысяч, аппаратуру для наблюдения и флаер техников, которые арену обслуживают. Вроде как в качестве благодарности.

Смеривает министр нас тяжелым взглядом - но делать ему нечего. Коготок увяз - всей птичке пропасть. А у него уже и не один коготок увяз...

- Бой второй лиги состоится сегодня в четырнадцать часов, - говорит устало. - Принц уедет в двенадцать. Вернется, скорее всего, около девятнадцати часов. Время у вас будет. Я повлиял на состав команд, силы будут приблизительно равными. Бой будет осторожным и долгим, можете рассчитывать на два-три часа.

- Хорошо, - Дымок ему кивает начальственно так, словно рапорты от министров дюжину раз на дню принимает. - Возможно, нам ещё потребуется какая-то мелкая помощь, не отлучайтесь никуда до четырнадцати часов. Это не противоречит вашим планам?

Скупцов желваками играет.

- Шантажировать - шантажируйте, но зачем же издеваться?! - шипит. - Будто у меня есть выбор!

В самом деле что-то братишка не по делу зазнаваться начинает...

- Дымочек, - шепчу ему ласково так. - Ты чего это? Крутизна в голову ударила, пальцы веером сводит?

Краснеет Дымок.

- Серж, я просто... - лепечет смущенно, глаза спрятав. - Я ничего такого...

- Вот и я о том же, - говорю. - Имей совесть, Дымочек. И не в извращенной форме.

··

К арене мы уже на флаере техников подлетели. Линский нас с Дымком даже в их униформу переодеться заставил.

Садимся у самой ложи принца, выбираемся тихонько. Арена в секторе на краю города, кроме неё в этом секторе только тренировочные залы. Боев высшей лиги на сегодня не запланировано, и в коридорах пока пустынно.

Сует Дымок смартину в замок, входим в ложу принца.

Большая, пару соток, если не больше. Передняя стена вся из прозрачного пластика и вниз скошена, прямо под кресла уходит - чтобы видно было всё, что внизу творится. Три огромных кресла с обивкой из тяжелой кожи. Вокруг кресел десяток мониторов. В стене маленький бар.

И всё.

У меня холодок по спине.

- Ну, Дымок? - говорю. - И куда ты здесь эту дуру спрячешь? - в андроида пальцем тыкаю.

Что в андроидах действительно хорошо, так это то, что всякие разрешите-будьте добры им совершенно до ватерлинии. Если в программе что-то специально не оговорено, конечно. Но я в реестрах Евы сейчас как один их хозяев значусь. Человек бы обиделся, а Ева мне только улыбается ослепительно, глазки строит и готовность выполнить любую команду демонстрирует.

Линский тоже бледнеет.

Но сначала честно всю комнату обходит. Кресла проверяет, на стенах каждую панель обшивки простукивает. Пол осматривает, потолок - быстро так и умело, не зря он в свище до директора дослужился.

- Нет, Дмитрий, - головой качает. - Ничего у вас не выйдет с подменой Анны на андроида. Даже если охрана согласится оставить Анну одну, перед этим они обязательно проверят комнату. Хотя бы бегло, но обязательно осмотрят. А спрятать Еву здесь совершенно негде. Совершенно. Что-то в вашем плане нужно менять.

И что теперь делать?.. Времени в обрез. Уже почти десять часов, до боя совсем ничего... А завтра свадьба!

Но Дымку хоть бы что. Только плечами пожимает, словно в толк никак не возьмет, отчего такие эмоции.

- Не вижу для этого оснований, Олег Львович, - говорит скучным голосом.

Косится Линский на него подозрительно.

Хочется ему, ох, как хочется Дымку возразить! Линский же профессионал в таких делах, как никак. А тут сопливая тринадцатилетка его учить вздумала!

Но уже успел убедиться, что хоть Дымок и малолетка, а думать умеет, и даже получше некоторых. И не раз успел убедиться. И даже не два. Вот ему только и остается, что смотреть подозрительно.

Выбор-то, как смотреть, тут невелик. Либо тупо, либо подозрительно - смотря как брови сдвинете. Сам я в таких случаях тоже подозрительно предпочитаю. Не так для имиджа губительно, всё такое.

- И всё-таки я не вижу никакого выхода, - говорит наконец.

А Дымок ухмыляется, и с умным видом на переднюю стену из прозрачного пластика кивает:

- Вот же выход.

Глянул Линский на пластик. Даже подошел и пальцем его пощелкал - ни фига. Анне такой пластик не разбить. А если заранее его подпилить, охрана заметит, ещё когда проверять комнату будет.

Потом обратно на Дымка косится. Потом снова на пластик. Когда опять к Дымку развернулся, брови уже расслабил.

Я тоже подозрительным прикидываться перестал. Андроиду всё равно, а перед Дымком притворяться, что я ещё что-то понимаю, бесполезно. Вон, даже Линский это понял.

- Кончай выпендриваться, Дымок! - говорю. - Ты хоть немного умеешь по-русски говорить?

- Действительно, Дмитрий, - Линский хмуро поддакивает. - Объяснитесь.

- Всё очень просто, - Дымок говорит. - Соседняя ложа принадлежит Скупцову. Мы снимем переднюю стену в его ложе и спрячем Еву там, а не здесь. Охрана Анны проверит эту ложу, но ничего подозрительного не заметит. А когда Анна останется одна, Ева переберется по наружной стене, выходящей на арену, вскроет пластик и залезет сюда. Камеры внутри арены нацелены на игроков, самим игрокам тоже не до того, что происходит в ложах. Никто её не заметит.

Как врежет Линский себе по лбу! Словно опять вправить что у себя под черепом решил. И краснее как вареный рак.

- Вы правы, Дмитрий, мне нужно избавляться от стереотипов, - бормочет. - Я совершенно не учел, что Ева только с виду похожа на хрупкую девушку, а по силе способна дать фору любому натренированному бойцу... - даже оправдываться начинает. Это пред Дымком-то!

Но тут уже я обиделся!

Я своей руки не пожалел, чтобы его задницу спасти, а он...

Но Линский про костер и мою руку и сам вспомнил уже.

- То есть почти любому, - поправляется быстрее, мне смущенно улыбаясь.

··

Опять к Скупцову. Выслушал он, как Дымок его личную ложу курочить собрался - но спорить не стал. Смирился. Даже огрызаться перестал.

Связывается с техниками, что ложу обслуживают, приказывает им разобрать переднюю стену в своей ложе. Мол, прозрачность пластика его не устраивает, менять его собирается.

К одиннадцати часам его ребята управились. Мы снова к арене. На этот раз в ложу Скупцова.

Гоним Еву на внешнюю стену. Ничего, держится. И даже ползать может - пальцы у нее лучше клещей! За самые крошечные выступы намертво цепляется! До ложи принца доползла, переднюю стену осмотрела, обратно вернулась.

- Я могу разбить эту стену, мальчики, - говорит нам нежно.

Молодец Дымок! Пока всё верно рассчитал.

Но только Дымок собрался ей флакон феромонов вручить и последние команды отдать - Линский его останавливает.

- Подождите, Дима, - говорит. - Прежде надо ещё кое-что сделать.

- Кажется, мы уже сделали всё необходимое... - Дымок удивляется.

- Видите ли, Дима... - Линский говорит. - Замечательно, когда какая-то часть плана получается идеально. Но всё же не стоит терять голову и замыкаться на локальных успехах. Всегда нужно трезво оценивать всю ситуацию целиком, не упуская ни одной возможности улучшить ситуацию. Даже когда кажется, что всё складывается лучше некуда.

Блин... Одного Дымка мне не хватало! Теперь ещё этот решил поумничать! Так и будут они с Дымком друг перед другом наперегонки выпендриваться, кто из них запутаннее говорить умеет?

Даже Дымок насупился. Тоже не поймет никак, куда Линский клонит.

- Вот, Дима, возьмите, - Линский ему кристалл протягивает. - Здесь копия программы, которая стояла в Еве, когда генерал передал её нам.

Предусмотрительный какой... И когда только он успел снять копию? Пока мы с Дымком в кафе ходили, что ли?

- Нужно сделать так, чтобы через пару часов после похищения мы были удалены из реестра её хозяев.

- Зачем? - Дымок удивляется.

- Когда Ева сделает всё, что от неё требуется, и окажется на месте Анны, для нас будет лучше, если ничто не будет указывать на её связь с нами. Через час после того, как она окажется в апартаментах принца, все её установки, действующие сейчас, и все записи в банках памяти за последние часы должны быть удалены. А старые установки, которые были при Шутемкове, снова должна вступить в действие.

Да, глобально наш новообретенный папашка мыслит... После службы в свище у него все подлости на подкорку собраны, что ли? На полном автопилоте он их делает? Это же надо было сообразить сохранить копию старой программы, ещё когда у нас даже точного плана не было!

А Дымок, по малолетству, всё никак не поймет.

- Зачем? - всё хмурится удивленно.

- Чтобы следы замести и все на Шутемкова свалить, - объясняю. - Принц ведь не знает, что Шутемков свою Еву нам отдал. Когда он обнаружит вместо Анны Еву, а в Еве старую копию реестра, где хозяином генерал значится, принц тут же бросится из генерала чучело кастрата делать. А мы в это время свалим отсюда с торговцами, тихо и незаметно.

- Но это же ничего не даст! - Дымок возмущается. - Принц сразу поймет, что что-то не так! Ведь Шутемков останется в Империи, никуда не сбежав - и всё объяснит принцу! В крайнем случае, дело дойдет до детектора лжи, но потом всё выяснится. Это час времени, не больше. А потом принц разберется, что Анну похитили мы, и начнет погоню за торговцами и нами! Уж лучше тогда приказать Еве перед самым возвращением принца пробиться сквозь охрану принца и спрятаться в коммуникационных туннелях, а потом стереть все программы. Так мы выиграем гораздо больше времени - пока её поймают в туннелях...

Кошусь я на папашу. Опять его Дымок развел, как интелистый профессор малолетнего имбецила?

- Нет, Дмитрий, - Линский головой качает упрямо. - Пожалуйста, сделайте так, как я вас прошу.

- Олег Львович?.. - Дымок брови вскидывает.

Вот теперь братишка по-настоящему удивился. Не ожидал он, что Линский от логики откажется. Я тоже не ожидал.

- Объяснитесь, папаша, - говорю. - Иначе я свой голос в пользу Дымка отдам.

Цокает Линский расстроено, глаза в сторону отводит. Есть у него доводы, похоже - да только паскудные эти доводы до предела. Свищевая выучка, никуда от неё не деться... Вот он и не хотел нам их выкладывать. Бережет нас, вроде как, всё такое...

Только по мне, так это ещё большее паскудство, когда знаешь, что ради тебя какое-то свинство делают, а сам вида не подаешь!

- Выкладывайте лучше всё, папочка, - говорю ему хмуро.

Стрельнул Линский по нам глазами - и снова в угол косится. Вздыхает тяжело. И вдруг скороговоркой, словно с монитора читает:

- Если вы сделаете так, как я предлагаю, будет вот что. Вернувшись, принц обнаружит подмену. Его программисты тут же выяснят, что Ева считает своим хозяином Шутемкова...

- Но он же им всё объяснит! - Дымок его прерывает.

- Нет, Дима, - Линский головой качает. - Шутемков им ничего не объяснит. Генерал в это время неожиданно покинет Москву и направится к границе Империи. Принц решит, что генерал похитил Анну и решил бежать из Империи. Будет в ярости, погонится за генералом. Но когда настигнет его, окажется, что генерал сам зол не меньше принца. И, скорее всего, в ответ на угрозы принца ещё и нахамит ему. Зная норов принца, я уверен, что состояться вдумчивому разбирательству будет не суждено... А наш Ангарск избавится от нахрапистых попыток генерала выслужиться перед императором, подмяв наш город под себя и введя его в состав Империи. По крайней мере, на некоторое время, пока новый губернатор Красноярской зоны не освоится на своей месте.

Дымок картинно глазами хлопает - не верит Линскому. Мне вообще смешно стало. Ну и фантазер наш новообретенный папочка!

- Вам не в президенты надо было подаваться, - говорю. - А в пророки. Не пойму только, на чем вы гадали? На кофейной гуще, или на компе в карты баловались?

Наконец-то Линский глаза на нас поднимает.

- Не будем спорить, ребята, - говорит жестко. - Я вам гарантирую, что всё будет так, как я сказал. Разумеется, чтобы всё произошло именно так, ещё предстоит кое-что ещё. Но объяснять вам все тонкости сейчас некогда, не хватит времени. Просто положитесь на меня. В конце концов, это моя профессия! Опыт - незаменимая вещь. Есть вещи, которые невозможно объяснить быстро и просто. Просто поверьте мне. Я знаю, что делаю. А потом вы сами всё увидите и поймете.

Опыт - оно, конечно, да...

Но с закрытыми глазами действовать... Как бы чего не вышло!

Дымок тоже хмурится.

- Олег Львович, - говорит подозрительно, - вы совершенно уверены, что сможете организовать всё это?

- Да, Дима, - Линский бархатным голосом отвечает. - Можете на меня положиться.

Неприятно, конечно, когда всего не знаешь - но, может, тут он прав? Не зря же он в свище до директора дослужился? Может, в самом деле что-то очень хитрое он задумал, и с кондачка во всех его свищевых методах и подлостях нам с братишкой не разобраться?

Но Дымок всё не уймется.

- Вы действительно, совсем-совсем уверены? - снова переспрашивает.

- Да, уверен, - Линский говорит медленно. - Абсолютно уверен, если такая категория вообще применима при предсказании псевдовероятностных процессов.

Как же можно быть уверенным абсолютно - и одновременно с какими-то оговорками?..

Но интелы - народ особый. Дымка, вроде, только то и убедило, что Линский не совсем уверен, а с оговорками.

- Хорошо, Олег Львович, - говорит.

Берет кристалл, в драйв компа вставляет, к Еве подключается...

И меня спрашивать даже не собираются!

Интелы, блин!

··

Подправляет Дымок Еве программу. Флакон с феромонами ей вручает, последние приказы отдает.

Оставляем мы её в ложе Скупцова, комбинезоны техников сбрасываем - и в гостиницу.

Отбираю я у Дымка комп, снова с Анной связываюсь. Объясняю ей, что мы задумали - а сам только о том и думаю, как через пару часов снова её увижу...

Наверно, по моему лицу это всё неплохо видно было - потому как только я кончил Анне наш план пересказывать, Линский с меня тут же гарнитуру сдергивает.

- Анна, это отец Сержа, - в микрофон говорит. - Не забудьте хорошо пообедать.

И сразу связь прерывает.

- Всё, Серж! - меня останавливает. - Потом наговоритесь. Нам тоже нужно подкрепиться. Потом у нас долго не будет такой возможности, а мы ещё даже не завтракали.

Как он о каком-то обеде вообще думать может?! Всего через пару часов я Анну снова увижу, её голубые глаза, её губы, её...

- Серж! Очнитесь! - Линский за плечо меня теребит. - Иначе мы так и не успеем пообедать. А нам ещё нужно успеть заглянуть к Скупцову и забрать аппаратуру наблюдения.

··

За столом я быстро в себя пришел. Как мясной дух учуял, сразу вспомнил, что не только не завтракал, но даже и не поужинал толком.

А Дымок бифштекс вилкой ковырнул разок - и в тарелку больше не смотрит. Трясет братишку тихонько, словно в лихорадке. Нервничает.

- Олег Львович, - снова к Линскому пристает. - Не могли бы вы всё же объяснить, почему вы так уверены, что Шутемков всё бросит и неожиданно покинет город сразу после того, как мы похитим Анну?

Косится Линский на часы украдкой. До четырнадцати часов, когда всё главное и начнется, час с небольшим.

- Дима, - говорит почти нежно. - Я рад бы объяснить вам всё прямо сейчас, но, боюсь, действительно не успею. Если со всеми тонкостями, это очень долго, а если в самых общих чертах, вы не поймете и начнете спорить. А нерешительность во время операции хуже неудачного плана.

- Ну хотя бы намекните, Олег Львович! - Дымок пристает.

- Хотя бы из какой оперы, - я поддакиваю. - Неприятно, когда тыл одними голыми обещаниями прикрыт!

- Разве что намекнуть, - Линский улыбается. - Скажем так: я собираюсь использовать силу противника против него же. Точнее, силу одного нашего противника - против силы другого.

- Ага! - говорю. - Только увернуться не забудьте! А то с двух сторон можно получить.

- Верно, Серж, - Линский говорит серьезно. - Это самое главное. И именно здесь никак не обойтись без знания всех тонкостей. А для этого нужен опыт. Поэтому я и не хочу объяснять вам свой план в спешке.

- И всё-таки, Олег Львович! - Дымок не унимается. - Хотя бы попробуйте! У меня, конечно, нет вашего опыта, - прищуривается обиженно, - но есть кое-что взамен, - подбородок задирает спесиво. - Я пойму.

Косится Линский на него - и вдруг ухмыляется.

- А вот и попробуйте тогда сами догадаться, Дмитрий Олегович, - говорит с издевкой.

Решил отыграться за то, что Дымок его пару раз приложил? Ну, в интеллектуальном плане, в смысле.

- Сможете, Дима? - Линский Дымка подначивает.

Обиделся Дымок. Уткнулся в тарелку, и ничего больше у Линского не спрашивает, только бедный бифштекс терзает.

- Садюга вы, папочка, - говорю.

Отвлечь Дымка как-то, что ли? Повод какой дать перья распустить?

- Дымок, - в бок его пихаю тихонько, - я чего не пойму никак... На фига император тебе копию архива оставил? Он же мог его просто стереть с твоего компа, и вообще...

- Всё просто, Серж, - Дымок тут же оживляется.

Надо ему в собственных глазах восстановиться, и слова из него так и посыпались.

Во-первых, откуда императору знать, единственная ли та копия, что в компе у Дымка? Может, Дымок успел ещё несколько копий где-то спрятать? Есть, конечно, всякие детекторы лжи, но и они иногда осечки дают. Вот император взял да и просто оставил у Дымка эту копию. Странно это, но императору как раз это и нужно. Теперь даже если Дымок и поделится этой информацией с каким-нибудь охотником за слухами или шпионом Конфедерации, у них будет сомнение - а не фальшивка ли это? Не специально ли император организовал эту "утечку"?

Во-вторых, Дымка император только случайно поймал. С прорехами защита его архива. А тогда где гарантия, что из архива и раньше не было утечек, о которых император ни сном, ни духом? Теперь же все эти утечки и вообще любая информация, которую шпионы конфедералов честно нарыли другими способами, - всё это вдруг окажется совпадающим с копией архива, которая очень похожа на специально организованную "утечку". И сразу же достоверность всей этой информации под таким сомнением, что надо всё заново перепахивать...

В общем, быстро Дымок расписал пару многоходовок, какие интелы обожают. Пока расписывал, малость отошел. Даже не заметил, как с бифштексом расправился - сам-то он всё на Линского косится, эффект от своих слов проверяет, пижон малолетний!

Но Линский ему хоть и кивает, сам всё ухмыляется странновато так, самым краешком губ.

- Может быть, Дима, может быть... - говорит задумчиво. - А может быть, вы кое-кого недооцениваете, и все ещё немного сложнее...

Куда уж сложнее-то? Но времени на всякие глупости уже нет - пора Анну спасать!

··

Без пятнадцати минут четырнадцать подлетаем к арене. Но не на общегородском флаере, а на том, который нам Скупцов дал. На одном из тех, на которых техники, обслуживающие арену, по городу мотаются.

В туннелях вокруг арены флаеров почти нет. Местные сливки ниже своего достоинства считают на матчи второй лиги ходить.

Пристраивает Линский наш флаер в сотне метров от входа в ложу принца. Ждем.

Хоть я и на офицера внешнего периметра готовился, и вообще... но нервишки всё равно пошаливают. Дымка вообще трясет, как в лихорадке! Разве что зубами не клацает.

А Линский ни в одном глазу. Или нервы у него крепче стальных тросов, или свищная выучка сказывается. На нас глянул - и давай объяснять, как внешние камеры и направленные микрофоны с лазерным считыванием правильно настраивать.

Хотел я возмутиться - на фига мне это всё надо?! Но вовремя язык прикусил. Дымок-то купился, честно стал в настройках разбираться. И дрожать чуть перестал.

Может, и во время обеда Линский над ним не издевался, а тоже всего лишь отвлечь хотел?

Но особенно думать уже некогда. Началось.

··

К ложе принца два флаера с императорскими эмблемами на бортах подруливают. Один на гравах висеть остался, а второй сбоку от входа плюхается.

Высыпают из него четверо в алых косухах. Осматриваются внимательно, к ложе подходят. Со смартиной повозились, и двое внутрь идут.

И всё молча.

- Микрофоны работают? - мы с Дымком в один голос.

- Работаю, работают, - Линский нас успокаивает. - Всё в порядке, мальчишки. Так и должно быть. Ситуация для охраны стандартная, все свои функции знают. О чем им говорить? Сейчас разговоры будут только отвлекать.

Ждем.

Время - как теплый янтарь. Не то идет, не то совсем застыло.

А тех двоих, что внутрь ложи пошли проверять, всё нет. Минута прошла, вторая...

Может, Ева пока пластик на прочность проверяла, царапину оставила? Или Дымок программу некорректно составил, и Ева раньше времени в ложу забралась, и сейчас там с телохранителями дерется?..

- Спокойно, мальчишки, спокойно, - Линский тихо нашептывает, словно мысли читает. - Пока всё нормально.

Как же нормально?! Почему так долго?!

Ещё минута проходит. Наконец вываливается парочка охранников из ложи.

- Чисто, - один говорит.

Кивает их главный, второму флаеру рукой машет. Садится флаер прямо перед дверью, чуть не впритык. Ещё двое в алых косухах из него вылезают. Встают все шестеро между дверь и флаером, вроде коридора. Только потом Анна из флаера показывается.

За алыми косухами и не видно её почти. Только облако золотых волос и мелькнуло.

Вплывает она в ложу, двое в алых косухах за ней порываются войти. Но Анна в дверях остановилась. Назад оборачивается.

- Вы хорошо проверили ложу? - спрашивает.

- Всё чисто, - главный кивает.

И порывается Анну внутрь подтолкнуть тихонько. Но Анна на него только черными очками поблескивает и губки поджимает.

- В таком случае, можете остаться здесь, - говорит высокомерно.

Переглядываются ребята очумело.

- Но... - главный начинает. - Вообще-то...

И тут Анна так ему улыбнулась - как не всякие пощечину отвесить могут. Главный на полуслове осекся.

- Право, господа, не стоит докучать мне, - Анна говорит. - Вы же не хотите, чтобы я рассказала принцу, что вы ко мне приставали? Или случайно обмолвилась, что кто-то из вас очень симпатичный... - говорит уже почти вкрадчиво. - Принц хрупкий, а вы все такие большие и сильные... - голос понижает томно. - Когда я смотрю на вас...

- Хорошо-хорошо! - главный говорит поспешно. Быстро он всё понял и на попятную пошел. Чуть медленнее, чем кровь от его лица. - Как вам будет угодно, ваша светлость!

Улыбается Анна им ещё раз - и внутрь ложи скользит. Одна. И дверь за собой прикрыла.

Минуты две ребята только ртами хлопали.

- Чего это с ней? - говорит один наконец. - Никогда бои ей не нравились. И не одевалась так. И стервой такой не была.

- Это у них бывает, - второй отвечает. - Течка, наверно, началась. Вот её и качает из истерики в депрессию.

- Точно, - третий влезает. - Вчера весь день взаперти просидела. В курсе, да? После того, как она этого парня с перебитой рукой из нейтральных территорий встретила, принц нашему Головастику приказал ещё лучше проглядывать всё, что она будет по сети получать. Так Головастик вчера натурально озверел. Она и вчера весь вечер, и сегодня целый день какой-то древний отстой из сети качала. Столько всего назаказывала, Головастик натурально затрахался фильтры составлять, чтобы всю эту муть проверить!

- Все они суки, - главный подводит мрачно. - Ладно, кончили треп! Ты, ты и ты, по флаерам. Вы двое держите дверь. Травку не смолить, глядеть в оба! Если с этой кошечкой что случится, пока принц в отлучке...

··

Главный и ещё трое исбистов по флаерам рассаживаются, парочка у дверей ложи осталась. Минут пять ребята честно головами крутили и старательно рабочий настрой изображали - но на большее их не хватило.

- А хорошенькая штучка, а? - один начинает мечтательно. - Красоточка-малолеточка... неплохо бы с такой развлечься, а? Разложить бы её прямо в ложе, на мониторах...

- Ага! - второй в ответ скалится. - Разложил один такой. Потом принц тебя так разложит, что только на запчасти в госпиталь и сгодишься! Помнишь, Рыжик, что принц с Варягом сделал?

- Не, не надо! - Рыжик отмахивается. - Не надо про Варяга, Мот! Я как вспоминаю, меня мутить начинает! Даже травка не помогает.

- Вот ты тогда почаще его и вспоминай, - Мот ухмыляется. - Только захотелось - и ты сразу вспоминай, во что Варяг превратился. А ещё лучше, вспоминай, как его в это пару часов превращали... А ведь с той зеленоглазкой принц потом и двух дней не развлекался. А вокруг этой - месяц круги нарезает. Если что, будешь ещё умолять, чтоб только как с Варягом, а не по-другому. Ему ведь...

- Ну ладно, Мот, кончай про Варяга! - Рыжик обрывает. - В натуре же мутить начинает!

- Сам начал.

- Да я не то имел в виду, - Рыжик голос понижает. - Я подумал, может, она наоборот? Ну, типа, принца ей не хватает, вот она и ходит дикой кошкой...

- Ты с принцем поаккуратнее, - Мот тоже почти на шепот переходит. - А то кто-нибудь шепнет ненароком... Да и не дает она принцу. Так что это он голодной собакой ходит и слюни пускает.

- Да ладно... - Рыжик отмахивается. - Он же её без всякого желания в любую...

- В том-то и дело, что не может! - Мот головой мотает. - Император хочет быстрее Иркутск к рукам прибрать, так что всё должно быть без грубостей. Она же дочка их президента, все дела типа...

- Тем более! - Рыжик говорит. - Ясно. Потому она...

- Слушай! - Мот из себя выходит. - Кончай! Я и так на неё смотреть не могу, а тут ты ещё раззадориваешь! Ты...

И тут Линский микрофон отключает.

- Мне кажется, нам лучше не отвлекаться на их разговоры, - говорит осторожно. - Чтобы не потерять бдительности, когда придется действовать...

Говорит, а сам всё на мои руки косится.

Тут и я сообразил, что так в подлокотники вцепился, что чуть их не обломал. Насчет бдительности не знаю, а вот с хладнокровием от таких разговорчиков у меня действительно напряженка случилась! Руки так и чешутся!

- Дымок! - говорю тревожно. - Ты уверен, что перебора не будет? Они и без феромонов еле ходить могут! А с феромонами... как бы чего не вышло!

- Я это учел, Серж, - Дымок тупится смущенно. - Когда Ева выйдет, она не будет садиться во флаер, чтобы... ну... - тут Дымочек от смущения конец фразы вообще зажевал. - Вместо этого Ева поведет телохранителей в ближайшее кафе. А в апартаменты принца отправится позже, когда феромоны частично выветрятся, и их действие уже не будет таким сильным.

··

Час как вечность растянулся. Но наконец открывается ложа.

Выходит Ева. Только одета она в ту одежду, которая на Анне была: длинный пиджак, свободные брюки из тонкого шелка. Под такой одеждой почти незаметно, что Ева плотнее Анны сложена.

То есть это обычному человеку почти не заметно. Но исбисты-то в охране - опытные ребята с наметанным глазом, они и не такие мелочи должны различать...

Но Моту и Рыжику, что под дверью стояли, вовсе не до мелочей уже. Перед выходом из ложи Ева на себя флакон феромонов вылила. Мот и Рыжик разок вдохнули - и глаза у них совершенно дикие стали. Они и без феромонов, одними разговорами себя так распалили, что хоть льдом обкладывай. А с феромонами... Стоят с открытыми ртами - и только глазами Евочку облапывают.

А Ева им ещё улыбочки строит - и вовсе не такие, как Анна час назад...

- Внимание! - Линский говорит и внешние микрофоны включает.

Из флаеров остальные четверо выскакивают. По-деловому так. Но только пару шагов сделали - и тут волна феромонов на них обрушилась. Словно подменили ребят.

- Э... ваша светлость... - главный еле говорить может. - Во флаер, прошу вас...

А Ева ему улыбается обворожительно - и ни с места.

- Мальчики, я хочу в кафе, - говорит томно. - Без флаера.

Хотел главный что-то возразить - но от феромонов всё у него в голове смешалось. Титул выговаривает - а дальше никак. Только и может, что восторженным щенком на неё глядеть.

А Ева разворачивается и прочь идет. И как идет... Не зря Дымок с мув-дизайнерами Скупцова пару часов возился! Глянули охранники на неё - и засеменили следом, словно на поводке. Хорошо, что водители во флаерах феромонов не надышались! Иначе бы флаеры со стен соскабливать пришлось.

- Получилось! - Дымок бормочет в восторге.

Молодец братишка! Сработал его план!

Исбисты, вслед за Евой, уже до поворота досеменили. Ещё десяток метров... за углом скроются, и всё! Можно Анну из ложи забирать!

И тут Рижик, один из тех, что под дверью стояли и больше всех феромонов получили, к главному подваливает.

- Слышь, Тель! - шепчет. - Я не могу! Если я с ней рядом ещё минуту побуду, у меня крыша съедет! Прямо тут её разложу! Я сгоняю в тридцатый сектор на полчасика, чтобы в себя, типа, придти, да?

Всё-таки переборщил Дымок с аттрактантами и афродизиаками!

Глянул главный на Рыжика хмуро - но разборки устраивать не стал. Да он и сам так выглядит, словно вот-вот на Евочку набросится.

- Черт с тобой, Рыжик! - шипит. - Вали! Но чтобы через полчаса на месте!

Склабился Рыжик ему признательно - и назад быстрее. Остальные вместе с Евой за угол сворачивают.

- Сейчас он уйдет, и сразу же идем за Аннй! - Линский командует, носовые фильтры нам с Дымком сует. - Приготовьтесь, мальчишки!

Да только Рыжик вовсе не в тридцатый сектор пошел. С ложей принца поравнялся - и стало ясно, что до тридцатого сектора он не дотерпел. К ложе сворачивает, сам судорожно в карманах роется, смартину от ложи доставая...

У меня в один миг нервы натянулись, как тросы под грузом. В ложе же Анна! И спрятаться там негде!

Хватаю я быстрее станнер - и из флаера.

Но только я в изготовку и станнер с предохранителя - Линский вслед за мной из флаера выбрасывается и на руках виснет.

- Нельзя, Серж! - шипит яростно. - Нельзя убивать! Всё сорвется!

А в моем "Коготке" боевые иглы... Дьявол!

Рванул я к ложе - ни разу в жизни так не бегал!

Но Рыжик уже смартину нашел, в драйв её пихает. А мне до него почти сотня метров! А я даже смартину от ложи не успел схватить! Если Рыжик раньше дверь захлопнет, чем я подоспею...

За смартиной к нашему флаеру возвращаться - так Рыжик успеет обратно в коридор выбежать и тревогу поднять. А те пятеро с Евой только за угол завернули! А ждать его под дверью... Так ещё не известно, что хуже! Внутри ложи Анна - и море феромонов!

Хорошо, Рыжик уже и так распален по самое не могу. Только его трясущиеся руки меня и спасли - пока он со смартиной возился, успел я добежать. Слава дверям с демпфированием!

Дверь почти закрылась - но по клавише блокировки замка я раньше врезал. Не успели магнитные замки сработать.

··

В ложе Рыжик с открытым ртом. Это он Анну увидел.

Тут за мной дверь чуть слышно хлопнула, и Рыжик ко мне оборачивается. Бровями шевелит удивленно.

Срезать бы его из станнера - все обойму успел бы всадить, даже одиночными! - но Линскому без трупов надо, а в моем станнере боевые иглы.

А Рыжик уже что-то сообразил. И ему-то о трупах заботиться не надо - сразу к станнеру тянется!

Тут уж я на подкорку перескочил, на полный автопилот. Рефлексы включились, не зря я их четыре года каждый день отрабатывал.

Метнулся я к Рыжику, и в один прыжок его достал.

Рыжик успел станнера коснуться - но тут я в него влетел. И полетели мы через всю ложу. А когда на пол рухнули, я его руку со станнером уже перехватил, и волю своим пальчикам дал. Секунду он моей хватке сопротивлялся - а потом правое запястье у него хрустнуло.

Но пока я ему запястье ломал, он тоже времени не терял. Ударил коленом в грудь, и удар я почти проглядел - в самый последний момент успел уклониться.

Сплетение свое я спас. Но колено Рыжика дальше скользнуло - и на излете прямо мне в подбородок! Клацнул я челюстями до эмалевой крошки, всё вокруг в фонтане ослепительных брызг утонуло, а сам я верх тормашками назад отлетел.

Сознание не потерял, но в голове - словно кто-то мозги миксером размешивает. Крутится всё, никакой координации не осталось. А Рыжик от боли в сломанном запястье не вырубился. Металл клацнул - и в левой руке у него десять сантиметров отточенной стали сверкает. А у меня перед глазами всё вихрь вспыхивающих искр кружится. Только блеск лезвия за ними и различаю.

- Анна, к двери! - кричу.

Но смотреть, где Анна, некогда - за пологом искр на меня темное пятно метнулось - это Рыжик уже вскочил и выпад делает. Но ноги подобрать и в сторону нырнуть я успел - его нож только по куртке полоснул.

Перед глазами наконец-то проясняется. А Рыжик снова в выпад. И хороший выпад! На этот раз я едва увернулся, хотя и всё видел! Только моя реакция и спасла. Другого хоть четыре, хоть все двадцать лет на боевых тренажерах от такого выпада не спасли бы!

И Рыжик этого не ожидал. Замешкался. На доли секунды - но замешкался. Снова атакует, но темп уже потерял. Успел я к его выпаду подготовиться, и на излете движения даже руку с ножом перехватил. Но только собрался её на излом взять - Рыжик подпрыгнул и в боковое сальто, чтобы руку спасти!

Только с моей реакцией ему не тягаться. Вместо того, чтобы руку на себя брать, я его вниз рванул. И сальто его в штопор превратилось. Проверять бы ему, что крепче - череп его или пол ложи, но классное у Рыжика чувство пространства оказалось. Успел он всё понять и вторую руку вперед выставить.

Но кое-что в спешке всё-таки позабыл. Голову свою он спас - а вот рука с перебитым запястьем не выдержала. Взвыл он - и через всю ложу кубарем! Так об стену приложился, что обделочные панели треснули!

Когда я к нему подскочил, нападать он уже не пытался - даже выпавший нож подбирать не рискнул. Успел кое-как встать в боевую позу, но с дважды сломанной рукой особенно не посопротивляешься.

Тем более, мне. Замолотил я по нему короткими ударами. В грудь, в голову, в шею... Первые удары он хорошо принял, но к пятому удару его одиночный блок запоздал, и удар в сплетение Рыжик пропустил.

Охнул он, дышать перестал, и все следующие блоки совсем плохо ставил. Только пару ударов и выдержал, а потом совсем запутался в моих опережающих ударах и своих запаздывающих блоках. Так запутался, что когда я ему по коленной чашечке пнул, он этот удар вчистую пропустил. Получилось прямо носком по коленному мениску, а на ботинках у меня стальные накладки... такого ни один мениск не выдержит!

Хрустнуло его колено - и мениск лопнул. Рыжик от боли про всё забыл, даже про блоки. Тут я его и доработал - сначала в пах, чтобы согнулся, а потом по затылку ребром ладони.

Осел Рыжик по стене, и затих. Минут на пять затих - силу последнего удара я проконтролировал четко. Линский же просил не убивать.

И тут же всё это где-то далеко осталось - Анна мне на шею бросается!

- Серж! Серж! - восклицает. - У тебя кровь! Ты ранен!

Это Рыжик меня в самый первый выпад задел немного. Но куртка его нож почти остановила, да и по ребрам лезвие скользнуло. Ничего страшного. Коленом в голову и то серьезнее досталось - нижнюю губу я почти насквозь прокусил.

Касается Анна моих губ осторожно, и её нежные пальчики всю мою боль прогнали. И в глазах у неё - что-то такое искреннее, чего я никогда в жизни не видел.

- Анна... - только и могу выговорить, а в голове всё мешается.

Но вовсе не от удара. Это она близко, ко мне прильнула.

- Серж... - тихо шепчет, в глаза заглядывая.

И ещё плотнее прижимается. И такая она хрупкая и нежная... И облако её душистых волос... И глаза, сначала широко распахнутые, а потом полузакрытые... И нежные губы, и отзывчивый кончик язычка...

··

- Рыжик, бля!

Секунду я ничего не соображал. Потом от Анны оторвался, крутанулся на каблуках.

Дверь в ложу уже закрылась. А перед ней - Мот. Тот второй исбист, который у двери вместе с Рыжиком трепался.

- Ты че блокировку замка не... - начинает по инерции тупо.

И тут сообразил, что я вовсе не Рыжик. А Рыжик - это тот парень, чьи ноги из-за кресла торчат. Но огонек понимания в его глазах только на миг вспыхнул - и тут же исчез. Потому что когда я к нему обернулся, Мот не только меня разглядел - он ещё и Анну увидел. И вот тут совсем в осадок выпал.

Он же вслед за Рыжиком смотался, и уверен, что Анна в сотне метров за углом должна быть. А вернулся в ложу - и нате получите! Да ещё Рыжик вырубленный валяется, хотя минуту назад был живее некуда...

Рванулся я к нему. Пришел Мот в себя, но слишком поздно. Я на него уже налетел и в дверь впечатал. И сразу же левый хук. Мот без чувств на пол свалился. Врезал я ему почти от души. А это немало. Душа у меня щедрая.

А дверь опять открывается...

Неужели за Мотом ещё кто-то решил вернуться?!

Или Ева накрылась - и они все четверо сюда идут?!

Всё, уже не до шуток!

Выхватываю станнер. Драться так драться! Не в рукопашную же с четырьмя исбистами!

Но в ложу Линский влетает. За ним Дымок.

Братишка от волнения - как монитор на тринадцати тысячах. А Линский почти спокоен. На Мота с Рыжиком глянул - и только головой качает осуждающе.

- Серж, ну зачем вы! - упрекает. - Я же просил вас оставить их живыми! А что теперь? Если они не вернутся, это вызовет подозрения у остальной охраны принца. А уж если их найдут убитыми... Подмену Анны раскроют раньше, чем мы выберемся из города! Это ломает все планы!

Ни фига себе... я двоих исбистов вырубил - а он этого даже не замечает? Ещё и отчитывать меня будет?!

- Не нервничайте, папаша, - огрызаюсь.

- Как же не нервничать? - Линский на Рыжика рукой машет.

Тот сейчас действительно на живого не очень смахивает.

- Живой - понятие растяжимое, - говорю хмуро.

- Так они выживут? - Линский с надеждой вскидывается.

- Захотят - выживут, - говорю.

Не отошел я ещё от драки, и шутить у меня никакой охоты.


11. Торговцы.


Подгоняет Линский флаер к самым дверям, закидываю я в него обоих исбистов. Накаченные парни, но по сравнению с Евочкой, когда я её одной рукой во флаер забрасывал, вовсе не тяжелые.

Да и не до них мне сейчас! Анна меня за руку берет, мой взгляд ловит...

- Господа, - Линский говорит нам нервно, по сторонам озираясь. - Я всё понимаю, но садитесь же во флаер! Нам не нужны свидетели.

Забираемся мы во флаер на задние места. Анна мне с губ кровь отирает платочком, а я от её глаз никак оторваться не могу. И губы её так близко... И вся она - такая красивая и хрупкая. И ко мне ластится...

- Гм! Господа... - Линский бормочет смущенно. - Серж, помогите мне...

Очнулись мы с Анной друг от друга.

- Серж, подержите ему голову, - Линский на Рыжика указывает.

Приподнимаю я Рыжика. А Линский в сумке с аппаратурой покопался, и вытаскивает оттуда навороченный шокер. И к затылку Рыжика примеривается!

Тут я натурально возмутился.

- Папаша! - говорю. - Вы же только что кричали, что хотели их в живых оставить! А теперь сами...

- Нет-нет, Серж! - Линский говорит. - Я не собираюсь их убивать. Я только хочу сбросить им память о последних минутах. Мне не хочется использовать специфические белковые ингибиторы. Если их быстро найдут, доставят в госпиталь и обнаружат в крови следы этих ингибиторов... это вызовет подозрения. К чему лишний риск?

И давай обрабатывать Рыжику виски и затылок шокером!

В умелых руках электрошок сбрасывает память о последней паре часов не хуже, чем белковые ингибиторы, но... хороший навык тут нужен. Слишком слабо обработаешь - кратковременная память останется и в долговременную перейдет. А переборщишь - ожоги на коже останутся. Тоже подозрения возникнут. Но Линский шокером умело орудует. Профессионально так. Сразу видно, не раз он это делал, пока в свище служил...

Покрутились мы в коммуникационных туннелях возле тридцатого сектора, нашли улочку, чтобы без свидетелей. Выгружаю я Мота и Рыжика, оттаскиваю их подальше в туннели, чтобы не наткнулся никто случайно. Сами-то они в себя придут часа через полтора - хорошо их Линский обработал. Последние два часа своей жизни помнить не будут. А выглядеть всё будет так, словно поцапались они с кем-то, да сил не рассчитали.

Но едва во флаер вернулся - сразу они у меня из головы вылетели. Анна рядом, а это сильнее любого шокера...

Помню только, как в другой флаер мы пересаживались и комбинезоны техников сбрасывали. На флаере техников, арену обслуживающих, долго летать по городу стрёмно. На фига нам лишние подозрения?

··

Потом я из Аничкиных глаз я только у самой гостиницы вынырнул.

Одной рукой Линский меня за плечо теребит, второй пальчики Анны из моей руки вырвать пытается.

- Серж, отпустите, - просит. - Анна, наденьте очки и спрячьте волосы под этот платок. Серж, нам пора к торговцам. Анна, подождите нас пока в гостинице. Не нужно, чтобы торговцы что-то заподозрили... Ну, Серж! Ну, Анна!

Растащил он нас кое-как, увел Анну в гостиницу.

Пришел я в себя немного. Гостиница другая. Прежняя на другом конце города. Ну, с этим ясно. Тут и без свищевых замашек нетрудно понять, зачем...

Линский уже возвращается. На меня косится, но не говорит ничего. Ухмыляется только...

Петляем мы городу минут пятнадцать. Хоть и не должен за нами никто следить, но мало ли... Потом к бару, где у Линского с торговцем встреча назначена.

Смотрю я на торговца, и что-то подозрительно мне становится. Не похож он на человека, который готов своих подставить, пусть и за хорошие деньги.

- А вы уверены, папаша?.. - говорю. - Что-то не очень он на подлеца тянет...

- Это только так кажется, - Линский говорит снисходительно. - Не нервничайте, Серж. Если в организации больше одного человека, эта организация неизбежно коррумпирована. Вопрос лишь в платежном эквиваленте и его количестве.

Улыбается мне ободряюще, на лицо побольше уверенности нагоняет, из флаера выпрыгивает и к торговцу шагает бодро.

Но уверенности его ненадолго хватило. Только парой слов с торговцем перекинулся - и всё ясно...

Хоть сейчас мы уже на обычном внутригородском флаере, взятом в аренду, и никаких направленных внешних микрофонов на нем нет, но они тут и не нужны. По одному лицу Линского всё видно...

Если что и непонятно ещё, так только одно. Что же именно торговец Линскому сказал такого - что даже директор СВИ удар не держит?..

А может, не такой он и крутой, наш новообретенный папаша?

- Переоценил ты Линского, Дымок, - говорю.

Но Дымок меня уже не слушает. И даже на Линского не смотрит. Опять в компе своем копается.

··

Через десять минут возвращается Линский. Лицо - совершенно убитое.

- Ну и в чем проблема? - говорю. - В эквиваленте или в его количестве?

Вздыхает Линский.

- В организации Торговой гильдии. Слишком она хорошая.

- А вчерашние договоренности?

- Он не хотел, чтобы у Торговой гильдии были неприятности, - Линский говорит тихо. И глаза в сторону отводит...

- Так чего же он вчера об этом не сказал?!

- Видите ли, Серж... - Линский говорит.

- Ну не тяни, папаша!

Хорошенькое дельце! Это что же торговец ему ляпнул, что даже бывший директор СВИ в молчанку играть начал?

- Он опасался, что если он откажет мне, я пойду к другим торговцам. И могу случайно наткнуться на какого-нибудь молодого и неопытного торговца, который согласится на мое предложение... А это могло бы повредить гильдии. Поэтому он и решил согласиться сам. Чтобы я не пытался подговорить кого-то ещё из их гильдии.

Ни фига себе... А если у них в гильдии все такие?!

Ох и влипли... Анну мы похитили, а из города нам теперь выбираться как?! Через три часа принц вернется! Обнаружит подмену, и начнется... Ох и влипли...

- А как же ваш опыт и свищевые методы? - говорю зло.

- Пока не очень, Серж, - Линский бормочет. - Но я что-нибудь придумаю, Серж. Идеальных организаций не бывает. Хотя бы одна лазейка всегда есть.

И улыбнуться пытается ободряюще.

Но тут Дымок от компа отрывается.

- Вы не поверите, Олег Львович, - говорит оторопело, - но лазеек нет.

Похлопывает Линский Дымка по плечу по-отцовски.

- Не спешите терять веру в собственные силы, Дима, - говорит. - Это худшее, что только можно сделать в нашей ситуации.

Но Дымок на его руку даже внимания не обращает.

- Боюсь, Олег Львович, сейчас нам грозит прямо противоположное, - говорит мрачно. - Я просмотрел архив императора по этой теме. За последние двадцать лет среди действующих членов Торговой гильдии не было ни одного имперского шпиона.

Тут уже Линский про свою руку забыл.

Смотрят они друг на дружку - и ни одной мыслишки на их лицах. Ни одной надежды. Действительно ни одной лазейки.

И что делать?..

Анну мы похитили, но как её вывезти из города? Сами-то мы ещё как-то можем выбраться. Есть у нас несколько часов, пока принц через Еву и Шутемкова на нас не выйдет. Если флаер найдем, мы ещё можем отсюда выбраться, под видом резидента Ангарска со свитой... вот только без Анны. Мы же не торговцы. Нас-то таможня обязательно проверит. С Анной нам никак не выбраться...

Но бросить здесь Анну... Да ни за что!!!

Но и вывезти её без торговцев никак. А на их помощь нам теперь не рассчитывать...

Дымок, может быть, и не глупее императора. Но если уж сам император ни одной лазейки не нашел за последние двадцать лет!.. Ум умом, но без опыта в таких делах никак. А с опытом у Дымка напряженка.

У Линского и опыт есть, и соображает он неплохо. Но... видно, сбой его свищные повадки дали. Не годятся его свищные методы, когда люди по совести поступают, а не только о своей шкуре пекутся.

И тут...

Странно мне как-то стало.

Мы торговцев обмануть пытаемся. Но если они в самом деле такие, как Дымок с Линским думают...

Не хочется мне их обманывать. Мне к таким людям наоборот, присоединиться охота. Даже паскудно это как-то, таких людей обмануть стараться...

И тут я всё понял!

От избытка чувств так себе по коленке врезал, Дымок с Линским в креслах подпрыгнули.

- Ты чего, Серж? - Дымок на меня косится.

- Не о том вы думаете! - говорю. - В открытую дверь ломитесь!

- Простите, Серж? - Линский на меня удивленно смотрит.

- Если все торговцы действительно такие, как вы боитесь, то... тогда всё просто, - говорю. - Просто и нам с ними нужно по-честному.

Щурится Линский на меня нехорошо. Того и гляди, какую-нибудь гадость скажет.

Зато Дымок быстро проникся.

- А ведь Серж прав! - восклицает. - Ваш опыт, Олег Львович, связан преимущественно с противоположным типом людей, и все методы СВИ эффективны именно с ними. Если же люди честны и совестливы, то методы СВИ неизбежно дадут сбой. Что и произошло в случае с торговцами! Серж прав!

Разглядывает нас Линский по очереди. Не то вот-вот загрустит с усмешкой, не то вот-вот рассмеется грустно. Сам даже не знает, похоже.

- По-честному? - переспрашивает подозрительно. - Правильно ли я вас понял, господа? Вы предлагаете раскрыть торговцам все наши планы?

- Да, рассказать им правду, - говорю твердо.

Косится Линский в угол.

- Но, простите, что вы называете правдой? - говорит осторожно. - У правды, я бы сказал, может быть много уровней. Какой из этих уровней вы имеете в виду?.. Неужели вы предлагаете честно рассказать торговцам, что хотите бежать из города вместе с похищенной невестой принца? И надеетесь, что они вам помогут?..

- Нет-нет, Олег Львович! - Дымок говорит. - Конечно же, Серж имел в виду не это. Нужно рассказать торговцам что-то очень похожее на правду. Вы пытались применить к торговцам методы, рассчитанные на запуганных и корыстных людей. А Серж предлагает сыграть ни тех свойствах торговцев, которые у них наиболее сильно развиты, на том, что делает их неуязвимыми к вашим методам! Вы попытались силою пробить эти свойства торговцев, и у вас ничего не получилось. А Серж предлагает не бороться с этими чертами торговцев, а использовать их в наших целях. Их честность, их неподкупность, чувство товарищества, ответственность... Не бороться с их силой, а направить их силу против них самих. Вы же сами так говорили, помните?..

Ни фига себе Дымок меня понял!

Гляжу я на Дымка - и понять не могу: как это у него такие штуки со всякими идеализмами-максимализмами уживаются? После первой встречи со Скупцовым он совсем другое пел. Или он, засранец малолетний, тогда тоже на моих особенностях играл?!

А Линский Дымка выслушал, и мне неуверенно улыбается.

- Теперь я вас понял, Серж... - говорит. - Простите, я вас... недооценил, - говорит. И снова в угол косится. - Вы не так просты, как кажетесь, Серж...

Да ничего-то он не понял!

Обидно даже! Неплохой человек, но как его этот свищ испортил!

Хотя ведь косится же в угол? Может, не совсем безнадежный ещё?..

- Да не поняли вы меня! - говорю в сердцах. - Опять не поняли! Я действительно предлагаю просто рассказать торговцам правду!

Тут уже Дымок в свой компьютер тупится. Зато Линский меня пристально разглядывает.

- Мне кажется, Серж, это не лучшее решение, - говорит наконец. - Если торговцы узнают о похищении Анны, они не станут помогать нам бежать из города.

Эх... умный, умный, а очевидных вещёй не замечает...

Смотрю я на Дымка. Братишка мой взгляд почувствовал, глазенками по мне стрельнул - и снова в комп тупится.

Вздыхаю я. Пора Линскому объяснить всё.

- Вы там про уровни правды говорили, кажется? - говорю. - Ну так вот: не на том уровне правды вы сидите, папаша.

Тут Дымок по мне ещё разок глазками стрельнул - и снова в экран компа. И больше уже глаз от него не отрывает, только краснеет да заставку изо всех сил рассматривает, это вечное падение в Долину Коньков М-множества...

- Объяснитесь, Серж, - Линский говорит.

Да уж. Пора.

- Настоящая правда в том, - говорю, - что Дымок на самом деле хочет отправиться на Хоккайдо. Для него это вовсе не предлог, чтобы выбраться отсюда вместе с торговцами. Подсел Дымок на этого чмо, про которого нам император рассказал. Хочется ему во всём этом самому разобраться.

Линский только глазами хлопает, никак поверить не может.

- Он, может, и другой способ бежать из города придумал бы, - говорю. - Если бы на Хоккайдо не так сильно хотел...

- Дима, это правда? - Линский говорит потрясенно.

Но Дымок только ещё гуще краснеет, и глаз от экрана не отрывает.

- Боюсь, Серж несколько переоценивает мои способности... - бормочет.

Разглядывает нас Линский по очереди, словно заново увидел. Наконец на мне взгляд останавливает.

- Но поймите, Серж, - говорит, - это очень опасно. Хоккайдо... В конце концов, Диму это могло заинтересовать. Но вам-то зачем это нужно?

- Это не просто его заинтересовало, - говорю хмуро. - Его это очень заинтересовало. Это ему необходимо. А если это необходимо ему, значит, это необходимо и мне.

Оторвался наконец Дымок от монитора. На меня смотрит преданно.

- Теперь я понял, - Линский говорит тихо. - Простите, Серж. Я... я действительно вас недооценил...

И взгляд в сторону больше не отводит.

Зато уже Дымок по углам косится старательно.

- Серж, конечно, прав, - говорит смущенно. - Правду лучше всего прятать за правдой. Но ещё лучше скрывать правду за двойным слоем правды.

- Чего, Дымок? - я не понял. - Ты травку втихаря смолил, что ли?

- Да ну тебя, Серж! - Дымок фыркает. - Я серьезно говорю. Если Анна тебе дороже идеалов, то лучше не просто рассказать торговцам всю правду, а поступить чуть-чуть иначе...

И конечно, когда этот стервец малолетний всё нам объяснил, Линский с ним согласился. Ну и я тоже. Прав он, хоть и мелкий совсем ещё. Идеалы идеалами, а Анна дороже.

··

Торговая гильдия большая, на краю города для нее целых три сектора выделили.

- Добрый день. Хотите сделать заказ? - торговец в приемной нас спрашивает.

Присматриваюсь я к нему. Глаза у него малоподвижные, волос седых полно, да и вообще... Лет пятьдесят ему, и на действующего торговца он никак не тянет, если верить тому, что Дымок в императорском архиве накопал.

- Так вы собираетесь делать заказ? - торговец хмурится.

- Будем, - говорю. - Но не тебе.

Отодвигаю я его в сторонку и дальше иду.

Не ожидал он такого. Император-то торговцев ценит, и все имперцы с торговцами постоянно расшаркиваются. Так что не сразу он в себя пришел. А когда пришел, мы уже в следующий зал входили.

Проскальзываю я за ширму - и растерялся немного.

Зал большой, но темный. Свет только от огромного камина в стене. И не газового, а на настоящих дровах. Стены темным деревом покрыты, вся мебель массивная, с резными завитушками. Под отблесками от камина лак на дереве играет, под ним изумительные узоры...

Несколько торговцев в креслах развалились, из бокалов что-то лениво цедят.

- Немедленно вернитесь! - торговец в приемной наконец-то оживает.

Но в зале нас уже заметили. Усмехается один из торговцев.

- Франс, всё в порядке! - седому кричит. - Это не имперцы.

Смеривает седой нас взглядом - но послушался, обратно в приемную поплелся.

- Я Стокер, ведущий сегодняшнего рейда, - торговец представляется. - Итак, господа, что вас привело к нам?

- Я Серж, - говорю. - Это Дымок, мой брат. А это наш отец, президент Ангарска. Нам нужно попасть на Хоккайдо.

Осматривает торговец нас по очереди ещё раз, уже внимательнее.

- Прошу прощения, но при чем здесь мы? - улыбается вежливо. - Ангарск довольно крупный город, и флаеры у вас есть. Если хотите, всегда можете отправиться на Хоккайдо.

- Верно, - я ему тоже ухмыляюсь. - Можем. Но мы хотим пробраться внутрь Хоккайдо живыми, а не превратиться в плазму ещё на подлете. Проникнуть на остров можете только вы. Нам нужна ваша помощь.

- Не хочу вас огорчать, - Стокер говорит, - но мы не проводники. Мы торговцы. Если вам что-то нужно, заказывайте, мы привезем вам это. С Хоккайдо, из Австралии, с островов Океании - не важною. Не имеет значения, откуда. Дело в цене. Но эскортами мы не занимаемся.

Словами решил поиграть? Ну-ну. Я, конечно, не Дымочек, но тоже кое-чего умею.

- Эскорт - такая же услуга, как и доставка товара, - говорю. - А вы торговцы. Разве вы не продаете услуги?

- Такие - нет, - Стокер улыбается.

- Но почему? - Дымок влезает.

- Мы не враги сами себе, - Стокер говорит серьезно. - Только мы знаем, как можно проникнуть на Хоккайдо, добыть там нужные товары и вернуться живыми. И мы не собираемся продавать это знание. Зачем нам создавать себе конкурентов, своими же руками?

- И наша плата вас не интересует? - говорю.

Улыбаются торговцы.

- Нет, - Стокер головой качает. - Чтобы выкупить это, не хватит никаких денег. Даже у императора.

- А кто говорит о деньгах?

Переглядываются торговцы. И откровенно скалиться перестали.

- У вас есть серьезное предложение? - Стокер говорит.

Ну вот и моя очередь пришла от души поухмыляться. Показываю я им все свои зубы не спеша. Плечами пожимаю.

- Вам решать, - говорю нехотя. - Всё зависит от того, как вы цените ваши жизни.

Снова торговцы переглядываются. От улыбок уже и следа не осталось. Ценят они свои жизни.

- Пожалуйста, располагайтесь, - Стокер свободные кресла рукой обводит. - Возможно, ваше предложение может заинтересовать нас...

Сам Стокер перед самым камином сидит, перед ним ещё одно кресло, пустое. Ну я в него и сажусь, чтобы прямо напротив Стокера быть. Линский в тени у стены сел, а Дымок на подлокотнике моего кресла пристраивается. Кресла огромные, подлокотники у них широкие - а Дымок мелкий, так что ему в самый раз.

Щелкает Стокер пальцами, и из темноты к камину человек выплывает. Или андроид? Одет в старинную одежду, на голове цилиндр, через руку ослепительно белое полотенце перекинуто.

- Сэм, угости наших гостей, - Стокер улыбается.

Приносит Сэм что-то удивительно ароматное. Но не алкоголь, а просто смесь вкусовых букетов. Если что и есть там кроме вкусовых добавок, то только легкие стимуляторы - в голове сразу прояснилось, а мысли как граненные бриллианты стали, такие же яркие и четкие. И никакого волнения не осталось.

Не просчитался я в торговцах, похоже. В самом деле честно они играют. Не пытаются клиентов обманывать, даже наоборот - легкими стимуляторами угощают.

Правильно, что мы с ними в открытую играть решили. Ну, почти в открытую... с братишкиными поправками.

Выжидает Стокер пару минут. Не то нас с Дымком получше рассматривает, не то ждет, пока стимуляторы в напитках до конца подействуют.

- Итак, господа? - говорит наконец. - Если не ошибаюсь, у вас есть информация о проблемах императора?

Догадливый тип этот Стокер.

Но это хорошо, что догадливый. Нам сейчас как раз такое сочетание нужно: чтобы честный, ответственный и умный - и чтобы обязательно в одном флаконе.

- Да, - киваю.

- И вы хотите обменять эту информацию на наши знания о том, как можно проникать на Хоккайдо и добывать там товары?

- Нет, - говорю.

Прищуривается Стокер на меня подозрительно.

- В таком случае, чего вы хотите?

··

Про то, что без симов император умрет, торговцы и без нас знали. Про то, каким отморозком принц может быть, когда на него накатит, не мне им рассказывать. Ну а то, что когда Империя с Конфедерацией перегрызутся, воевать с дикими роботами люди уже не смогут - это любому ясно. И сколько император протянет, столько человечеству на Земле и осталось. С этим торговцы тоже спорить не стали.

Но что-то не очень-то их это всё проняло.

- Простите, - Стокер говорит невозмутимо, - но всё это нам известно.

- А то, - говорю, - что симов у императора на пару месяцев осталось, это вы знаете?

- Да.

- И вас это не волнует? - тут мне в самом деле интересно стало. Может, просчитался Дымок где?

- Если честно, то не очень, - Стокер говорит. - Если бы угроза императору была реальной, больше всех волновался бы сам император. Но он совершенно не тревожится по этому поводу. Это значит, что у императора есть решение проблемы. В таком случае, зачем об этом волноваться нам?

- Если бы вы знали, какое у императора решение проблемы, - говорю, - вы бы волновались.

- Да? - Стокер улыбается недоверчиво. - А вы это знаете?

- Знаю.

- Прошу вас не обижаться, - Стокер говорит, - но я вам честно скажу: не верю. Ничего не имею против выходцев из нейтральных территорий, но... Простите, не верю.

- А кто говорит о вере?

- А у вас есть доказательства? - Стокер ухмыляется недоверчиво.

- Доказательства не доказательства, но убедить можем. Вы ведь знаете, что такое архив императора?

Перестал Стокер улыбаться. На остальных торговцев косится. Один из них кивает ему.

- Архив императора атаковали, - догладывает. - Возможно, что-то серьезное. Лучших программистов города вчера вечером снова вытащили на работу, не успели они добраться по домам. Исбисты до сих пор разбираются с ними.

Снова на меня стокер смотрит. Но сомнение никуда не делось.

- Вы утверждаете, что у вас архив императора? - говорит. - Думаете, мы вам поверим? И купим то, что вы выдаете за архив?

- Нет, - головой качаю. - Если вам нужна копия архива, мы можем просто подарить её вам. Это всё мелочи.

- Мелочи?.. - Стокер хмурится, словно ослышался. - Императорский архив - мелочи?..

- К сожалению, да, - говорю. - Так вы хотите посмотреть архив? Нам нужен серьезный разговор. Времени мало, а вам бы всё шутки шутить, я вижу. Дымок?..

Но Дымок уже и без меня всё сообразил. На компе своей пощелкал, с подлокотника соскакивает и Стокеру комп вручает.

- Лучше всего, - предлагает, - посмотрите информацию по Торговой гильдии. Подлинные сведения о становлении гильдии есть только у императора и у вас самих. Подделать подобное невозможно, не так ли?

··

Интересно наблюдать, как лица меняются.

Особенно когда это так резко случается. Когда Стокер от компьютера оторвался, всю шутливость с него как кислотой вытравили.

- Разрешите узнать, как вам удалось взломать защиту? - спрашивает.

- Братишка мой этим балуется, - Дымка по плечу хлопаю. - Пока на Хоккайдо будем добираться, он вам всё расскажет.

- Подождите... - Стокер протестует. - Не скрою, я поражен... м-м... баловством вашего брата. Но архив... все же он не стоит того, что вы просите взамен.

- Да при чем здесь архив! - говорю в сердцах. - Дымок, скинь им копию! Иначе разговор у нас с этого архива не сдвинется!

- Простите, вы это серьезно? - Стокер глазами хлопает. - Но если это... это мелочи, то... император действительно может умереть? Но... почему, в таком случае, он ничего не предпринимает?

- Император надеется на Конфедерацию, - Дымок говорит. - Он уверен, что у конфедералов есть симы, и в последний момент они пришлют их ему вместе с наилучшими пожеланиями.

- Это логично, - Стокер пожимает плечами. - В конце концов, конфедералам в самом деле некуда деваться.

- Некуда, - я ему киваю. - Но у них нет симов.

Снова переглядываются торговцы.

- Вы в этом уверены? - Стокер напряженно спрашивает.

- Уверены, - говорю. - Но доказательств не дадим. Это уже не мелочи.

Тут Стокер надолго замолчал. Лишь меня разглядывает внимательно.

- Достаточно вашего слова, - говорит наконец.

Так я ему и поверил!

- Детекторы лжи у вас в кресло вделаны? - говорю. - Или Сэм ими напичкан?

- Нет, - Стокер отвечает серьезно. - Я вам верю. Вам - верю.

Опытный, зараза...

Неприятно мне хороших людей обманывать.

А Стокер, не иначе, просек это. Вот и решил меня похвалить за то, что я с ними хитрить не пытаюсь... Не просто так, конечно - а чтобы реакцию проверить.

Ну а я после таких его слов, конечно, лопухнулся - как Стокер и рассчитывал. Покраснел, наверно. Ну уж взгляд-то точно отвел. На какой-то миг только - и тут же снова ему в глаза уставился. Но Стокер заметил.

А тут ещё Дымок на подлокотнике краснеет и застежку у своей курточки теребит смущенно до ужаса...

Ухмыляется Стокер, глубже в кресло довольно откидывается.

- Вы чего-то не договариваете, Серж, - говорит. - Пытаетесь убедить нас, что собираетесь на Хоккайдо за симами, но это не так.

- Ладно! - говорю ему, честно так в глаза глядя. - Не хочу вас обманывать. Хотите правду - получайте! Дымок, расскажи им всё.

А Дымок, стервец малолетний, так профессионально краснеет и так мастерски смущение изображает, застежку мучая... Натуральные сомнения меня взяли: а не на мне ли Дымок этот профессионализм отрабатывал, паршивец малолетний?!

Поднимает Дымок глазки на Стокера, стыдливо так - как играет, стервец! - и начинает робко рассказывать...

··

Ну, не совсем всё, конечно. Только второй слой правды - нижний маскслой, как Дымок его обозвал.

Сначала про то, как император диких роботов объясняет, всю эту легенду о чмо. А потом давай расписывать, как важно для всего человечества этого чмо исследовать... В общем, всё, что надо, говорит. Когда нужно, Дымок словесную паутину покрепче иного аркана может выткать.

Легенду императора про чмо торговцы без ухмылок выслушали. Даже переглянулись пару раз. Видно, кроме общефилософских заморочек императора у торговцев есть ещё пара неплохих аргументов, которые на эту легенду неплохо ложатся.

- И вы хотите больше узнать об этом чмо? - Стокер итог подводит. - Для этого и хотите попасть на Хоккайдо?

- Да! - Дымок говорит с жаром. - Если император не найдет нужных симов и умрет, к власти придет принц, и между Империей и Конфедерацией разразится война. Те, кто уцелеют в этой войне, уже не смогут воевать с дикими роботами так, как воюют сейчас, у них просто не хватит сил и техники. Чтобы выжить, людям понадобится новое оружие против диких роботов и чмо. Может быть, на Хоккайдо можно найти последние доконфликтные разработки военных? Если не удастся найти симы для императора, новое оружие - последний шанс для всего человечества!

Умеет Дымок красиво говорить, ничего не скажешь. Задумался Стокер.

- Неизвестное оружие на Хоккайдо вы едва ли найдете, - говорит наконец. - А молекулярные сборщики там должны быть. Но добраться до них невозможно. За те восемьдесят лет, что существует Торговая гильдия, погибла не одна сотня торговцев, пытавшихся добраться до этих сборщиков. Вы думаете, что сможете вот так, без всякой подготовки сделать то, что не смогли сделать опытнейшие торговцы?

- Это все философия, - я говорю. - А вот в братишку своего я верю. Архив императора для вас тоже недоступным был, верно? Да и потом... Даже если мы не сможем достать симы, что вы теряете? Через пару месяцев император умрет, будет война, а потом роботы вырежут всех людей. Ваши секреты никому даром нужны не будут! А так у вас и у нас будет шанс. Хоть какой-то.

- Видите ли, Серж... - Стокер говорит задумчиво, медленно из кресла поднимаясь. - Чтобы добраться до молекулярных сборщиков на Хоккайдо, нужны не только хорошие мозги.

Говорит, а сам ко мне потихоньку подступает. Заканчивать разговор собрался, что ли? Ну, я тоже встаю, чтобы в вежливости не отставать.

- Нужны ещё, как минимум, две вещи, - Стокер говорит значительно, а сам ко мне всё ближе подходит.

Наверно, эти его слова меня и смутили. Если бы он сказал, что что-то одно нужно, я бы ещё сообразил. А две?.. Вот я сразу и не врубился.

- Разумеется, нужно быть замечательно развитым физически, - он всё говорит, а сам ещё ближе подходит. - Но даже этого недостаточно.

Совсем близко он уже от меня - всего в полутора шагах.

И вдруг - прямо мне в голову руку выбрасывает!

Если бы я раньше сообразил, зачем он ко мне подбирался, я бы как-нибудь иначе среагировал. А так - у меня подкорка включилась. А не подкорке - четыре года боевых тренажеров. Крутанулся я резко в сторону, приседая. От удара ушел, и сам ему кулаком в пах врезал.

И тут только с подкорки на сознание переключился. Стокер-то меня совсем легонько бил! Не на поражение вовсе! Это он решил мне доказать, что нужной реакции у меня нет...

Доказал, блин! Нет, чтоб сначала по-русски предупредить! А он - про две вещи, то да сё, словно специально баки забивал! А реакция у меня - врагу не пожелаешь. И так в полтора раза лучше стандартной, а сейчас от стимуляторов, которыми нас торговцы угостили, я сам себя переплюнул, - остальные торговцы только глазами хлопают удивленно.

А Стокер всё на полу лежит и калачиком сворачивается. Лицо красное, словно кипятком обдали, и шипит что-то сквозь зубы. Ну, понятно... Я когда на подкорке, силу удара не контролирую. А по умолчанию у меня со всей дури получается. Ещё повезло, если не покалечил...

Помог я ему до кресла доковылять, усадил осторожно.

С первой вещью из двух мы разобрались, вроде. Есть у меня нужная реакция. А ещё что ему нужно?

- Ну, хорошо, - говорю. - С этим ясно. А вторая вещь какая?

Стокер всё сопит и шипит сквозь зубы. Но уже беззлобно. Понимает, что сам виноват.

- Последнее свойство ещё важнее, - бормочет тихо. - Но его нельзя проверить так просто. Впрочем, лично у вас, Серж, оно, может быть, и есть. В любом случае, разговорами отсутствие этого свойства не исправить...

Похоже, не оправился он ещё от удара, и четкость мысли у него пока не восстановилась.

- Вы хотя бы сформулируйте! - Дымок говорит обиженно.

Но Стокер только головой качает.

- Мы поговорим об этом, когда - и если! - остальные члены рейда согласятся с вашим предложением в принципе. В другой ситуации я даже не стал бы поднимать подобный вопрос, но... Возможно, вы правы. Может быть, нынешний случай действительно особенный. Я поговорю с партнерами по рейду. Но нам понадобится некоторое время.

··

До флаера Дымок кое-как дотерпел, но там уж хвост распустил.

- Что я тебе говорил, Серж? - пристает довольно. - Теперь согласен, что лучше сначала рассказывать не всю правду, которую готов рассказать? Представь, что было бы, если бы мы сразу рассказали торговцам всё, что готовы были рассказать? Стокер обязательно докопался бы до наших истинных мотивов! Хорошо, когда есть запас прочности?

Не знаю. Вроде бы, и прав он. Если бы не второй маскслой правды, которую Дымок Стокеру за самый нижний выдал... да, было бы не фонтан. Докопался бы Стокер до самого дна. Сообразил бы, что что-то мы от него скрываем. И пришлось бы нам или ни с чем убираться, или всё про Анну рассказывать... ну, это значит в итоге тоже ни с чем убираться.

Вроде бы, и прав Дымок. Но ведь так хочется с честными людьми - по-честному! Совсем по-честному, без всяких маскслоев и недоговорок!

Но с Дымком спорить бесполезно. Он меня по всем статьям переспорит и лучше разводного ключа разведет. Да и не спорят о таких вещах...

- Не знаю, Дымок, - говорю честно. - Ты, конечно, молодец, и всё такое. Только не очень-то увлекайся этой многослойщиной. А то сам запутаешься, какой слой нижний.

Фыркает Дымок лучше лошади. Линский ухмыляется непонятно.

А, черт с ними! Не до них мне сейчас! Что меня действительно интересует - так это как там Анна? Одна она. Не случилось ли с ней чего?

··

Возвращаемся мы в гостиницу, где Анну оставили. Я быстрее у Линского смартину от номер отбираю - и пулей из флаера.

Но дверь открыл - и так и замер на пороге.

Когда мы Анну сюда привезли, она как серая мышка была. Нам лишних свидетелей не надо, вот она и была в длинных брюках, закрытом жакете и ботиночках без каблуков - и всё это черное.

А сейчас...

Сейчас на ней только легкое белоснежное платьице до середины бедра да открытые босоножки, почти без каблуков. Никаких изысков, и платье самого простого покроя, но... как раз под таким простым платьем и видно, что тело у нее - всё, что надо - и не капельки лишнего.

А какое лицо... а губы... а какие глаза...

Вдруг чувствую - на плечо мне что-то упало.

Это Линский на цыпочки поднялся, чтобы мне через плечо заглянуть - и Анну увидел. Вот у него челюсть и отвалилась...

Анна нас тоже заметила. Сразу ожила - и ещё краше стала!

- Так ничего? - улыбается мне чуть смущенно. - Тебе нравится, Серж?

- Класс... - говорю честно.

Говорить, правда, с трудом получается - но Анна от этого в полном восторге.

- Правда? - улыбается игриво, и глаза так и лучатся.

- Ага, - говорю.

И в голову мне больше ничего не приходит. То есть кое-что приходит, но это уже вовсе не про одежду...

Линский наконец-то в себя пришел. Челюсть с моего плеча подобрал, в номер протискивается. За ним и Дымок входит. Анну увидел - и вмиг запунцовел. Комп к животу прижал и в другую комнату быстрее прошмыгивает.

- Ох, Анна! - Линский головой качает. - Я же просил вас никуда не выходить из номера!

- Я не выходила, - Анна отвечает. - Я заказала через сеть, по каталогу.

- Интересно, по какому... - Линский бурчит. - Только не говорите мне, что это одежда!

Анна губки надувает.

- Это не одежда, это способ подчеркнуть её отсутствие! - Линский всё возмущается.

Обидно мне за Анну стало. Она так старалась! И сдается мне, вовсе не для него!

- Не правы вы, папаша, - говорю. - Чем тело лучше, тем меньше одежды ему нужно.

··

А потом была суета. Линский нам всем поручений надавал.

От Анны он всё-таки не отстал. До флаера торговцев нужно добраться, не привлекая внимания. Пришлось Анне снова в сеть лезть, чтобы что-то скромненькое найти.

Но только я собрался рядом с ней пристроиться - Линский меня в сторону тянет. С торговцами мы без денег Скупцова договорились, но кому имперские юрики нужны в Конфедерации? А вот оружие всегда пригодится.

Хотел я через сеть оружие заказать - но Линский быстро меня просёк.

- Нет, Серж, - головой качает с усмешкой. - Боюсь, если вы и Анна будете заказывать товары из одного номера, мы останемся и без одежды, и без оружия.

Эх... не хочется мне от Анны никуда идти, но тут Линский прав.

Сам он опять к Скупцову отправился. Уж и не знаю, зачем - но Скупцова мне даже жалко стало. Совсем мы ему на шею сели!

А Дымок, конечно, со мной увязался. Вроде как помогать собирается - да только кому его помощь нужна, если он в оружии плавает, как я в сетевых атаках? Знаю я его! Собрался на остатки денег для своего компа что-нибудь прикупить, подхалим.

··

Оружейный мы в соседнем квартале нашли.

И неплохой оружейный - чего только нет! У меня глаза разбежались. В нашем Ангарске внутри города одни станнеры разрешены, да и то только особистам. Так что всё остальное я только на боевом тренажере и видел. А тут - всё реальное! И ножи, и шокеры, и станнеры, и огнестрельное, и ионники, и лазеры... А боевая броня какая!

Одна проблема - продажа только исбистам и только по специальному разрешению. Но тут Дымок не растерялся. Задирает он подбородок повыше - и воротничок куртки отгибает, шею без имперского "воротничка" демонстрируя.

- Мы не имперцы, - говорит продавцам спесиво. - Мы торговцы.

Не зря он в местной сети и императорском архиве копался. Я вот не знал, что торговцам здесь можно оружие носить, как и исбистам. Им вообще никаких справок не надо, оказывается! Только шею без "воротничка верности" продемонстрировал - и всё. Ведь из всех имперцев без ошейника только сам император, а из нейтральных территорий сюда редко заглядывают. Вот и получается, что без ошейников по городу только торговцы и разгуливают - а они в фаворе у императора. Так что с них даже удостоверяющих личность смартин не требуют, на слово верят.

Но только я к отделу лазеров - Дымок на руке виснет.

- Серж, нам туда нельзя! - мне в ухо шипит. - Торговцы ручными лазерами и ионниками не пользуются.

Жаль... облизнулся я на лазеры и ионники, конечно, но... назвался груздем...

Ладно! К отделу огнестрельного сворачиваю.

Но зато уж тут-то я оторвался! Нашел пару ручных пулеметов со всеми наворотами. И стволы с двойным откатом, и лазерные прицелы с дальномером и активной оптикой - всё, что надо. С такими игрушками многое по плечу! Можно хоть с сотни метров из мухи пятиногую калеку сделать - было бы умение. А оно у меня есть.

А уж когда мы до отдела ножей добрались...

На обе руки я по механическим ножнам выбрал. Механика тончайшая, сплавы редчайшие, и дорого всё это до ужаса - но деньги пока есть, а вещь полезная. Едва нужные мышцы на предплечье напряглись - сразу механика срабатывает, и нож прямо в ладонь выбрасывает. Главное, кисть верно держать, чтоб и нож поймать, и пальцев не лишиться.

Я бы ещё чего прихватил, но Дымок на руках виснет.

- Пойдем, Серж! - пристает. - Пора уже! К торговцам надо идти!

Надо, конечно. Но вокруг такие ножи...

Но Дымок уже и сам сообразил, что его вес моих движений никак не сковывает - и из главного калибра врезал:

- Серж, тебя Анна ждет!

Я мигом переключился. Оружие, конечно, хорошо - но Анна лучше!


12. Бегство.


- Главы гильдии очень серьезно отнеслись к вашему предложению, - Стокер говорит. - Но последнее слово за членами рейда. Прежде чем решить окончательно, брать вас с собой на Хоккайдо или нет, мы должны узнать вас лучше...

Говорит нам троим, но смотрит-то только на одного. И не на Дымка, как почти все в Империи. И даже не на Линского. На меня смотрит.

- И сколько это займет? - говорю.

По столичному времени уже за девятнадцать часов перевалило, и принц вот-вот вернется, если уже не вернулся! Сразу к своей любимой невесте - а там вместо Анны Ева. И феромоны уже выдохлись... Отличит быстро. Тут же всех столичных исбистов на уши поставят! И если раньше убраться из Москвы не успеем - то потом всё, решение торговцев нам уже глубоко до ватерлинии будет. Потому как из города нас всё равно не выпустят. Хоть с торговцами, хоть как. Таможенники натурально зверствовать будут, даже с торговцами - ведь ясно же, что только они одни и могут Анну из города незаметно вывезти.

- Трудно сказать, - Стокер говорит. - До отправления рейда осталось меньше часа. Если мы затеем проверку прямо сейчас, мы задержимся, придется переносить время отправления, пойдут слухи, заказчики начнут волноваться... Нам бы этого не хотелось. Мы дорожим нашей репутацией.

Веселенькое начало... Это что же, до следующего рейда предложат нам подождать?

- А жизнями? - я его спрашиваю.

- Своими жизнями мы тоже дорожим, - Стокер отвечает серьезно. - Поэтому предлагаем вам такой вариант. Сейчас мы возьмем вас с собой и выйдем из города по расписанию. А окончательно решать, брать вас с собой на Хоккайдо или не брать, будем на стоянке за пределами Империи. Если решение будет не в вашу пользу, мы отправим вас обратно в Империю.

- Нет! - Дымок влезает. - Тогда уж в Конфедерацию, пожалуйста!

- Как хотите, - Стокер пожимает плечами. - Хоть в ваш родной Ангарск.

- Значит, договорились? - нажимаю. - Отсюда мы вместе с вами отправляемся?

- Если вы согласны на наш вариант.

Ещё бы мы были не согласны!

- В двадцать ровно? - Линский уточняет.

- Да, - Стокер кивает. - Надеюсь, у вас не очень большой багаж? Мы не хотели бы, чтобы наш рейс показался исбистам подозрительным.

- С нами ещё... - я начинаю - но тут Дымок меня как пихнет в спину!

- Пулемет, комп и андроид! - говорит быстрее.

А сам скалится с прищуром, словно это он так пошутить решил.

И вовремя он влез. Забыл я на радостях о его слоеной правде, чуть самый нижний слой Стокеру не выдал! Так бы и ляпнул, что с нами ещё Анна...

Хорошо, Стокер на братишкины ужимки купился, ничего не заметил.

- В таком случае, - говорит, - рассчитывайте на одну "Гарпию".

··

Полегчало нам всем. Линский хмуриться перестал, Дымок и вовсе расцвел.

- Олег Львович! - к Линскому пристает. - Теперь вы расскажете, каким образом собираетесь заставить Шутемкова спешно покинуть Империю?

- Не совсем так, Дима, - Линский поправляет. - Это только со стороны будет казаться, что Шутемков собирается покинуть Империю. Но лучше я не буду вам рассказывать, а всё покажу.

И решил это он ещё раньше, похоже. Потому что флаер вовсе не к гостинице ведет. Опять к Скупцову!

- Папаня! - мне даже смешно стало. - А вы не перегибаете? Как бы не взбрыкнул Скупцов. Мы ему прямо на шею сели!

- Нет-нет, Серж! - Линский меня успокаивает. - Я уже договорился с ним обо всём. Сейчас техники Скупцова организуют разговор с Ангарском.

- С Ангарском? - мы с Дымком в один голос переспрашиваем.

- Да, с Ангарском, - Линский усмехается. - Это вас удивляет, Дима?

Дымок только хмурится. Меня тоже сомнения грызут.

В Ангарске сейчас Тяпкин командует, наш старый - а теперь, видимо, надолго действующий - президент. Если Линский свяжется с ним отсюда, из центра Империи, Тяпкин быстро смекнет, что Линский выдает себя за официальное лицо Ангарска. Ну и что он дальше сделает, предсказать несложно. Тут же сам свяжется с имперцами и объяснит им, что Линский самозванец. И тогда нас мигом исбисты загребут. И это ещё хорошо, если только ошейниками отделаемся...

- Вы, Олег Львович, служили в СВИ, конечно, - Дымок начинает смелее, - но...

Но Линский улыбаться уже перестал.

- Дима, Серж, - говорит очень серьезно. - Послушайте меня внимательно.

Насупился Дымок, но умничанья свои на время отложил.

- Мальчишки, это очень важно, - Линский говорит. - Я дам вам присутствовать, пока буду разговаривать с Тяпкиным. Но! Запомните: никаких инициатив! Ни-ка-ких! Договорились?

Хотел Дымок что-то возразить - но Линский тут же головой качает осуждающе.

- Дима, особенно прошу вас, - говорит проникновенно. - Что бы вы ни думали, как бы вы ни оценивали разговор - ничего не говорите! Объяснить вам все тонкости и подковерные хитрости я сейчас не успею. А без них вы можете совершенно неверно истолковать мой разговор с Тяпкиным. Поэтому прошу вас, не вмешивайтесь - что бы вам ни показалось! Чтобы понять всё верно, нужен опыт. У вас его нет, и вам придется полностью довериться мне. Прошу вас, во время разговора ни слова!

Замолчал, на нас внимательно смотрит - прониклись ли?

- Лучше просто улыбайтесь, мальчишки. Договорились?

Буркнул Дымок что-то утвердительное - но куксится ужасно. Обиделся, зазнайка. В комп уткнулся - и давай тачпэд мучить. Так все дорогу до Скупцова над несчастным тачпэдом и измывался.

··

Скупцов нас увидел - и сразу жмурится и за руку себя щиплет. Мы для него уже как ночной кошмар - если не хуже. От ночного кошмара хотя бы проснуться можно, а от нас поди избавься...

- Готово, Евгений Максимович? - Линский спрашивает.

- Готово, - Скупцов кивает устало. И вдруг глаза вскидывает тревожно: - Надеюсь, вам больше ничего не нужно?

- Нет, только разговор с Ангарском, - Линский его успокаивает. - Связь, как я и просил, установили от имени Империи? С кем именно он будет разговаривать, Тяпкин пока не знает?

- Да, да, - Скупцов отмахивается устало. - Всё как вы заказывали. Прошу!

Ведут его техники нас в специальную студию к видеофону.

Индикатор вызова уже горит. Только техники из студии, Линский прием включает.

Оживает экран. На нём Тяпкин. Ждет уже. Развалился в огромном кресле, в руке бокал вина. Сам в классном костюмчике, на упитанной морде - дежурная улыбочка.

- Мальчишки, только не вмешивайтесь! - Линский нам напоминает. - Ни слова! Лучше просто улыбайтесь.

Рассаживаемся мы в креслах перед камерой, включает Линский наш видеофон на передачу.

Я сразу заухмылялся.

И не потому, что Линский просил. Само собой получилось - настолько Тяпкин не ожидал нас увидеть. Челюсть у нашего действующего президента на грудь хлопнулась, а глаза как в доконфликтных анимэшках стали.

Секунд десять не мог оправиться. Потом кое-как пришел в себя.

- А, Олечка! - ухмыляется зло. - Любящая мамочка с детишками! Я думал, вы уже анкеты в чистилище заполняете.

- Здравствуй, Петр Петрович, - Линский улыбается заискивающе. - Как поживаешь?

- Ничего, - Тяпкин всё ухмыляется нехорошо. - Президентские обязанности вот справляю потихоньку. А ты как?

- У нас тоже всё замечательно, - Линский говорит. - Мы здесь, в Империи, осмотрелись, решили кое-чего. Знаешь, Петр Петрович, давай на мировую? Ты президент, я директор СВИ, как в старые добрые времена, а? Я тут кое с кем переговорил. Ты был прав. Нам нужно поближе к Империи держаться. Тут можно неплохие делишки крутить. Что скажешь?

Тяпкин в таких делах тоже не погулять вышел - не первый день в политике, поди, раз до президентства добрался. Да и в свище не просто так директором был. Но слова Линского даже его из колеи выбыли.

Что уж про меня говорить!

Уж как Линский заливал нам с Дымком о своей любви к Ангарску! И власть ему почти не нужна, и хлебом его не корми, лишь бы родной город процветал! Ну, я и купился... Даже начал к тому склоняться, что в самом деле неплохой он человек - даром что политик.

И тут такое! Только ему шанс представился перед Тяпкиным покаяться и на попятную - всё, мигом про все свои идеалы забыл и мириться полез!

Так я расчувствовался, что в запале чуть в челюсть ему не дал! Если бы не сидел слева, обязательно бы врезал! А пока соображал, что бить левой рукой придется, про его предупреждение вспомнил.

Очень он нас просил, чтобы мы ему доверяли. Может, не всё с ним так просто? Может, пропустил я чего?

Ладно, повременим челюсти крушить. Пусть договорит...

- Ты это серьезно, Олег Львович? - Тяпкин говорит подозрительно.

- Безусловно, Петр Петрович, - Линский кивает серьезно. - Ну? Давай мириться?

Ухмыляется Тяпкин растерянно, глаза в сторону отводит. Неохота ему мириться. Ему бы погрызться всласть! Он же с Линским боролся и вроде как победил. А что не вчистую, а переворотом - так в политике все средства хороши. Ему бы теперь моральное удовлетворение от победы получить, над раздавленным противником потешиться - а Линский всё к ничьей сводит... Нет, не хочется Тяпкину мировой! А что хочется - так это предлог найти, чтоб от ответа увильнуть.

- Подожди, Олег Львович, - Тяпкин говорит. - Я вот никак не пойму, как это ты в Империи устроился? Смотрю, ты ещё без ошейника? И ребятишки эти при тебе, и оружие вон у него новенькое, - на меня рукой машет.

- Ты уж извини, Петр Петрович, - Линский глаза опускает смущенно, - но мне пришлось выдать себя за нового президента Ангарска. Ты ведь знаешь Шутемкова, что в Красноярской зоне генералит? Мы с ним встретились, ну и... А потом он затащил нас в Империю, чтобы познакомить с императором. Решил выслужиться, ты же его знаешь. Вроде как приобрел для Империи новых союзников в нейтральных территориях... Ну, ты понимаешь, - подмигивает осторожно, улыбаясь заискивающе.

Всё-таки добился он своего. Загорелись глазки у Тяпкина. Строит он нам ласковую улыбочку - и прямо сюсюкать начинает.

- Так Шутемков уверен, что ты президент Ангарска? - говорит. - И относится к тебе соответствующе? Так, что ли, Олег Львович?

- Все верно, Петр Петрович, - Линский улыбается посмелее. - Так что, мир?

- О чем речь, Олег Львович! - Тяпкин во все тридцать два зуба скалится. - Я же, ты не поверишь, уж пожалел, что всё между нами так получилось. Ты же мне как сын, сучья твоя мать, я же тебя тянул, заразу, себе на смену готовил! А ты, сукин кот, такое отчудачил... Поперек батьки... Испереживался за тебя весь! Думал, погиб ты, уж поминки хотел справлять. В конторе нашей без тебя всё посыпалось... Ценный ты кадр, оказывается, даже заменить некем... А ты в Москве прохлаждаешься, мать твою так! Живой, зараза! Ну, уж вернешься, три шкуры с тебя сдеру, с суки! Хотя нет, потом формальности, всё потом. Сначала у себя в конторе порядок наводить будешь, пока всё не развалилось...

И вдруг по лбу себя лупит, будто что-то важное вспомнил.

- Слушай, Олег Львович! - говорит. - Совсем забыл! У меня тут... Всё без тебя рассыпается! Слушай, радируй мне через часочек, а? Сможешь?

- Конечно! - Линский ему радостно отвечает. - Через час, Петр Петрович, да? Ну, до связи... господин президент!

Тяпкин уже связь обрывает.

- Теперь объяснись-ка, папаша... - говорю с угрозой.

Кулаки так и чешутся. Как же он нам про любовь к городу заливал, сволочь подхалимская!

- Теперь, - Линский говорит, - быстро за Анной и к торговцам!

И к флаеру бежит быстрее.

··

Едва во флаер уселись, Линский как сумасшедший погнал. Забрался под самый потолок - и ползвука выжимает. Это внутри городских-то туннелей! На экранах все в сплошную полосу слилось, только на автопилот и остается надеяться.

А я ни фига не понимаю. Что-то не похож он на виноватого... Да и если бы обмануть нас хотел, зачем бы на разговор с Тяпкиным потянул?.. Переговорил бы втихаря... Да и... Нет, ни фига не понимаю!

Но только я собрался Линскому допрос учинить - Дымок меня впереди меня.

- Олег Львович! - требует. - Зачем вы предложили Тяпкину примирение?

- Все просто, Дима, - Линский говорит. - Все связи Тяпкина с Империей через Шутемкова. Сейчас Тяпкин свяжется с генералом и объяснит ему, что мы не те, за кого себя выдаем.

Вот блин...

Получается, играл Линский? И уверен, что Тяпкин тоже играл? Вовсе не собирается он Линского с распростертыми объятьями встречать, и папаша наш новообретенный на это и не рассчитывал?..

Но даже если всё так...

- Подождите! - говорю. - Но Шутемков тут же натравит на нас исбистов! Или сам со своими ребятами за нас возьмется! Он ведь ради нашего флаеры своим андроидом пожертвовал! А Евочку эту он натурально любит, старый извращенец!

- Вы правы, Серж, - Линский говорит невозмутимо. - Но на это и был весь расчет.

- Как расчет! - возмущаюсь. - То вы опасаетесь, что нас раскроют, то сами к этому всё подталкиваете!

- Сейчас ситуация изменилась, Серж, - Линский говорит. - Теперь нам это нужно. Едва Шутемков узнает, что я... не совсем президент Ангарска, он поймет, что мог просто отобрать наш флаер, не опасаясь испортить отношения Империи с Ангарском. Будет рвать и метать. Попытается найти нас, чтобы поквитаться. А когда узнает, что мы отбыли вместе с торговцами, погонится за нами.

Тут до меня дошло.

Вот о чем Линский думал, когда Дымка просил у Евы старую программу оставить! Не только для того, чтобы принца запутать...

- Так вы, - говорю, - затем и оставили у Евы старую программу, чтобы Шутемкова по полной программе подставить?

Когда принц вместо Анны Еву найдет, а в памяти у неё то, что она своим хозяином генерала считает, - ясно, он тут же к генералу понесется. Какие-то сомнения у принца ещё будут - не полный же генерал кретин, чтобы устроить похищение и так тупо подставиться! - но эти сомнения ещё надо будет закрепить. А генерал вместо того, чтобы оправдываться, в это время рванет из столицы. За нами рванет - только принц-то этого знать не будет. И никаких сомнений, кто похитил Анну, у него не останется.

- Не подставить Шутемкова, а помочь нашему городу, - Линский твердо поправляет. - Принц погонится за генералом, а когда настигнет его, оба будут взведены до предела... Надеюсь, для генерала эта встреча с принцем окажется последней.

- Подождите, Олег Львович, - Дымок влезает. - В таком случае, вам следовало говорить с Тяпкиным совершенно по-другому! Вы должны были оскорбить его, чтобы он немедленно связался с Шутемковым и уговорил его убить нас. А вы пытались с ним договориться! А вдруг Тяпкин решит, что ему выгоднее помириться с вами, и он ничего не сообщит генералу?

- Вот, Дима, - Линский головой кивает, словно Дымок все его самые худшие опасения оправдал. - Это как раз то, о чем я вам говорил. Именно поэтому я и просил вас не вмешиваться в разговор. Вы не знаете Тяпкина, и у вас вообще очень мало опыта в подобных делах.

Хохлится Дымок обиженно. Обидно братишке, что Линский лучше него в ситуации разбирается. У интелов это самое обычное дело, идеи и красивые решения к их первооткрывателям ревновать.

- Любой опыт сводится к фактам и логике, Олег Львович, - говорит задиристо. - Может быть, я и не знаю всех фактов. Но я всё пойму, если вы хотя бы намекнете!

Усмехается Линский, по плечу Дымка теребит успокаивающе.

- Не сердитесь, Дима, вы правы, - говорит примирительно. - Всё дело в том, что Тяпкин меня очень не любит. И мириться не станет ни за что. Особенно после того, как я пошел против него и победил его на выборах. Он опытный интриган, и обязательно постарается меня добить или использовать. Но если бы я попытался оскорбить его, Тяпкин бы мгновенно сообразил, что я специально пытаюсь разозлить его и спровоцировать на какой-то поступок. И очень крепко задумался бы, прежде чем выходить на связь с Шутемковым. И быстро бы понял, какой именно реакции я от него добивался. И ни за что бы не стал немедленно связываться с Шутемковым, при всей своей нелюбви ко мне. Нет, - головой мотает. - Так откровенно провоцировать его было нельзя, Дима.

Заливается Дымок краской.

- Спасибо, Олег Львович, я все понял, - говорит смущенно.

Даже глаза опустил. И видно, хочется ему за свой промах реабилитироваться. Не зря же у него ай-кью за ста шестьдесят на целых двадцать пунктов зашкаливает? Да и вообще...

Ну и давай бубнить скороговоркой, пока Линский совсем в кашу всё разжевать не успел:

- Поэтому вы сделали все наоборот. Предложили ему мир, чтобы он почувствовал себя хозяином положения. Это притупит его осторожность, он решит, что все козыри у него, и захочет окончательно разобраться с вами. И тогда он свяжется с Шутемковым, чтобы руками генерала вывести вас из игры... Это и есть то срочное дело, о котором он так неожиданно вспомнил?

- А вы способный ученик, Дима, - Линский усмехается.

··

Но вальяжным он недолго пробыл. Только до гостиницы его и хватило. А как Анну увидел, чуть удар его не хватил.

Анна новую одежду примерила. Формально это комбинезон. Формально - оно конечно, вот только материал... Такой тонкий, что кроме цвета ничего не скрывает. От щиколоток до шеи Анна вся переливается - это на тончайший пластик разные голограммы напылены, но при обычном свете они в одну сплошную радужку сливаются.

И скрывает тело такой комбинезон тоже только формально. А по ощущениям... словно Анна обнаженная в волнах света купается...

Но пока Линский слова подбирал, Анна над ним уже сжалилась. Вздыхает притворно и темный плащ на себя набрасывает. На голову капюшон накидывает, черные очки в пол-лица надевает - и только серебристые каблучки да алые губки с выбившимся золотистым локоном и остались. Всё остальное под черным скрылось.

- Однако... - Линский бормочет. - Ну и чувство юмора у вас, Анна...

А Анна на него уже не смотрит. Ко мне подходит, очки снимает и мне в глаза заглядывает.

- Серж, - шепчет тихо, - я должна сказать тебе одну вещь. Это очень важно.

За руку берет меня нежно и в другую комнату вести собирается. Я бы, конечно, лучше всякого щенка за ней побежал - но тут Линский на другой руке у меня виснет.

- Серж, Анна! - окликает требовательно. - У нас нет времени! Через четверть часа торговцы уходят из города.

··

На этот раз мы не в сектор торговцев, а сразу к туннелю.

На стоянке уже торговцы суетятся. В рейд идут семь "Гарпий" и один большегруз. "Журавль" двадцать второй модели: длинный, метров тридцать, и нос, словно у самолета. На шести гравах. Теоретически такой "Журавлик" побольше крупного танкера взять может - да только по объему в него столько не влезет, конечно.

Стокер нас уже ждет.

Сажает Линский наш внутригородской флаер прямо возле него. Вылезаем мы из флаера - и Стокер в лице меняется.

- Это... это... - на Анну пальцем показывает.

Не верится ему, что это и есть наш андроид.

И правильно ему не верится. А у меня это из головы как-то вылетело на радостях...

Делать что-то надо - но что? Скажу Стокеру, что это Ева Шутемкова - всё испорчу. Знаю, не получится у меня Стокера обмануть, мигом он меня расколет.

А вот Дымок быстро нашелся.

- Что? - над Стокером ухмыляется. - Вылитая невеста принца, не правда ли?

Не прошли для него даром уроки Линского, видно. Попрактиковаться братишка решил?

И удачно. Сбил он Стокера с толку.

- Так это андроид? - Стокер говорит недоверчиво.

- Нет, - Дымок ему весело скалится. - Конечно же, это Анна, невеста принца! Серж её похитил, и теперь мы хотим бежать из города. Долго думали, но не нашли ничего лучше, чем бежать вместе с вами. Ведь таможенники в туннеле вас не проверяют? Император предоставил вам такое право, не так ли?

Еле я удержался, чтобы Дымку в ухо не дать! Перегнет ведь палку!

Но сработало. Насупился Стокер, голову склоняет набок...

- Мы привозили такого андроида одному здешнему генералу, - говорит задумчиво. - Но принц запретил делать точную копию, и полного сходства не было. Прямо ума не приложу, как вам удалось так его доработать! Прямо невеста принца, а не андроид! И двигается как... Черт возьми!

Сам себе решил доказать, что перед ним не Анна, а андроид?..

А Дымок ухмыляется. И не придерешься, есть у братишки повод: всё верно он рассчитал. Теперь не мы Стокера, а сам Стокер нас будет убеждать, что наша Анна - это андроид Шутемкова!

Осматривает Стокер Анну недоверчиво, даже обойти пытается, чтобы сбоку рассмотреть. Но Анна невольно отступает и поворачивается, чтобы к нему лицом оставаться. Не знает она ещё, что мы её торговцем за андроида выдали. А Стокер её всё разглядывает да головой качает недоверчиво.

- Совершенно невероятная работа мув-дизайнера! - говорит.

Сообразила Анна, за кого её Стокер посчитал. Краской заливается.

- Святой Эйнштейн! - Стокер восклицает. - Как эмоции имитирует!

А Дымок всё лыбится.

- Честное слово, это живой человек, господин Стокер! - говорит с издевкой.

И ведь как издевается, стервец! И правда у него многослойная, и издевки с потайным дном...

··

Грузимся мы в "Гарпию", и давай Дымок хвост распускать.

- Ты совершенно прав, Серж, - заявляет мне с довольной ухмылкой. - Правда способна творить невероятные вещи.

- Нет, Дымок, - говорю серьезно. - Это не мои копирайты. Ты меня с нашим папашей путаешь. То, что ты сейчас сделал - это его свищные методы и твоя многослойная правда. Но если уж на то пошло... настоящая правда и не на такое способна, Дымочек!

Пожимает Дымок плечами - не верит мне, вроде как. А Линский ухмыляется непонятно.

Но тут нам всем не до этик-эстетик стало. В таможенный ангар входим. Пропустят нас таможенники - или проверять будут?..

Императору торговцы нужны, вот он с ними и нежничает. Три городских сектора подарил, неприкосновенностью для таможенников наделил. Даже исбисты к торговцам могут привязаться только после личного разрешения императора.

Но если принц уже обнаружил подмену Анны и шум поднял?..

Только бы пронесло!

А мы по ангару еле-еле ползем. Наконец-то таможенные площадки начинаются.

Таможенники нас мрачными взглядами провожают. Обидно им за державу. Как так, в самом деле: не золотоворотничковые, какие-то торговцы, вообще даже не имперцы - и вдруг без досмотра! Можно ребят понять. Но взгляды - что. На здоровье. Только бы проверять не стали!

А площадки уже кончаются, в туннель вползаем. Ух, пронесло...

И тут позади нас суматоха начинается!

Бегают таможенники, суетятся, кричат что-то, руками машут - и флаеры торговцев впереди нас останавливаются. Совсем. Намертво.

- Приехали... - говорю. - Разоблачили нашу Евочку...

- Может быть, это не из-за принца, а просто Шутемков слишком быстро узнал, что мы выходим из города вместе с торговцами? - Дымок говорит с надеждой.

Ну да, как же! Стали бы из-за генерала такой шум поднимать!

Бледнеет Линский. И Анна.

Да и я, наверно, просто себя не вижу...

Попались мы. В самый последний момент! Нам ведь только туннель пройти осталось!

- Может, рванем? - говорю. - Обойдем машины торговцев, и в туннель, и на шесть звуков! Нам бы только из туннеля выбраться!

- Не успеем, - Линский головой качает. - Если объявили тревогу, то автоматика не даст нам уйти. Блокирует выход раньше, чем мы успеем подняться по туннелю.

И тут из туннеля флаеры сыплются!

Один, второй, третий... Целая кавалькада, за два десятка. И все новенькие, чистенькие...

Принц это, чтоб его!

Не из-за нас таможенники суетились! Принца встречать готовились! Оттого и флаеры торговцев перед нами встали, что его пропускали! Мы-то думали, он уже в городе, а он только вернулся. Ох и отомстил же он нам за похищение Анны, сам того не ведая...

··

Через пару минут уже на поверхность выплываем.

Наконец-то из имперской столицы выбрались! Хоть и трех дней тут не пробыли, но мне эта столица уже вот уже где! Может, конечно, это у меня завышенные запросы, как интелы выражаются, и всё такое - но уж какой есть. Не по мне это, когда люди в ошейниках, а в хозяевах отморозки.

Так что особой грусти от расставания как-то нет. Да и как тут загрустить, когда Анна рядом?

Линский с Дымком на пилотский местах, впереди. А нам с Анной кресла позади достались. Анна от плаща избавляется - и вид на мониторах я замечать перестал.

А она ко мне на плечо голову склоняет, прижимается теснее... а комбинезон этот на ней - действительно не толще слоя краски из распылителя... Хорошо, что в кресла в "Гарпии" не как на наших "Скатах", а европейские - большие, мягкие и с высокими спинками...

Только через пару минут я взмолился.

- Анна, - шепчу, еле от её губ оторвавшись. - Лучше не надо... Я голову теряю, и...

Но она только улыбается - и снова меня целует. В глаза заглядывает - и мне на грудь голову опускает, а ловкие пальчики уже пряжку ремня теребят. И ещё ниже ко мне склоняется...

Тут я даже шептать перестал. Только губы кусал, чтобы Линского с Дымком не смущать. Глаза закрыл, и лишь пальцы в её шелковых волосах купал...

··

Но всё когда-то кончается.

Прихожу я в себя потихоньку. Анна нежными пальчики снова с моей пряжкой возится. Потом голову поднимает, мне в глаза заглядывает.

- Так лучше? - губами шевелит беззвучно.

- Анна... - шепчу едва слышно. - Я... прости, я тебе все волосы растрепал...

Но она только смеется, шпильки из прически выхватывает, головой крутит - и волосы как золотой водопад разлетаются.

Прижимаю я её к себе - и приоткрытые губы так и манят. Шаловливый язычок ловлю, на колени к себе её перетаскиваю... Мне тоже хочется её по-настоящему приласкать - да только где же у её комбинезона застежки? Словно цельный...

- Анна, - шепчу. - Черт возьми, где же тут застежки...

Но она только беззвучным смехом заливается.

Ладно, поиграем... Тщательнее её комбинезон обследую... нежно так... с чувством...

И тут на пульте тревога воет!

··

Это Шутемков нас настигает. Нашел время, блин...

Мы на полутора звуках идем. Гравам, конечно, всё равно - хоть звук, хоть десять. А для корпуса флаера в нижних слоях атмосферы это крейсерская скорость. До Хоккайдо не одна тысяча кмов, ну мы и идем не спеша, чтобы корпуса лишний раз не изнашивать.

А вот генерал сейчас не в том настроении, чтобы об износе корпусов тревожиться. На двух с лишним звуках несется! И не один. Ещё дюжина флаеров с ним. Все свои флаеры, что в столице были, собрал, что ли?

Тут и рация включается.

- Внимание! - голос Стокера из динамиков на пульте несется. - Группа имперских кораблей, немедленно прекратите сближение. Пересечение дистанции в тридцать кмов будет расценено как атака. Открываем огонь без дальнейших предупреждений.

Остальные флаеры торговцев скорость сбрасывают. Дымок тут же за штурвалы хватается, нашу "Гарпию" тоже останавливает.

Торговцы в боевой порядок выстраиваются. В оборонительный "коготь". В центре неповоротливый "Журавль", юркие "Гарпии" вокруг него и чуть впереди - словно лапа с выпущенными когтями перед ударом. Дымочек наш флаер тоже в "коготь" пристраивает.

Только жалкий этот "коготочек" получился - всего-то семь боевых флаеров... А у генерала - двенадцать машин. И не хрупкие европейские "Гарпии", а все кондовые девяностые "Скаты"! А генеральский "Скат" - так вообще бывший наш, на котором мы из Ангарска сбежали, мощнейший сто первый, со всеми наворотами!

И все генеральские флаеры ракетами под завязку нагружены. Они-то только с дикими роботами воюют. Это мы на Хоккайдо идем, почти без ракет... Против его группы наш "коготь", да ещё с небоевым большегрузом в центре построения, даже ухмылки не вызывает...

И сбрасывать скорость генерал не собирается. Так и несется на нас на двух звуках.

- Группа имперских кораблей! - Стокер повторяет. - Вы пересекли границу в шестьдесят кмов. При сближении на тридцать кмов вы будете уничтожены.

Генерал в долгу не остается.

- Имел я вашу дистанцию в три щели в четыре круга! - орет. - Я тебе открою огонь, торгаш недоделанный! Лучше быстро выгрузи их мне и не выделывайся!

- Генерал Шутемков, вы пересекли границу в пятьдесят кмов, - Стокер ледяным голосом чеканит. И вдруг - совершенно спокойно, словно на улице случайно столкнулся: - Не понимаю, о ком вы говорите.

- О ком?! - генерал из себя выходит. - Об этих недоносках из нейтральных территорий! Эти...

- Простите, генерал, - Стокер его обрывает, - вы имеете в виду господина Линского и его сыновей?

- Я их ещё не имею, но обязательно поимею! - генерал рычит. - Всех троих так отымею, что ходить не смогут! На каком они флаере?! Сгружай их мне, и катись на свой Хоккайдо!

Анна как мел бледнеет. Дымок с Линским тоже не лучше выглядят, наверно, просто за спинками кресел их лиц не видно. Да и сам я...

Не смогут торговцы бой с генералом принять! Это же чистое самоубийство для них. И нас не защитят, и сами погибнут... блефует Стокер. И долго блефовать не сможет - генерал к нам на двух звуках мчится и тормозить не собирается.

Но пока держится.

- Вы пересекли дистанцию в сорок кмов, - чеканит холодно. И вдруг - снова без всякого перехода, совсем скучным голосом: - Сожалею, но ничем не могу вам помочь, генерал Шутемков. До завершения рейда они наши партнеры. Ваше предложение совершенно нелепо. При всем нашем уважении к вам, мы вынуждены его отвергнуть.

А дистанция между нами и генералом на глазах тает...

На что Стокер надеется? Что Шутемков императорского гнева испугается? Император отношениями с торговцами дорожит, и если генерал их испортит... Только не похоже, чтобы генерала это пугало.

Анна ко мне теснее прижимается. Страшно.

Мне тоже. Сейчас генерал тридцать кмов разменяет - и сразу станет ясно, что Стокер блефовал. А уж что генерал после этого с нами сделает...

Секунда, ещё одна - и полтора километра испарились. Дистанция меньше тридцати двух кмов уже.

- Последнее предупреждение, - Стокер повторяет ледяным голосом.

Неужели не блефует?! Неужели торговцы в самом деле нас выдавать не будут, и даже драться за нас готовы, хоть у них ни полшанса?..

От генеральского "Ската" до ближайшего флаера торговцев уже меньше тридцати одного кма...

И тут генерал шипит что-то своим ребятам. Все его двенадцать флаеров словно в невидимую стену влетели - разом встали. На тридцати кмах с жалкими метрами.

Линский впереди сопит облегченно, Анна облегченно вздыхает. Я и сам от волнения дыхание задержал - только теперь заметил.

- Слушай, Стокер! - генерал шипит. - Ты чего, а? На неприятности нарываешься? Отдай мне этих нейтральных!

Испугался генерал... Не рискнул требование торговцев нарушить. Может, не блефовал Стокер? В самом бы деле начали бой торговцы?..

Но хоть и благодарен я им до щенячьего повизгиванья - а не время сейчас для этого.

К передним креслам пригибаюсь:

- Что-то не так вы рассчитали, папаша! Где ваш принц?

- Спокойно, Серж, - Линский говорит. Только голос у него вовсе не спокойный.

По клавишам на пульте пробегается, гарнитуру на голову нацепляет.

- Привет, Герман, - говорит в микрофон. - Это я, Линский. Что-то не так?

- Ты ещё издеваешься, курва нейтральная?! - Шутемков ревет. Динамики на пульте от перегрузки аж резонируют. - Я же всё знаю! Только что с Тяпкиным говорил!

- Допустим, Герман, - Линский говорит лилейным голосочком. - И что же дальше?

Ангельский голосочек у Линского оттого прорезался, что гравидетекторы ещё одну группу флаеров засекли. Вслед за Шутемковым нас ещё четыре флаера догоняют. И кто бы там ни был, но настроение у них тоже не самое умиротворенное - на трех звуках флаеры несутся!

- Я тебя чем-то обидел, Герман? - Линский говорит кротко.

Генерал от избытка чувств натурально рычать начинает.

- Обидел?! Да ты моего андроида увел!!!

- Увез, - Линский говорит нежно. - Но мы честно обменяли его на наш флаер, Герман, и инициировал обмен именно ты, разве не так? Если кто-то и может обижаться на нечестную сделку, то только мы. Новенький сто первый "Скат" за протертого андроида, это...

- Как... как ты назвал мою Евочку?! - Шутемков рычит. - Верни мне моего андроида, сволочь!

- Он был твоим, - говорит мягко-мягко - ну прямо-таки капризную неженку успокаивает! - А сейчас он наш. Взамен ты получил "Скат", и мы не навязывали тебе этот обмен.

Ну и выдержка у Линского! Он ведь не просто время тянет, пока принц поближе подлетит. Он ещё генерала раззадоривает! Совсем до белого каления решил довести.

- Стокер!!! - Шутемков ревет. - Отдай их мне!!!

Но Стокеру уже не до Шутемкова.

- Группа имперских кораблей, прекратите сближение, - снова начинает ледяным голосом. - При пересечении границы в тридцати кмов вы будете уничтожены.

Ну вот, началось... Даже Линский затих. Он свое дело сделал. Все ловушки расставлены. Время жатвы.

В эфир принц выходит.

- Заткнись, Стокер! - не меньше генерала от ярости заходится. - Шутемков! Ты меня слышишь?

- Да, принц! Слышу! - Шутемков огрызается.

Не знает он ещё, что у принца невесту похитили. И того, что на её месте его Евочка оказалась, тоже не знает.

- При всем уважении, вашество, - говорит раздраженно, - сейчас не до вас! Я занят!

На пару секунд в эфире совсем тихо стало.

Не ожидал принц от Шутемкова такой наглости. Он же вместо любимой Анны нашел андроида, в реестре которого хозяином Шутемков числится. И выводы быстро сделал... И вот догоняет похитителя - а тот вместо мольбы о пощаде как от назойливой мухи он него отмахивается! Да ещё титулы в издевки сокращает!

- Что? - принц говорит очень тихо. - Что ты сказал?

- Прошу прощения, ваше высочество, - Шутемков цедит зло, - но сейчас я действительно занят! Я должен получить обратно свое имущество! Поговорим позже, ваше высочество!

Снова принц на пару секунд вырубился.

- Ты, генерал!!! - вдруг криком взрывается. - Это я должен получить обратно свою невесту! И она у тебя! Где Анна?! Что ты с ней сделал?!

- Анна? - Шутемков повторяет тупо. - Какая ещё, пилить её натрое, Анна?

- Ах ты сволочь плебейская!!! - у принца даже голос срывается. - Ты похитил мою невесту! Два часа назад ты подменил её своим андроидом! Где Анна?! Я хочу услышать, что она скажет! Пусть говорит!

- Пр-ринц... - Шутемков шипит, еле сдерживаясь. - Мой андроид сейчас на флаере торговцев!

- Ты... - принц от ярости задыхается. - Ты... Твой андроид у меня!!! Отдай Анну! Эта похотливая дрянь сама помогла устроить похищение?! Дай мне её! Сейчас же! Отдай её!!!

- Какая Анна?! - Шутемков тоже на крик срывается. - Свихнулся, как твой папаша?! Отвали, сосунок! Я должен вернуть своего андроида, и он сейчас у торговцев! Не лезь ко мне! Не лезь ко мне сейчас!!!

Принц от такого даже дара связной речи лишился. Кричит что-то в ответ, прямо захлебывается от ярости - но только и разобрать, что "ублюдок", "иркутская шваль" и "в куски!"

Но ребята принца своего хозяина поняли. И все четыре флаера прямо с ходу, даже не перестраиваясь, на группу Шутемкова в атаку заходят! И давай ракеты веерами сыпать!

- Твою мать! - Шутемков кричит ошалело. - Совсем спятил, придурок?!

Привыкли ребята принца к своей безнаказанности, вот и атаковали генерала по первому приказу принца. Да только зря. Крутые-то они, видно, только под землей, пока в городе станнерами размахивают. А в воздушном бою - словно первый раз. Совершенно бездарно генерала атаковали! Сразу по полбоезапаса, да издали, да с одной стороны - даже в цепь не развернулись! Кто же так делает!

Для ребят генерала это детские шалости. Разбиваются они на пары и спокойно от всех ракет уходят. И тут же сами по паре легких ракет с химбоеголовками по флаерам принца выбрасывают.

Флаеры у принца - все "Драконы", не хуже сто первых "Скатов". И гравы и корпус у них такие, что на доли секунды и десять звуков могут брать. Но вместо того, чтобы ракеты поближе подпустить, а потом резким финтом их обмануть, как тореадор разогнавшегося быка, - вместо этого все флаеры принца прочь ломанулись! Это от легких-то ракет! Тупо прочь! Да ещё все в одну сторону!

От ракет-то они ушли, конечно - у легких ракет химтоплива всего-то на полминуты, если на предельной скорости цель атаковать. Но пока принц от этих ракет на четырех звуках улепетывал, ребята генерала на пяти звуках его с боков обойти успели - и в сферу взяли.

Принцу бы в себя прийти, успокоиться и прощения у Шутемкова просить - а он вместо этого своим ребятам снова атаковать приказывает! Ну и хлопнули они остатки боезапаса...

Только кто же так делает, когда вражескими флаерами окружен? Только самоубийцы. Дают ребята генерала ответный залп из тяжелых ракет - и прочь на шести звуках!

От ракет принца генеральские флаеры ушли. А вот принцу от атаки Шутемкова деваться некуда. Из сферы только один выход - в плен. Если возьмут, конечно.

Запрыгали флаеры принца в разные стороны - но из сферы-то не вырваться. Ракеты на них со всех сторон идут. Сфера мгновенно сжимается. Самый резвый флаер между ракетами рвануть решил - и тут все ракеты разом взрываются!

Всё в ослепительном свете тонет. Словно тысячи солнц в одном месте вспыхнули! В один миг столько тяжелых ракет взорвалось, что в сумме за десяток мегатонн перевалило! Воздух на несколько кмов в огромный плазменный шар превратился.

Мониторы всех внешних камер, кроме гравидитектора, тут же вырубились, чтобы не выгореть. Мы от эпицентра в сорока кмах висели, но корпус всё равно мгновенно раскалился. Индикатор быстрых нейтронов тревогу выдает, гамма-детектор на секунду вообще зашкалило.

А уж какая взрывная волна на нас идет!

Флаеры торговцев и мы вместе с ними прочь, да на пяти звуках! Только через сотню кмов скорость сбросили - но даже там нас взрывной волной накрыло. Хорошо, ослабла она уже, выдержал корпус.

Дымок с Линским сопят тревожно, Анна ко мне теснее жмется. Что теперь будет?..

Даже не во взрыве дело. Облучится-то мы облучились, но не смертельно - всё-таки боевой флаер наша "Гарпия". Тут и фазовые ловушки для быстрых нейтронов, и нелинейные расщепители для гамма-фотонов - большую часть радиации они на себя взяли, а от бета-частиц корпус вообще начисто защищает.

Но...

Линский-то рассчитывал, что это принц Шутемкова уничтожит! А получилось наоборот. Шутемков с принцем разделался. Как это императору понравится?

- Что теперь будет... - Дымок бормочет.

Но и на императоре наши проблемы не кончаются. Ещё больше меня другое занимает. Пока мы от взрывной волны уходили, Линский у Дымка штурвалы перехватил. И как-то так получилось, что наш флаер в стороне от остальных флаеров торговцев оказался...

Не совсем за торговцами Линский наш флаер вел. И теперь между нами и торговцами почти двадцать кмов. И сдается мне, не случайно. Перегибаюсь я через спинки кресел, чтоб лицо его видеть.

- Нет, папаша! - говорю. - Так не пойдет. Обратно к торговцам давайте.

- Серж! - Линский говорит раздраженно. - Неужели вы не понимаете? Если бы погиб Шутемков, ничего страшного торговцам не грозило бы. Тогда бы они ещё могли простить нам обман. Но принц - не какой-то генерал! И в его смерти император будет винить торговцев! Понимаете, Серж? А в городе остались сотни торговцев, их семьи... И император может использовать их как заложников. И теперь торговцы нас не простят! Нам нельзя приближаться к ним! Они попытаются поймать нас и отвезти обратно к императору, чтобы оправдаться за смерть принца!

Прав он - да не совсем.

- Нет, - говорю. - Поворачивайте обратно к торговцам.

Линский снова что-то говорить начинает - но мне до его аргументов дела нет.

- Нет, - обрываю его твердо. По-настоящему твердо.

Вздрагивает Линский. На меня смотрит внимательно. Потом на Дымка косится. Дымок на нас во все глаза смотрит. Побледнел весь, даже губы дрожат.

- Серж прав, - говорит едва слышно. - Торговцы могли выдать нас Шутемкову. Но они этого не сделали.

Линский от его слов словно осунулся.

- Кажется, вы переоцениваете хорошие качества торговцев... - бормочет.

Но флаер к торговцам повернул.

··

Сели мы на берегу реки.

После взрыва торговцы в эфире ни слова не проронили. Просто флаер Стокера пошел вниз, и все остальные за ним. Мы тоже.

Сели мы последними. Несколько торговцев из своих флаеров уже вылезли - но к нам подходить не спешат. Подставили мы торговцев, словно специально старались... Как им теперь убедить императора, что в смерти принца они не виноваты?

И как нам убедить торговцев, что мы не хотели ни смерти принца, ни их подставить?

- Это все из-за меня, Серж... - Анна шепчет убито.

- Не надо, - я ее обрываю. Не грубо, но твердо. Зато обнимаю крепко.

Торговцы на нас издали смотрит - но не говорят ничего. Линский с Дымком у меня за спиной стоят, к торговцам идти тоже не рвутся. Анна ко мне прижимается.

- Пойдем, - шепчу ей.

Прижимается она ко мне ещё плотнее, но идет. За нами и Линский с Дымком бредут. Под ногами камни скрипят, на душе кошки скребут. Здорово мы с торговцами за их помощь расплатились...

Стокер вперед выступает.

- Замечательно, господа, - говорит холодно. - С проверкой покончено. Никаких сомнений не осталось. С нами на Хоккайдо вы не пойдете. Убирайтесь.

- Куда? - Линский говорит хмуро. - Пешком мы далеко не уйдем.

- Берите флаер и убирайтесь, куда хотите. Потом мы его заберем. Если вы не обманите нас ещё раз.

- Подождите, - говорю. - А в чем дело?

Линский и Дымок на меня удивленно косятся. Стокер с торговцами и вовсе оторопел.

Но мне в самом деле одну вещь выяснить нужно. Очень нужно!

- Не понимаете? - Стокер зло усмехается.

- Не совсем, - говорю честно. - Почему мы не прошли вашу проверку?

Кажется, начал я понимать, что это за проверка...

Хотел Стокер мне что-то грубое сказать - но сдержался.

- Хорошо, - говорит медленно, с трудом сдерживаясь. - Я вам объясню. Главное для торговца - не сила и не реакция, даже не ум. Всё это необходимо, но не достаточно. Самое главное - чувство партнерства. Торговец должен быть ответственным. Все, кто идут в рейд, должны быть уверены друг в друге. Абсолютно уверены. Знать, что любой из партнеров без раздумий придет тебе на помощь, даже рискуя собственной жизнью.

- Даже в безвыходной ситуации? - Линский щурится скептически.

Торговцы за спиной Стокера ухмыляются презрительно.

- Вы не понимаете, - Стокер говорит мрачно. - Ответственность - это не только готовность рисковать своей жизнью ради партнера. Это лишь половина. Торговцы действительно дорожат жизнями своих партнеров по рейду. И поэтому не ввязываются в авантюры и не вляпываются в безвыходные ситуации. И каждый знает, что и его партнеры не станут рисковать понапрасну. И поэтому без раздумий бросится им на помощь, когда это потребуется.

- А если торговец всё же попадет в безвыходную ситуацию? - Линский не сдается.

- Вот видите... - Стокер усмехается презрительно. - Вы не понимаете. В критический момент невозможно разобрать, безвыходная ли ситуация, или партнера всё-таки можно спасти. Надо действовать немедленно и без раздумий. А вот когда торговец теряет веру в осторожность своих партнеров и начинает задумываться, прежде чем броситься им на помощь, - вот тогда он теряет драгоценные доли секунды, и ситуация действительно может стать безвыходной. А на Хоккайдо очень часто именно доли секунды всё и решают. И без чувства ответственности там не выжить.

Линский глаза отводит.

- Не знаю, как ещё это можно объяснить, - Стокер говорит. - Если вы не почувствовали этого до сих пор, то уже никогда не почувствуете. Именно поэтому не все торговцы ходят в рейды. Только малая часть тех, кто рождается в семьях торговцев, становятся настоящими торговцами.

- И вы считаете, - говорю с вызовом, - что у нас нет этого - ответственности?

Смотрит на меня Стокер пристально. Остальные торговцы тоже скалиться перестали.

Они ложь чувствуют - лучше детектора лжи. Но сейчас я им врать не собираюсь. И вовсе не потому не собираюсь, что знаю, что торговцы ложь мгновенно раскусят.

Вовсе не поэтому.

- Да, мы вас обманули, - говорю честно, но глаз не отвожу. И даже не хочется мне глаз отводить. - Но тогда мы ещё не были членами вашего рейда. Мы спасали свои жизни, спасали Анну. Мы не хотели вас подставить. Мы рассчитывали, что всё будет иначе.

Ничего не отвечают торговцы. Но слушают внимательно.

- Если бы мы бросили Анну в Империи и бежали одни - неужели мы больше годились бы вам в партнеры по рейду? - пожимаю плечами. - Если это так, тогда уже я не смогу считать вас своими партнерами и безоглядно полагаться на вас. Да, тогда я в самом деле задумаюсь, прежде чем рисковать жизнью ради вас...

Долго на меня Стокер смотрел. Потом отворачивается. С остальными торговцами переглядывается.

Долго, и всё совершенно молча.

Не знаю, что им эти переглядывания дают. Неужели можно друг друга совсем без слов понять? Но они ничего не говорят, только в глаза друг другу смотрят.

А потом Стокер снова к нам поворачивается.

И что-то в нем уже изменилось. Неуловимо - но изменилось.

Снова на меня смотрит - внимательно, в глаза, ещё глубже...

- Вы уверены, что сможете нести ответственность за наши жизни? - говорит очень тихо.

Не знаю, что он хотел от меня услышать.

Я хотел сказать, что уверен. Ох, как хотел! И вопрос к этому подталкивал, и сам я действительно так чувствовал! Ведь они готовы были простить нас после такого!

На меня такая волна благодарности и признательности нахлынула... и бороться с ней нелегко было. В тот момент я знал, что могу нести ответственность за их жизни. Но...

Но ведь не это главное. Не только моя уверенность важна. Если я всё понял правильно, главное в другом: сможем ли мы полностью положиться друг на друга. Они - на меня, я - на них.

И если это главное, то тогда не только мне решать, смогу ли я нести ответственность за их жизни. Они тоже должны быть во мне уверены. И знать, что я всё это понимаю...

- Вам решать, - сказал я.

··

Потом, уже гораздо позже, Дымок откопал в архиве императора, что это у торговцев такой ритуал.

Когда новичка принимают в первый рейд, этот вопрос - последняя формальность. Его задает ведущий рейда с согласия и от имени всех рейдеров.

Ответ новичка - тоже часть ритуала, и ответить нужно правильно. К словам торговцы, конечно, не придираются, главное смысл. Но есть канонический вариант...

Конечно, я обо всем этом не то, что не знал - даже не догадывался. И уж тем более про канонический ответ не знал. Но...

Я был прав. Правда действительно может многое.


окончание
на главную