3. Asociacionismo

 El primer laboratorio de psicología fue fundado por Wundt, donde se menciona que en la edición anterior abordaron primero la escuela estructuralista de Wundt. Sin embargo, el asociacionismo fue anterior como fuerza unitaria y muchos de sus principios fueron adoptados por otras escuelas, sobre todo por la de Wundt.

Más que una escuela de la psicología, el asociacionismo es un principio psicológico. El principio de la asociación deriva de problemas epistemológicos planteados en la filosofía. A la pregunta epistemológica, “¿Cómo conocemos?” los filósofos empiristas responden “por medio de los sentidos “. Inmediatamente surge la pregunta siguiente: “entonces, ¿de dónde bien las ideas complejas, que no son directamente sentidas?”, la respuesta a esta pregunta nos proporciona el primer principio de la asociación: “las ideas complejas provienen de la asociación de otras más simples”.

Los empiristas ingleses constituyeron lo más próximo a una “escuela” asociacionista, aunque se trato de una escuela más filosófica que psicológica. Aunque estos filósofos estaban más interesados en los problemas epistemológicos que en los psicológicos, anticiparon categóricamente los desarrollos psicológicos ulteriores en sus intentos de aplicar, de manera más directa, los resultados de la observación empírica a la solución de los problemas filosóficos.

Los conceptos asociacionistas han servido para remplazar las teorías más detalladas del aprendizaje, entre los que contribuyeron a esto sobre salen tres hombres:

Herman Ebbinghaus estudiando la formación de las asociaciones de esta manera, le fue posible controlar las condiciones bajo las cuales se formaban, y hacer un estudio científico del aprendizaje.

Iván Pavlov estudio la asociación no en términos de ideas sino en términos d conexiones E-R. Sus estudios sobre reflejos condicionados contribuyeron a hacer objetiva la psicología

E.L. Thorndike desarrollo una extensa exposición de los fenómenos psicológicos desde una perspectiva asociacionista trataremos su sistema con gran detenimiento por ser representativo de esta escuela.

A un autor se le considera asociacionista en la medida en que emplea principios asociacionistas.


Los empiristas ingleses utilizaron los mismos principios de asociación que sugirió Aristóteles siglos atrás.

El principio de la contigüidad, es el que goza de una mayor aceptación universal: si dos cosas se experimentan próximas en el tiempo, probablemente ambas se asocien. El único principio de asociación que agregaron los empiristas ingleses a la lista de Aristóteles fue El principio de la causalidad, sugerido por Berkeley y examinado con amplitud por Humé.

Thomas Hobbes

Para el factor dominante en la orientación de la conducta humana era la razón sin embargo adopto una posición natamente determinista y mecanicista. Para explicar el contenido mental recurrió solo a los datos sensoriales, eliminando la necesidad de las ideas innatas. Sostuvo que la sucesión de ideas, sujetas a leyes, era responsable de todo el pensamiento y de toda la acción. Hobbes explico esta sucesión en términos de asociación por contigüidad; si una idea ha sido previamente seguida por otra, tendrá nueva mente a llevar a la idea contigua.

John Locke

Afirmaba que todo conocimiento proviene de la experiencia, sea a través de los sentidos o a través de la reflexión sobre los datos sensoriales. Este empirismo extremo, que no admitía un conocimiento innato, representaba un retorno a la noción aristotélica de la Tabula rasa y un ataque a la creencia de descartes en las ideas innatas.

Las ideas están, por lo común relacionadas mediante conexiones naturales y claramente daba a entender que los principios asociacionista sirve ante todo para explicar las conexiones anormales “lo que james mil convirtió en un inexorable principio de conexión.

Locke inicio también una tendencia con su teoría especial sobre las cualidades primarias y secundarias consideradas como la base de las ideas.

Primarias: son las inherentes a los cuerpos tales como la solides, la forma exterior, él movimiento y la cantidad.

Secundarias: tales como los colores, los sonidos, los gustos, no pertenecerían a los objetos y se consideraba que eran las funciones de la mente misma.

Titchener afirmaba que la física estudia la experiencia solo como algo independiente del organismo que la experimenta, mientras que la psicología estudia la experiencia como algo que depende de ese organismo.

George Berkeley

Fue el sucesor intelectual de Locke, era un idealista subjetivo. Para él la mente era la realidad fundamental. Tal posición está representada por la famosa frase latina es est percipi (ser es ser percibido). El problema principal para él no era la relación entre mente y metería o el de como la materia genera la mente, sino el de como la mente genera la materia. Este tipo de situación, llevado hasta su conclusión lógica, conduce a un solipsismo (la creencia de que solo hay una mente, la propia, en la cual todo lo demás, incluso las otras mentes existe solo en forma de ideas).

Utilizo las sensaciones táctiles y kinestésicas para destruir la distinción que había hecho Locke entre cualidades primarias y secundarias. También señalo que las llamadas cualidades primarias son también, en realidad funciones de la percepción. Creía que la percepción de la profundidad visual dependía de la experiencia.

Se trataba de un intento psicológico especifico de responder su pregunta filosófica general con respecto a ¿como la mente genera la materia?

David Humé

No parece haberse interesado nunca en el bienestar de los demás, estaba demasiado ocupado en buscar la fama para sí mismo. En sus escritos Humé hizo una distinción entre las impresiones más intensas (sensaciones o percepciones) y las ideas menos vivas (imágenes o recuerdos) concepción que adoptaron los estructuralistas.

La pregunta epistemológica de los filósofos empiristas ¿de dónde vienen las ideas complejas? , la abordaron los estructuralistas directamente por medio de la introspección.

Humé aplico sus tendencias analíticas a uno de los tres principios de asociación que el descubrió, el principio de causa y efecto. Determino que este principio estaba íntimamente vinculado con el principio de contigüidad que en realidad, la causa y el efecto empezaban a existir como idea solo si la causa había sido contigua al efecto. Además el efecto debía seguir invariablemente a la causa.

N.K Smith

 sostiene que en este creía definitivamente que el principio de causa y efecto conservaba su independencia, sin embargo no se advierte que exista causa y efecto en las cosas observadas sino solo en la mente del observador .

Dice sobre la posición de Humé “hallamos entonces que la causalidad, la semejanza y la contigüidad son las relaciones por medio de las cuales asociamos ideas, como tales no tienen significado existencial; representan actividades de la imaginación y no ideas que de algún modo puedan reducirse a impresiones” la conclusión es que Humé conservo tres principios diferentes de asociación.

El asociacionismo como doctrina sistemática

El asociacionismo como sistema desarrollado a partir del empirismo fue fundado en el siglo XVIII por un medico erudito David Hartley retomo el capítulo de Locke la asociación de las ideas e hizo de él su tesis.


Postulaba la existencia de acciones vibratorias en el sistema nervioso que correspondían a las ideas e imágenes. Las vibraciones más intensas se referían a las sensaciones y los menos intensas las ideas.

Las vibraciones tardan un tanto en desaparecer las sensaciones persisten luego de la supresión del estimulo, esto se ofreció como una alternativa distinta del punto de vista más corriente por entonces que sostenía el flujo de espíritus animales a lo largo de nervios tubulares. Puso énfasis en la contigüidad como principio de asociación utilizo los principios asociacionistas para explicar la percepción de la profundidad visual.

 El aspecto más notable de él es su insistencia en los principios secundarios de la asociación, le interesaba el problema de la selección ¿cómo se seleccionaba en una serie de asociaciones la asociación que ocurría realmente cuando había varias que podían ocurrir?

James Mill

 publico una de las posiciones asociacionistas más extremas “la mecánica-mental”, sostenía que la ley de la asociación podía dar razón de la experiencia mental más compleja la idea de “todas las cosas”, por ejemplo, contiene pre sublimemente todas las ideas menores y es simplemente su suma. Suponía que las ideas simples se unían para formar las ideas más complejas, las cuales con el uso se consolidarían hasta el punto de parecer una idea única, una vez así la idea compleja se uniría a su vez con otras ideas para formar ideas más complejas aun.

John Stuart mil

Transformo la mecánica mental de su padre en una especie de química mental, de acuerdo con su concepción más acabada, las ideas pierden su identidad originan al fundirse en ideas más complejas por medio de la asociación. Acepto la noción de su padre sobre la unión de las ideas en la asociación, pero creía que las combinaciones muy rápidas tenían como resultado la perdida de algunas partes.

John abordo también el problema de cómo la mente crea la materia, problema formulado por Berkeley, estaba dispuesto a admitir que el poder que tiene la expectativa para la mente humana, uno podría llegar a esperar que ciertas sensaciones sean posibles, de darse otras sensaciones que surgen de un determinado objeto. Mill domino a este conjunto de expectativas posibilidades permanentes la sensación.

maneja una especia de psicología fisiológica ya que acentuaba los fenómenos sensoriales, Bain propuso una serie bien desarrollada de leyes de la asociación había dos principios para la formación de asociaciones : la contigüidad y la similitud además, había una especie de efecto de suma, por el cual “ las asociaciones que individualmente son demasiado débiles para hacer revivir una idea pasada pueden tener éxito en la acción conjunta “y había un principio de creatividad, según el cual,” por medio de la asociación, la mente tiene el poder de formar nuevas combinaciones o agregados, diferentes de cuantos se le hayan presentado en el curso de la experiencia”.  Contribuyo al desarrollo profesional como al intelectual de la psicología completo la transformación del empirismo filosófico en el asociacionismo psicológico. Esta transformación fue instigada por el puente que construyo entre la asociación de ideas y la psicología.

En la psicología, la asociación de ideas fue gradualmente remplazada por la asociación de estímulos y respuestas. Este cambio se relaciono con la transformación de la psicología, que durante tanto tiempo fue parte de la filosofía, en una ciencia empírica y natural por derecho propio.

Herman Ebbinghaus

Primer psicólogo que realizo un estudio cabalmente empírico de la asociación, o aprendizaje aunque su interés primordial fuese la memoria.

La silaba sin sentido consistía simplemente en dos consonantes separadas por una vocal (WOY, XAM, MAC). Ebbinghaus pensó que podría obtener curvas de memoria más confiables si sus materiales fueran más homogéneos que las palabras ordinarias cuyas asociaciones con las otras palabras variaban ampliamente según el aprendizaje previo.

La contribución de Ebbinghaus fue particularmente importante porque demostró la posibilidad de obtener resultados ordenados por medio de procedimientos cuidadosamente controlados.

El objetivo de todas las silabas sin sentido radica en que nos enseñan algo sobre la naturaleza que no sabíamos con anterioridad.

Iván P. Pavlov fisiólogo ruso, director del laboratorio de fisiología del instituto de medicina experimental. Había desarrollado un aparato que permitía recoger y medir la cantidad de saliva segregada por un perro bajo diferentes condiciones de alimentación.

El descubrimiento de Pavlov consistió en percatarse de la ocurrencia persistente de un flujo salival anticipatorio, esto es, los estímulos asociados previamente con la alimentación del animal (el acercamiento del asistente o la vista del plato de la comida).

Robert Whytt había observado la existencia de los reflejos condicionados mucho antes que Pavlov, también los había descubierto Twitmyer en estados unidos solo que este pensaba que carecían de interés y por lo tanto no lo investigo.

Pavlov dedico todo su programa de investigación a un análisis exhaustivo de los factores comprendidos del condicionamiento, suponiendo que a través de la investigación de este tipo relativamente simple de aprendizaje reflejo podría penetrar algunos de los misterios de los llamados procesos mentales superiores.

Consideraba por ejemplo que la esquizofrenia catatónica era una cuestión de inhibición con fines proyectores que se producía para evitar que el organismo fuera sobre estimulado.

Vladimir M. Bechterev su contribución más significativa fue la respuesta condicionada motriz: la investigación de Pavlov se había limitado casi por completo a las secreciones glandulares cuyas influencia directa en la conducta manifiesta parecía algo restringida, extendió el principio del condicionamiento operante incluyendo la musculatura estriada. Su modelo fundamental de investigación incluía la aplicación de un choque a la pata de un perro o a la mano de un hombre siguiendo a la presentación de un estimulo condicionado por ejemplo un zumbido.

El conexionismo de Thorndike

Edward lee Thorndike representa la aproximación más cercana a un sistema puramente asociacionista, estudio con James Mill en Harvard, comenzó sus investigaciones sobre aprendizaje animal en Harvard, donde adiestro pollos para que corrieran a lo largo de laberintos improvisados formados con libros. Revela una actitud típicamente asociacionista en la descripción de su propia carrera.

Modifico sus intereses trasladándolos a los problemas del aprendizaje y la educación en humanos.

El sistema conexionista de Thorndike, sin embargo sus escritos no aparecen en un único texto pues él no pensaba que él fuera un sistematizador o que su pensamiento y escritos contribuyeran a una escuela.

La opinión de Thorndike sobre las definición aparece reflejada en su afirmación de que hombres con nociones ampliamente diferentes de lo que es la psicología.

Probablemente el más fundamental sea que la conducta puede ser analizada en términos de asociaciones del tipo descripto en la cita que acabamos de transcribir otro es el de que los procesos conductuales son cuantificables. Thorndike es el responsable de la proposición tan citada, de que si algo existe debe de existir en cierta cantidad, y si existe en cierta cantidad entonces puede medirse.


Posición frente al problema mente–cuerpo

Thorndike afirmaba probablemente en ninguna circunstancia hubiera podido o querido ocuparme de la filosofía, su frecuente en empleo de las palabras mente y mental no tiene por lo tanto implicaciones para el problema mente-cuerpo, sino que indica meramente que Thorndike hacia un uso informal de la lengua corriente.

Naturaleza de los datos 

Los datos de Thorndike son predominantemente objetivos y muy a menudo como se ha hecho notar cuantificables.

La contribución mejor conocida y que más controversias ha suscitado entre todas las que hizo Thorndike a la teoría psicológica es su ley del efecto.

“todo acto que en una situación dada produce satisfacción se asocia con esa situación, de modo que cuando la situación se reproduce la probabilidad de una repetición del acto es mayor que antes, a la inversa, todo acto que en una situación dada produce desplacer de desliga de la situación, de modo que cuando la situación recurre la posibilidad de repetición del acto es menor que antes”

Thorndike reconoció que el papel negativo del castigo serviría fundamentalmente para hacer que el organismo probara algo distinto, más que para disociar de una manera directa la respuesta de la situación. Sin quererlo dio nacimiento a uno de los dogmas psicológicos más increíbles del siglo XX, el de que el castigo es ineficaz para eliminar las respuestas indeseables.

El esquema mental que el asociacionismo postulo es una disposición mental que se asemeja mucho a la disposición física del cerebro para los asociacionistas, la mente está compuesta de una infinidad de ideas separadas, así como el cerebro está compuesto de una infinidad de células.

Principios de la selección

Las asociaciones estimulo respuesta no solo explican la adquisición de la conducta si no también su selección. Thorndike interpreto los problemas de la conducta selectiva tales como el de la creatividad del pensamiento en términos del mismo conjunto de principios que aplicaba a todo el aprendizaje.

Locke con su deseo de eliminar los misterios de las ideas innatas ;Berkeley con su intento de resolver el misterio de la percepción espacial y Humé que aspiraba a entregar todos los disparates misterios al fuego , Thorndike y los asociacionistas se hallan en el centro mismo de la tradición científica.


La esencia de una posición asociacionista es su carácter elementalita.

La teoría de Thorndike sobre la transferencia del aprendizaje, la teoría decía que la eficiencia en el desempeño de una tarea, adquirida como resultado del aprendizaje, solo se transferiría a otra tarea en la medida en que ambas tuvieron “elementos idénticos” ,cuantos más elementos idénticos hubiera más se transferiría la eficiencia de una tarea a otra.

Ensayo y error

Los gestalistas han sugerido que el aprendizaje en cajas de truco en los laberintos debe necesariamente parecer azaroso, tonto y carente de dirección porque el animal no puede tener una perspectiva general de toda la situación.

En primer lugar la conducta del animal en la caja de truco no es modo alguna fortuita o tonta , gran parte de las primeras conductas se dirigen a la salida más que al dispositivo elegido arbitrariamente por experimentador para la liberación del animal. Esa conducta no es tonta asegura Thorndike.

Los psicólogos de la Gestalt criticaron seria y eficazmente el principio del ejercicio o de la frecuencia de ocurrencia como principio explicativo per se. Tanto se insistió en esta crítica, que Thorndike reviso su teoría del aprendizaje agregándole un nuevo principio el de pertenencia

La ley del efecto

Las más antigua de las contribuciones de Thorndike ha sido atacada tanto por los conductistas como por los gestalistas, los críticos decían que era necesario medir la adquisición de la respuesta para determinar si el estado de cosas era o no satisfactorio y la adquisición era justamente lo que la ley del efecto intentaba explicar.

Thorndike creía que el aprendizaje podía darse independientemente de que hubiera alguna conciencia de lo que se estaba aprendiendo le gratifico particularmente el fenómeno de irradiación del efecto.

Determinismo mecanicista

El hombre puede transformarse tanto en su propio gobernante como en el resto de la naturaleza por extraño que pueda resultar, el hombre solo es libre en un mundo en el cual pueda comprender y prever la totalidad de los eventos.


Interpretado en su sentido más amplio el asociacionismo es prácticamente sinónimo de una interpretación ortodoxa de la ciencia es la creencia de que la tarea primaria de la ciencia consiste en relacionar los fenómenos buscar relaciones funcionales.

El funcionalista pone más el acento en la adaptación general que el asociacionista además los funcionalistas pueden estudiar esta adaptación en una escala de tiempo evolucionista.

Como posición sistemática se ha incorporado al cuerpo de la psicología la asociación de variables es reconocida generalmente como una tarea fundamental de la ciencia, sin embargo uno de los problemas críticos para la psicología sigue siendo el de que es exactamente lo que ha de asociarse

Existen cuatro líneas de desarrollo actual, relacionadas entre sí.

En primer lugar, la continuación de la investigación de los reflejos condicionados

En segundo lugar, la teoría de estimulo respuesta de Hull

En tercer lugar, la teoría estadística del aprendizaje de estés

Cuarta línea, el conductismo intencionalista de Tolman


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Juan Miguel Ilizaliturri,
19/2/2012 3:40
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