Pourquoi la Paléontologie?

 
Qu'est-ce que la Paléontologie? A quoi ça sert? Pourquoi étudier les fossiles?
Quels sont les débouchés? Comment devient-on paléontologue?
 

Le long passé de la Terre a vu se succéder une quantité phénoménale d'animaux et de plantes fossiles et des mondes parfois très différents du nôtre. Près d'un million d'espèces fossiles ont été décrites au cours des deux derniers siècles et on estime qu'il en a vécu au moins 100 fois plus - qui restent à découvrir!

    La tâche du paléontologue n'est pas de combler cette lacune et de décrire un nombre maximum de nouveaux fossiles. Aujourd'hui, s'ils apportent encore leur contribution au catalogue des espèces fossiles, les paléontologues s'intéressent plutôt à comprendre la biologie, les modes de vie et les modalités de l'évolution des organismes anciens, à reconstituer leurs écosystèmes, à mettre en évidence et expliquer les évènements biologiques qui ont parsemé l'histoire de la planète et à préciser la distribution temporelle et paléogéographique des fossiles.

    La datation des roches est nécessaire pour la réalisation des cartes géologiques et pour bon nombre d'études du sous-sol. Cet âge est déterminé par la nature et la distribution des fossiles et c'est pourquoi bon nombre de paléontologues sont spécialisés dans la datation des roches.

    L'étude des fossiles est également fondamentale pour établir les cartes paléogéographiques et paléoclimatiques et pour comprendre l'évolution de la biosphère terrestre. Pour accomplir ces missions, le paléontologue doit par conséquent être à même d'interpréter les roches qui renferment les fossiles car celles-ci portent en elles une grande part des informations qui permettent de déduire les conditions écologiques des environnements anciens, ou tout au moins de comprendre la démarche scientifique qui permet cette interprétation.

    En Wallonie, la diversité des dépôts marins anciens et leur richesse en fossiles font que de nombreux paléontologues belges mais aussi étrangers consacrent  leurs travaux à ceux-ci. Les frontières n'existant pas dans les époques anciennes, presque tous étendent leurs recherches aux quatre coins du monde. Ces dernières années, on pouvait rencontrer quelques paléontologues de l'Université de Liège à la recherche d'animaux marins ou de plantes de différentes époques, en Chine, en Australie, en Amérique du Nord, au Brésil, en Afrique et bien entendu, pour les plus casaniers, dans le reste de l'Europe.

    Il n'est pas possible d'établir une liste des thèmes traités car ils sont très divers et plus nombreux que les paléontologues eux-mêmes. En effet, ces derniers travaillent souvent sur plusieurs sujets à la fois. Mais tous ont cependant leur spécialité car le monde des fossiles est devenu trop vaste pour être couvert par un seul chercheur.

    Les recherches en paléontologie sont fondées non seulement sur les fossiles mais également sur leur contexte géologique et donc sur les disciplines qui s'y rapportent. C'est pourquoi la majorité des paléontologues ont accompli des études de géologie, au terme desquelles ils ont choisi une spécialisation en paléontologie. Mais on peut aussi le devenir en réalisant une maîtrise en biologie. Le statut de paléontologue n'est vraiment reconnu par la communauté scientifique qu'au terme de la réalisation d'une thèse de doctorat dans le domaine.

    Les jeunes qui se sentent attirés par le métier de paléontologue croient souvent qu'ils n'y trouveront aucun avenir. Le principal débouché est en effet celui de la recherche, au sein d'un laboratoire universitaire, d'une institution à caractère public ou, moins fréquemment, des laboratoires des sociétés pétrolières. Mais, le nombre de paléontologues est loin d'être pléthorique, ce qui constitue un avantage lors de la recherche d'un emploi. Par ailleurs, les paléontologues, de par leur formation, possèdent de toute manière d'autres atouts qu'ils peuvent utiliser en cas de difficulté à trouver une situation dans le domaine ou tout simplement s'ils désirent faire autre chose.