CONSTANT  DETRÉ  (1891-1945)

A Life devoted to Art



see for a more complete version (in French)

 Work references and Vignettes :

Between 1945 and 1953, his output was catalogued by Maurice Henrion and Claire Carnat. Whenever possible, we specify the dimensions.

NB. The following works are reproduced with the kind permission of the artist's daughter (2007)



Jean CHABANON, Le Peintre, Guide du Collectionneur n°346, 1er Juin 1967 

Maurice HENRION, Mon Ami Constant Detré, La Vie Parisienne, Magazine Mensuel et Littéraire fondé en 1863, Publications Georges Ventillard, 142 rue Montmartre, n°205, Janvier 1968


His only daughter, Marie-Claire DIETTMANN, and her spouse Mr. Claude COUTAN, whose father knew the artist well and was pictured in the (dedicated) pastel reproduced farther down















Misery (colored pen and ink)





Cannon Vendor (pen and ink)





Bourbonnais landscape (pastel)





Claire (oil) 25x31  





Portrait of  'cellist Pierre Coutan





Portrait of  Mme Gedalge 














































Outdoor scene (pastel)

Marjorie (the philosopher Bergson's secretary (oil)





Kiki of Montparnasse (oil)





Claire's hat  (pastel)



















Outdoor scene (pastel)

Study (pastel)





Nude (pastel)





'A La Lanterne' (brothel scene) (pastel)































Maud Loti

































Certain artists are classified in their lifetime or even more frequently after their demise as "Major Artists" . Those who have not been similarly pigeonholed by esteemed art critics encounter scant recognition, while a third category hardly exists at all, slowly slipping from people's memories not to mention sales catalogs until their very names mean nothing even to the learned connoisseur. It therefore requires great effort and determination to dare resurrect one of these neglected artists, and yet such is our intent : to attempt not a miracle, but a determined battle in favor of a little known but uniquely talented artist, whose artistic pursuits forced him out of his native Hungary into France where he eked out a meager living until his marriage without gaining any of the recognition enjoyed by some of his compatriots or other East European émigrés (1).

His Output :

Constant DETRE's output is quite considerable.  An attempt to catalog it was made by his widow but as she died prematurely the work was never fully completed (3). Brightness and freshness and good humor stand out as essential in his production. His capacity to capture the transience of life in ordinary, every day, intimate scenes, which he likes to render in inks, oils, or better still, pastels, is outstanding.  Although he lived through some of the blackest moments of history, he has left us a pictorial inheritance that is like a promise of eternal youth and tranquillity, thanks to the beauty and the harmony of his colourful productions, and like an invitation to love life and humanity. With reason, he may be considered as one of the last romantic bohemians of the first half of the XX century.

Three periods can be said to characterize his production, but the overall impression is one of unity, thanks to the freshness and mystery that permeate most of his productions, to the point that once we have cast our eyes upon them, we cannot turn ourselves away : they become both familiar and desirable.


Contant DETRÉ was born in Budapest, Hungary, which was then a part of the austro-hungarian empire, on January 2nd 1891 and died in Garnat s/ Engièvre, near Moulins, on April 10th 1945. His real name was Szilard (i.e. Constant) Eduard DIETTMANN. His parents were Eduard and Theresa KÖVES who also had a daughter (Henrietta) the year after, and who survived her brother at least twenty years. His first marriage with Mary MIRKOVSKY ended with a divorce and was childless. His great-grandfather Clémens, was a sculptor who left Vienna in the early XIX century in order to settle in Budapest where he worked on several important buildings. His grandfather Eduard was also a sculptor who married a Hungarian. The pun-like name he chose as an artist, DETRÉ, does not seem to have any family justification, aside from the fact that it is an actual family name.

The early formative years of his existence, so essential for understanding an artist's oeuvre, are largely unknown to us. After leaving grammar-school in Budapest, he winds up in Munich where he studies painting with HOLLOSY who liked to organize itinerant art camps in the Carpathian Mountains. As an orphan at 18, we can easily imagine his being at a loss what to do. Like so many other Central Europeans, prior to 1914, he eventually lands in Paris, and gets acquainted with the French School of painters. After the 1918 armistice, he is reputed to have been appointed in one form or another artistic adviser in Bela Kun's transitional government, or such was the story that he or his friends told, although there is no trace of an official appointment of that nature in governmental records as our recent search in Budapest has shown.

Later we find him again in Munich working this time as a producer for a pantomime show, then in Paris for the decorative arts exhibition of 1925. Inevitably his path crosses that of his better known contemporaries such as Henri MATISSE, Raoul DUFY, FOUJITA, and above all, PASCIN. After his marriage with a much younger but equally talented artist from a well-to-do family, Claire CARNAT, in 1933, he adopts French citizenship in 1936.

Constant DETRÉ's three styles :

The first period from 1920 to 1930 are the hand to mouth years during which he lives enthusiastically for his art, survivng on nothing more than bread and tea, as he once confessed.

His ink drawings (so-called "Miseries" and "Cannon Vendors") are moving outbursts against prevailing occurrences of injustice. He also illustrates books (Zola's Thérèse Raquin), and paints water colors (circus artists). As was the case with Toulouse-Lautrec, he was attracted to brothels, as is evidenced in his so-called "Dessins à la Lanterne" (lantern drawings), which reflect with great feeling and acuity the atmosphere of the age.

The second period from 1930 to 1940 was in sharp contrast thanks to his marriage with a French artist born in Yzeure (Allier), Claire Carnat, a gifted puppet designer. He met her in Paris, and she had trained at the Elisa Lemonnier School (then directed by the mother of the painter Yves Brayer). Together they founded from scratch a puppet theater called "Cou-Cou" which toured in season such spas as the Bourboule, and performed in Paris as well, Salle Pleyel, the Vieux Colombier, and for Gaston BATY (the well-known....). His pastels now celebrate with optimism the charms of womanhood : such as various specimens of 'madames' whom he called SUZY (3), or sly Paris characters, feminine heads and bodies, elongated boyish female figures (the so-called "garçonnes") or contrarily voluptuous creatures, sketched on the spot and endowed with an intense appetite for life. A few Algerian pastels remain as testimony of the period of his honeymoon.

The third period, 1940-1945, despite the turmoil, was specially productive. Together with his wife and in-laws who own a countryside property near Moulins, 350km to the south, the artist abandons Paris. In 1937 he is again called up for military service following his naturalisation, but as a mere private this time and only for three months of non-active duty (on account of his age - over thirty) between September and November 1939. From then on, he can relax and devote his time to his art. Once he is ordered to help guide errant soldiers from the Second Army to special meeting points and even block 800 khaki clad escapees from Clairvaux prison. His knowledge of German serves him in good stead. He is no longer the Paris bohemian, he can settle down and feel comfortable with his beloved young wife, his surroundings, if not with his testy in-laws. His rural quietude serves him well as a source of inspiration for his intimist representations of family gatherings but lack of money and the circumstances also explain why he resorts almost exclusively to no other models than his wife, in-laws and friends. All the same, his production increases in quantity and in quality, with extremely colorful pastels, depicting women, portraits, landscapes. Through his steel-rimmed spectacles he likes to picture himself gazing benevolently at his subjects from within his pastels, thus presenting himself as his own subject-matter, a timeless two-dimensional transfer, a cut-out figure of the artist amongst his flesh-and-bone creatures.


He translated some of the writings of his compatriot Béla BALASZ who was a friend of Lenin's but who opted to seek refuge in Russia instead of France and who was to write the librettos of some for Béla Bartok's best known ballets. With his frien Maurice HERNRION, he also created a shadow theater for which he translated some Hungarian folk-tales such as the Black Amphora based on the Marvellous Mandarin. The wood models he drew and carved which were still around at the time of the 2 June 1967 auction at Hotel Drouot (according to M. Henrion) have not been preserved. He collaborated with his friend Geza BLATTNER, a highly individualistic puppeteer and also a good painter, who founded the puppet theatre called "Rainbow". For several years he was to hold a teaching position for fashion and theatrical drawing  at the Julian Academy in Paris. His curriculum announced : Tuesdays, from 2 to 4 : I. live model sketching II. The art of fashion - Outlining - Coloring III. Imitation drawing after paintings - Drawing techniques : Black and Colored pencils - Ink drawing - Gouache IV. Composition V Color hamonizing VI. Model creation. Regarding his theatrical teachings, they took place same day from 3 to 5, in alternation. His program consisted in I. Live model sketching - Stage costumes - Dolls II. Theatrical history : from primitive to modern times - The Music-Hall - The Cinema III. The theater and its construction - Production - Sets - Model making - Studio theaters - Visiting the great Paris theaters. He also did engravings with another friend of his : Emeric TIMAR

 He was a born draughtsman, with an emphasis on drawing in colors. His visual memory was astounding, as was his ability to paint in a lifelike way. A few lines are all he needs to bring to the fore the fragility of his subjects, never the same despite their sameness, in the variety of their representations. A few months before he passed on, his friends in Moulins organized a benefit exhibition where he could respond to requests for doing children's portraits and people came from Vichy to be painted in his studio. The town mayor expressed a desire to visit him there and admire his works as an official letter testifies (17 Feb 1944). Success seemed within his grasp, notoriety would no longer elude him, poverty would be a thing of the past, but...

A heavy smoker all his life, he was struck down by cancer, being engulfed like a bundle of dry sticks, as M. Henrion expressed it, very soon after celebrating the birth of his beloved baby daughter Marie-Claire...

After his death, his works remained stored between hardboard covers or hung up on the walls of the house where his life ended, the Clos du May, at the village of Garnat sur Engièvre. Few exhibitions were organized thereafter, which goes a long way towards explaining why he has remained so little known. He had enrolled as a member of the Independent Artists in 1930 but we have not found any indication that he took part in any exhibition. The one we mentioned before, held in Moulins, not in a picture gallery but in a shop in December 1944 met with a success that was also tainted with scandal during the mere two weeks it was held there due to the inoffensive picture on the left being displayed in the shop-window !

Selling exhibitions were held a little later on, at the behest of Mrs Camille Carnat, the artist's mother-in-law, following the death of her daughter. Two sales took place during Marie-Claire's minority, a most irregular action which led to the dispersal of a number of pastels. The first was on April 16 1961 (30 pastels), the second on April 1 1962, both in Fontainebleau. Following these two "money-back" initiatives, two other rather more grandiose auctions were held at Hotel Drouot, one on June 2 1967 with a presentation that goes like this : "A Constant Detré retrospective, evoking Pascin, Modigliani, Kisling, Montparnasse and the roaring twenties-thirties". On the eve of the Hotel Drouot sale, a see-before-you-buy presentation was held at the auctioneer's premises. Maître ROBERT, the auctioneer had classified the works for sale by date and category, drawings, watercolors and gouaches. In all, 134 works were put up for sale but not all was dispersed and what remained was brought back to the Clos du May property.

Those sales hardly covered costs which goes to explain why the artist's only daughter always felt bitter and why the expectant artist's in-laws felt unsatisfied about the whole business.

The following eye-witness accounts add little to what has already been said, but we leave them here for the sake of completenesss. A translation will be forthcoming is there is a demand.


 "Il existe dans des cartons, patiemment recueillies une à une, des pièces rares dues à des maîtres de l'art contemporain. Elles sont les richesses de ces grands amateurs passionnés et fortunés qui font beaucoup pour la conservation d'oeuvres qui un jour ou l'autre viendront enrichir notre patrimoine. Il existe aussi, réfugiée dans des greniers, la totalité de la production d'artistes, qui connurent un long temps de gloire avant de disparaître corps et âme; il existe aussi soigneusement préservée, le plus souvent en province, l'oeuvre d'artistes qui, même de leur vivant, ne purent éprouver les joies de la renommée par le fait de leur modestie, parfois de leur désintéressement ou leur penchant pour l'exaltante vie de bohême. J'ai pu - à Bourges - découvrir l'art comme primesautier de Constant DETRÉ né en 1891, mort en 1945. Il m'apparut comme l'un des plus spirituels dessinateurs de notre temps, un artiste tout neuf, tout jeune, tout joyeux.

On va, aux enchères, disperser 150 de ses pastels non avec l'idée de profit, simplement afin que la mémoire des hommes l'accueille en toute justice; L'exposition précédant la vente aura lieu à l'Hôtel Drouot dans la salle n°6 de dix à onze heures et de quatorze à dix-huit heures, le 1er juin. Cette exposition est de celles qu'il faut voir. 

DETRÉ - de son vrai nom Szilar DIETTMANN - vit le jour à Budapest. Son magister HOLLOSY, peintre largement influencé par l'impressionnisme français, lui fit  découvrir les ressources de la couleur claire, nette, pimpante. Ils poucourent ensemble durant de longs mois la chaîne des Carpates où l'air est si léger, la lumière si diffuse, puis l'élève vint une première fois à Paris - bien avant 1914 - pour se familiariser directement avec la peinture française et  plus spécialement pour assimiler la tranchante éloquence graphique de Toulouse-Lautrec. La Grande Guerre terminée comme officier (à préciser), il devient, à Budapest, conseiller artistique (par adhésion? à préciser) dans l'éphémère gouvernement de Bela Kun qui s'était emparé du pouvoir en 1919, on le sait.

Prenant - à nouveau - la direction de Paris, DETRÉ s'arrête à mi-chemin et dirige comme metteur en scène une troupe de pantomimes à Munich, puis regagne la Ville Lumière et lie connaissance avec Dufy, Foujita, Matisse et Pascin, surtout. Il se mêle intimement à cette Ecole de Paris qui règne alors sur le monde et opte pour la nationalité française. Pascin - son aîné de six ans - revenu en 1921 d'un grand séjour aux Etats-Unis l'aide -  infiniment bon, infiniment généreux - aussi bien de son exemple que de sa bourse.

On divise l'oeuvre de pastelliste de Constant DETRÉ en trois périodes, elles ne prennent nullement le nom de couleur ou de manière ou d'esthétique. Son style est bien trop libre pour cela. Dans la première (1920-1930) le trait ténu indique prestement et savoureusement la forme. On peut dire que les oeuvres sont des dessins rehaussés de pastel alors que dans la seconde (1930-1940) le tracé fait corps avec les zones et les incidences colorées tandis qu'en la dernière (à partir de 1940) la forme et le ton sont situés du même coup. Quelquefois l'influence de Pascin est décelable surtout lors des anées 30, mais cependant le registre de cet étonnant observateur est différent, DETRÉ  utilisant au fur et à mesure des ans la couleur de plus en plus à sa plénitude dans un nuancement de chairs nacrées que mettent en valeur des rouges et des bleus francs, des jaunes purs.

Le principal de l'oeuvre de DETRÉ  a la femme pour support; il en célèbre les charmes mais erre dans des mondes différents, de la maison close à l'intérieur douillet, du cabaret, du théâtre aux scènes de plein air. Son attirance pour les belles de toutes sortes, l'amène parfois à pencher vers un érotisme qui n'a aucun rapport avec la pornographie, l'esprit et la gentillesse, non la concupiscence, gouvernant l'idée.

Constant DETRÉ remet à l'honneur le pastel, il s'inscrit parmi les plus beaux artistes ayant utilisé ce moyen qui permet de fixer avec promptitude les motifs, qui permet des oeuvres pétillantes ici. Un nom à retenir."

 Jean Chabanon, op. cit.


"Je rencontrai Constant Detré en 1930 sitôt après le suicide de Pascin. Il pleurait tout en parlant, complètement hors de lui Il n'était pourtant pas d'une nature expansive. Les gens, me dit-il, ne savent pas quel grand bonhomme on a perdu ! J'aimais bien Kinpass !

Il m'apprit ainsi que Pascin était Bulgare, qu'en inversant les syllabes de son nom il en avait fait "Paskin", que ses amis écrivaient "Pascin" que les autres prononçaient comme ils voulaient. Il me dit aussi :

- Il m'a aidé, Kinpass ! Ça, c'était un chic type ! On trouvait toujours à dormir et à manger chez lui.

Il vénérait ce grand peintre généreux, son aîné de six ans, qui venait de se donner la mort en pleine gloire.

- J'ai trois dessins de lui. Je ne les vendrai jamais !

Il me les montra : des femmes nues, la figure fine mais assez large, dessinées comme si l'observateur était juché sur un escabeau. Je lui fis remarque que les jambes me semblaient un peu coniques. Il s'emporta :

- C'est rien, ça ! C'est la femme chic... de Paris ! Personne n'a trouvé mieux que lui !

Il me raconta alors que Pascin avait été élevé dans un grand "bobinard", qu'il était choyé par les femmes quand il était gosse et qu'il les avait dessinées dans toutes les positions.

- Un peu comme Toulouse-Lautrec, avais-je dit, pour lui montrer que j'étais connaisseur. Ses yeux s'étaient écarquillés sous ses grosses lunettes de myope.

- Ah ! Lautrec !... Petit nabot, mais bonhomme formidable !... Moi aussi je voudrais être né dans un claque ! Ou bien y aller, trois ou quatre fois par semaine... Seulement, je n'ai pas assez d'argent.

Constant Detré vivait, en effet, très misérablement. Il m'expliqua :

- J'ai un bon estomac : du pain et du thé, cela suffit bien... Seulement, il y a les cigarettes !

Quelques mois plus tard, je m'offris à lui acheter, au prix qu'il voudrait, un des dessins de Pascin. Il les avait déjà vendus, tous les trois.

Il tira alors de sa serviette un grand cahier de croquis féminins, très poussés et rehaussés de pastel. Est-ce à cause de la  sympathie que Constant m'inspirait ? Je les trouvai plus attirants, plus accessibles que ceux de Pascin. Question de goût, bien sûr. Ils étaient manifestement mieux équilibrés; le corps féminin y parlait tout entier. D'ailleurs, c'étaient des érotiques. J'eus le courage de ne pas lui demander de m'en vendre un... car, comme je le connaissais, il aurait voulu me le donner. Nous nous comprîmes. C'est depuis ce jour de 1930 que nous devînmes les meilleurs amis du monde.

Constant Detré, à l'époque, était très mal logé, à Montparnasse. Il eut toujours à coeur d'anticiper sur mon désir de le voir. Chaque fois qu'il avait fait une belle "collection", il arrivait chez moi avec un grand carton. Je fus des premieers à admirer ses âpres dessins de La Misère, des Marchands de Canons, des Marchandes de Fleurs, famélique fillettes qui n'inspiraient que de la pitié, des Curés aussi, collection à quoi nul n'a touché jusqu'à présent. Autant de dessins prodigieux, mais où la femme n'apparaissait que dans un halo.

C'est à ce moment que nous fîmes ensemble une pièce d'ombres, L'Amphore Noire, traduite de Béla Balász, poète hongrois qui donna au musicien Bela Bartok l'argument de Barbe Bleue et du Mandarin Merveilleux.

Constant Detré découpa, en bois, une quarantaine de grandes maquettes, conservées depuis dans une grande caisse. Nous donnâmes de L'Amphore Noire deux seules représentations, dont l'une à la Maison Hongroise, en même temps qu'une pièce de marionnettes de Blattner, qui vient de mourir, et des Jeux de Plumes d'une adorable fantaisie de Kolosvary. Puis nous écrivîmes ensemble une "construction scénique" intitulée Production Humaine. Nous y mîmes le meilleur de nous-mêmes. Après quoi nous oubliâmes de le faire lire.

Bien peu de femmes, comme on le voit, dans la production de Detré de cette époque.

Un jour enfin, il m'apporta un carton rempli des femmes les plus adorablement dévêtues. Il exultait, m'expliquant :

- J'ai refait la connaissance d'un riche banquier hongrois. Il vient à Paris une fois par mois et il nous paie une bonne sortie, à moi et à quelques copains.

- Une bonne sortie ?

- Oui... Le dîner, le théâtre et les filles, tout en une fois.

Le théâtre était souvent le music-hall, voire le cirque. Ils passaient faire un tour dans les coulisses. C'est là que Constant emmagasinait ses visions. Prenait-il des croquis ? A peine. Très sommaires, quelques traits qui n'avaient de signification que pour lui. Des signes... ou même des chiffres.

Cette Danseuse en tutu bleu qui arrange sa sandale, elle est née d'un hiéroglyphe tracé dans le coin du carnet de Constant, à moins que ce ne soit d'une vision cristallisée dans sa mémoire. Et voyez ! ce bonhomme curieux à lunettes, au nez fureteur... C'est lui ! Constant Detré, myope impénitent qui voulait tout voir de près.

Le Lever du Rideau semble être issu d'un petit théâtre parisien d'allure libre, un Gaity ou un cabaret à "tableaux vivants", comme il en florissait entre les deux guerres. Quand il l'a vu, un de mes amis s'est écrié : "Mais, c'est Maud Loti (4)". Peut-être, mais en blond. Avec les femmes on n'est jamais sûr de rien... Avec Constant non plus, d'ailleurs : ses visions, ses croquis étaient interchangeables; J'ai retrouvé telle pose affriolante de petite femme dans le dessin d'une communiante qu'il offrit aux parents à l'occasion d'un bon dîner.

Après le théâtre, où se rendaient les joyeux fêtards ?

Parfois au Sphinx ou au Chabanais (5), mais aussi dans des établissements moins célèbres et plus pittoresques. Populaires, assurément, et bien français si l'on en juge par la guirlande de drapeaux de papier surmontant le bar où les femmes dévêtues se mêlent à des gars bien de chez nous. Observez les personnages de cette Rencontre (6) si magnifiquement centrée. L'axe dorsal d'une pensionnaire passe par le centre du verre à boire; on ne peut pas faire ça par hasard. Une "gazeuse" à peine malicieuse s'approche de la table d'où la considère un homme assis, ne se tenant pas trop bien. C'est encore Constant qui fait son métier de voyeur.

Et cette femme assise, plantureuse et grassouillette ?
C'est une des multiples représentations de Madame Suzy (7). Constant appelait ainsi toutes les aimables tenancières de la région parisienne.

J'ai connu ce pastel deux fois plus large. A côté de la patronne était assise une jeune pensionnaire pensive, un peu triste. Trop, au goût de Constant qui la déchira avec une rage satanique. Je parvins de justesse à sauver Madame Suzy.

Il travaillait vite, comme par explosion. Il se lançait sur le papier et retraçait directement au pastel sa vision intérieure; J'ai compris, en le voyant travailler de la sorte, que c'était ça, l'inspiration du peintre. Si le pastel, une fois terminé, restait longtemps piqué au mur, c'était mauvais signe. Il le regardait trop et se dégoûtait de lui : un matin, on le trouvait en morceaux dans la corbeille à papiers.

Constant était un inquiet, un insatisfait.

On m'a souvent posé la question : " Ce gaillard qui a si délicieusement peint la femme, il devait joliment l'aimer ?"

Sans doute. Mais pas comme on serait tenté de le croire.

Il avait trouvé à se loger chez une dame très bien, aimant les arts, possédant un assez grand appartement et une toute jeune fille.

Il tomba follement amoureux de celle-ci. Elle s'appelait Claire Carnat. C'était une Parisienne née, vive, spirituelle, peintre par surcroît et modéliste de grand talent. Il n'eut de cesse qu'il ne l'eût épousée. Il avait plus de vingt ans qu'elle. Il me disait un jour :

- Quand on nous voit, Claire et moi, je veux qu'on rigole !

- Qu'on rigole ?

- Oui... de moi ! Je veux qu'on dise : "Cette toute jeune fille qui a épousé ce vieux-là !"

Il exagérait : Constant n'a jamais vieilli. Il a conservé toute sa vie son corps mince de Saint Sébastien, sa souplesse féline, sa figure inquiète aussi, avec ses yeux inquisiteurs de myope et ses lèvres gourmandes.

Il disait de Claire : "C'est mon "gardangien". Nous comprenions qu'il voulait dire "ange gardien"; mais Claire, qui était très fine, trouvait que c'était beaucoup mieux comme il avait trouvé.
Moi, son ami, je puis l'affirmer : ce peintre de la femme, ce libidineux sensuel, je ne l'ai jamais connu que follement amoureux de son épouse, la petite Claire Carnat, son "gardangien", qui ne lui survécut guère.

Maurice HENRION, op.cit.



 (1) C.Detré  comes under the hammer now and then, but not all his works were signed by the artist, provoking, we suspect, false attributions. Most of those that were not were signed differently by his widow, viz. C.D.