Los Delfines

Es un mamífero acuático estrechamente relacionado a las ballenas. Estos poderosos nadadores pueden ser encontrados en todos los mares. 

Hay aproximadamente 32 especies de delfines, como el delfín nariz de botella, quienes aparecen a menudo en mares abiertos en las estelas marcadas por embarcaciones a motor. 

Anteriormente, se cazaban delfines con fines comerciales, sobre todo para extraer pequeñas cantidades de un valioso aceite que servía para lubricar los mecanismos de relojes de cuerda. Se han encontrado aceites más baratos ahora de otras fuentes, y ya no se cazan delfines por esta razón.

Muchos delfines, sin embargo, quedan atrapados accidentalmente en redes usadas para pescar atún, ahogándose. Bajo la presión de los activistas y consumidores de Estados Unidos, los envasadores del atún domésticos e internacionales se han negado a aceptar embarques de flotas de pesca que no protegen delfines. La preocupación también se ha expresado sobre el tratamiento de delfines en despliegue en acuarios públicos y en programas como "nade con los delfines". 

El Acta de la Protección del Mamífero Marino de 1972, enmendado en 1988 y 1992, fue redactado para prevenir explotación de delfines y los animales acuáticos relacionados.

Los delfines, en su comida diaria ingieren una cantidad de comida equivalente a un tercio de su peso, siendo sus gustos principalmente dirigidos a peces y calamares a los cuales siguen en bancos de distintos tamaños. 

Los delfines son extraordinariamente aerodinámicos y pueden mantener velocidades de hasta 30 Km./h, hasta un máximo de 40 Km./h. Sus pulmones que se adaptan rápidamente para resistirse a los problemas físicos generados por cambios de presión, lo cual les permite que buceen a profundidades de más de 300 m.

Debido a la habilidad de los delfines para aprender y realizar tareas complejas en cautividad, sus comunicaciones continuas entre ellos, y su habilidad, a través de entrenamiento, hacen que generen sonidos aproximados a los usados en palabras humanas, por lo que algunos investigadores han sugerido que estos animales pudieran ser capaces de aprender un verdadero idioma y para comunicarse con humanos.

Clasificación científica: Los delfines pertenecen al suborden Odontoceti del orden Cetáceo. 

El delfín nariz de botella es clasificado como truncatus de Tursiops el delfín común como delphis de Delphinus.

Los delfines se encuentran alrededor del mundo en las aguas templadas y tropicales, estando ausentes solo a partir de 45 grados de los polos en cualquier hemisferio.

En el Océano Pacífico, los delfines se encuentran desde el norte de Japón hasta Australia y del Sur de California hasta Chile. También se encuentran fuera de la costa en el Pacífico tropical, casi tan lejos como las islas Hawaianas.

En el Océano Atlántico, se han encontrado delfines nariz de botella desde Nueva Escocia hasta la Patagonia, y de Noruega a África del Sur. Los delfines nariz de botellas son la especie más abundante a lo largo de la costa de Estados Unidos a través del golfo de México.

Los delfines nariz de botella también se encuentran en el Mar Mediterráneo, y en el océano Indico desde Australia hasta África del Sur.

Hábitat.

Los delfines habitan la zona pelágica así como en puertos, bahías, lagunas, golfos, y estuarios. 

En general, el ecotipo costero parece estar adaptado a las aguas calientes y bajas. Su cuerpo más pequeño y aletas más grandes sugieren la disipación creciente de la maniobrabilidad y de calor. Estos delfines frecuentan puertos, bahías, lagunas, y esturios.

En general, el ecotipo fuera de la costa parece estar adaptado a las aguas frías y profundas. Ciertas características de su sangre indican que este tipo se satisface mejor con la inmersión profunda. Su cuerpo más grande ayuda a conservar calor y a defenderse de los depredadores.

Migración.

Las variaciones en la temperatura del agua, los movimientos de los peces que sirven de alimento, y los hábitos alimenticios pueden explicar los movimientos estacionales de algunos delfines desde y hacia ciertas áreas.

Algunos delfines de costa en latitudes más altas muestran una clara tendencia a la migración estacional, viajando hacia el sur durante el invierno. Los de aguas más calientes muestran movimientos estacionales menos extensos.

Algunos animales costeros permanecen dentro de los límites territoriales (un área en la cual los individuos o los grupos se mueven regularmente para realizar sus actividades cotidianas). Los rangos territoriales pueden coincidir o sobreponerse.

Características Físicas.

Tamaño y Peso.

Los delfines tienen un promedio de 2.5 a 2.7 metros y un peso entre 190 y 260 kilogramos. Las diferencias en el tamaño del cuerpo y dimensiones del cráneo pueden estar relacionadas con los diferentes habitats y especies. 

Los grandes delfines pueden llegar hasta 3.7 metros y pesar 454 kilogramos. En el mediterráneo, los delfines pueden crecer hasta. 3.7 metros o más.

En promedio, los machos maduros son ligeramente más largos que las hembras, y considerablemente más pesados. Como los jóvenes, las hembras crecen aceleradamente hasta aproximadamente los 10 años de edad.

Forma del Cuerpo.

Un delfín tiene un cuerpo liso, aerodinámico, fusiforme, adaptado para la vida en el ambiente acuático.

Aletas Pectorales.

Las extremidades delanteras de los delfines son las aletas pectorales. Las aletas pectorales tienen los elementos esqueléticos principales de las extremidades delanteras de los mamíferos terrestres, pero son más cortas y se han modificado. Los elementos esqueléticos son rígidamente soportados por el tejido fino conectivo. El grueso cartílago tiende a ubicarse longitudinalmente entre los huesos.

Las aletas pectorales se curvan por detrás levemente y apuntan a las extremidades. Los delfines utilizan sus aletas pectorales principalmente para dirigir y, con la ayuda de la cola, para frenar.

La circulación de la sangre en las aletas se ajusta para ayudar a mantener la temperatura del cuerpo. Las arterias en las aletas están rodeadas por venas. Así, un cierto calor de la sangre que viaja a través de las arterias se transfiere a la sangre venosa. Este intercambio de calor a contracorriente ayuda a delfines a conservar el calor del cuerpo.

Para contrarrestar el exceso de calor del cuerpo, la circulación aumenta en las venas cerca de la superficie de las aletas y disminuye en las venas regresando al corazón.

Cabeza.

Un delfín tiene un rostro bien definido. Puede parecer que siempre están sonriendo, no obstante, no es una muestra de la felicidad pues su cara está fijada en esa expresión incluso cuando sienten dolor o peligro.

Los dientes son cónicos enclavijados. Están diseñados para agarrar el alimento. El número de dientes varía considerablemente entre individuos. La mayoría tienen de 20 a 25 dientes en cada lado de la quijada superior y de 18 a 24 en cada lado de la quijada inferior, un total de 76 a 98 dientes. 

Los ojos están a los lados de la cabeza, cerca de las esquinas de la boca. Las glándulas en las esquinas internas de las cuencas del ojo secretan una sustancia aceitosa, mucosidad que lubrica los ojos, quita los desechos, y ayuda probablemente al ojo de manera aerodinámica mientras nada. Esta lágrima puede actuar como película protectora de los ojos contra organismos contagiosos.

Los oídos se sitúan a un lado de los ojos, son pequeñas y discretas aberturas, sin aletillas externas.

Un solo respiradero, situado en la superficie dorsal de la cabeza, es cubierta por una aleta muscular. La aleta proporciona un sello hermético. Los delfines respiran a través de su respiradero. El respiradero se relaja en una posición cerrada. Para abrir el respiradero, los delfines contraen la aleta muscular. 

Dieta y Hábitos Alimenticios.

Los delfines son depredadores activos y comen una variedad amplia de pescados, calamares, crustáceos tales como camarones. Los alimentos disponibles para un delfín varían de acuerdo a su localización geográfica.

Los delfines adultos comen aproximadamente de un 4% a un 5% de su peso corporal en alimento al día. Una madre que está amamantando come diariamente una cantidad más alta: cerca de un 8%. 

El estómago de un delfín se divide en compartimientos para la rápida digestión. Puede también funcionar como una cosecha cuando el alimento se toma oportunamente. 

El comportamiento de alimentación es flexible y adaptado al hábitat particular de un delfín y los recursos alimenticios disponibles. Los delfines no mastican su alimento. 

Usualmente tragan los peces enteros, primero la cabeza, así que las espinas dorsales de los pescados no se atoran en sus gargantas. Parten pescados más grandes sacudiéndolos o frotándolos en el suelo marino.

Las estrategias de caza son variadas y diversas. Los delfines colaboran con frecuencia para la caza y captura de peces, pero también se alimentan de peces aislados e individualmente. Para buscar peces más grandes, un delfín puede utilizar las aletas de su cola para golpear a un pez y sacarlo del agua, recuperando después a la presa atontada. 

Los delfines se alimentan a menudo en grupo empleando estrategias de pesca. Los delfines en las bahías de Texas acompañan con frecuencia a los barcos camaroneros. Se alimentan de los peces que caen accidentalmente en las redes empleadas para atrapar camarones. 

Reproducción.

Madurez Sexual.

La edad en que alcanzan la madurez, varía en los delfines. En promedio, los machos alcanzan la madurez sexual cerca de los 11 años. 

Las hembras entre los 5 y los 7 años. Los órganos genitales están ocultos tanto en machos como en hembras, pero pueden ser localizados si se echa una ojeada a su vientre. 

Ambos sexos tienen un ombligo y una hendidura genital, pero las hembras también tienen una hendidura mamaria a ambos lados de la genital.

Apareamiento.

Las hembras parecen ser sexualmente receptivas durante gran parte del año y son generalmente las responsables de iniciar el cortejo y el comportamiento de reproducción. 

No hay una temporada específica de reproducción en los delfines. Pueden reproducirse los 365 días del año. Momentos antes del acoplamiento, el macho frota con el hocico a una hembra. Puede también exhibir una postura curva en forma de "S" en la cual él levanta su cabeza y apunta con su cola hacia abajo.

Longevidad y Causas de Muerte.

Longevidad.

Los delfines pueden vivir más de 30 años y algunos estudios muestran que al morir, algunos individuos alcanzaron los 50 años de edad. 

Cuando un delfín envejece, produce periódicamente grupos de capas de crecimiento en el material dental. 

La edad se puede estimar examinando la sección de un diente y contando las capas existentes. 

Enfermedades y parásitos.

Como en ninguna otra población animal, una variedad de enfermedades y parásitos pueden ser responsables de la muerte de los delfines. Los delfines pueden sufrir de infecciones virales, bacterianas, y fungicidas. Además, pueden desarrollar úlceras estomacales, enfermedades de la piel, tumores, enfermedades cardiacas, desórdenes urogenitales, y desórdenes respiratorios. 

En 1987 y 1988, más de 740 delfines nariz de botella muertos fueron encontrados en la costa del este de los Estados Unidos. Los científicos creyeron originalmente que la muerte de los delfines fue provocada por una toxina contenida en la "marea roja" (originada en pequeños organismos marinos llamados dinoflagelados) combinada con infecciones bacterianas y virales. Análisis recientes del tejido fino indicaron que el morbilivirus pudo haber sido un factor que contribuyera de manera importante en la mayoría de las muertes. 

Depredadores.

Ciertas especies grandes de tiburones son depredadores de los delfines. Restos de delfines son encontrados a menudo en los estómagos de los tiburones tigre, de los tiburones oscuros, y de los tiburones toro. Las ballenas asesinas pueden también cazar de vez en cuando a los delfines, pero los casos documentados son raros. 

Impacto Humano.

Recientemente, se han cazado delfines especialmente por su carne, piel, aceite, y como alimento (como fertilizante y comida para animales). Los contaminación, el tráfico de barcos pesados, la destrucción del hábitat, y la competencia entre industrias pesqueras.

Los delfines también son capturados accidentalmente en el engranaje de pesca durante operaciones pesqueras. Los esfuerzos recientes para la conservación han reducido grandemente el número de muertes de delfines. Los investigadores creen, sin embargo, que los números reales pueden ser mucho más grandes que los divulgados. 

Preguntas Frecuentes.

1. ¿Cuanto llegan a crecer los delfines?.

Pueden llegar a medir hasta tres metros y pesar hasta 300 kilogramos; pero un promedio normal es de 2 metros de longitud y 200 kilogramos de peso.

2. ¿Cuál es la longevidad de los delfines?.

En vida salvaje, se calcula que alcanzan entre 30 y 40 años. En cautiverio, no existe todavía un registro fidedigno; sin embargo se cuenta con el registro de un ejemplar que alcanzó los 52 años de edad.

3. ¿Cuánto pueden aguantar su respiración los delfines?.

En algunos casos, pueden sostener la respiración hasta 12 minutos. El promedio normal es de hasta 3 respiraciones por minuto.

4. ¿Cuánto comen por día?.

Esto depende de la especie, pero un promedio general es de 8 a 16 kilos al día. Otros factores que influyen en esto, son la etapa de desarrollo, la temperatura del agua y el contenido nutricional del pescado.

5. ¿Cuántas crías pueden tener en cada parto?.

Una cría por parto. Aunque se ha sabido de partos gemelares, por desgracia, éstos no han sido exitosos. Su tiempo de gestación es de un año, o para ser más exactos 365 mas menos 15 días. 

El intervalo entre partos es de 3 a 4 años, ya que en promedio el cuidado de la cría dura de 1 a 1.5 años, mas un año de gestación.

6. ¿Los delfines tienen su propio lenguaje?.

No se le puede llamar apropiadamente lenguaje, ya que éste contiene sintaxis y articulación de palabras. Los delfines utilizan una gran variedad de sonidos para comunicarse.

7. ¿Qué rango de distancia puede cubrir la vista de un delfín?.

En aguas claras, aproximadamente 200 metros.

8. ¿Qué diferencia hay entre las aletas pectorales y la aleta dorsal?.

Las aletas pectorales tienen la función del timón en las embarcaciones; este es el que les da la capacidad de dirección durante el nado. Son estructuras que poseen una similitud con los brazos de los humanos, ya que se conforman de la misma manera. 

La aleta dorsal, es como la quilla de las embarcaciones, o sea que les da estabilidad durante el nado y a diferencia de las aletas pectorales, ésta no posee ninguna estructura ósea, sino tejido conectivo fibroso, que le da la forma y su firmeza.
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