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NEWS FROM BABEL

 

 

Nouvelle émanation de la nébuleuse Henry COW, NEWS FROM BABEL apparaitra pour beaucoup comme la suite d’Art Bears, un guitariste en moins et une harpiste en plus… Mais NFB était beaucoup plus que cela…

 

Deux albums et un 45 tours marqueront la carrière de News From Babel, avec sur le premier LP le quartet Chris Cutler, Dagmar Krause, Lindsay Cooper et Zeena Parkins, sur le second les mêmes sans Dagmar dans le line-up original, mais en invitée, tout comme Robert Wyatt, Sally Potter, Phil Minton et Bill Gilonis…

 

 

 

IMPROJAZZ : Comment ce groupe est il né ?

 

Chris CUTLER : J’ai rencontré Zeena à Rotterdam alors que je travaillé avec Black Sheep et elle faisait partie du Janus Circus, une sorte d’anti-cirque dadaïste dirigé par Chris Wango, installé à New York. Le cirque et Black Sheep répétaient pour une tournée en gand ensemble. Zeena jouait de l’accordéon, un poste de télévision et un ours (dans un habit d’ours).

 

Un soir nous étions en train de parler et Zeena précisa qu’elle avait étudié la harpe mais qu’après le Conservatoire, elle avait abandonné l’instrument parce qu’elle vouliat jouer dans un groupe et qu’aucun groupe ne désirait une harpe… Je lui ai dit que moi ça m’intéressait et que nous allions enregistrer un disque. Si elle voulait en faire partie… elle a dit oui. J’ai demandé leur avis à Lindsay et Dagmar, qui ont accepté. J’ai écrit des textes pour Lindsay et nous avons enregistré le premier album au "Cold Storage" de Brixton, en plein pendant les émeutes, avec une harpe de troubasour que Zeena avait apporté avec elle des Etats-Unis. Comme toute la musique était chromatique, la plupart de ses parties ont été sectionnées, avec énormément de réaccordage. Pour le second LP, nous lui avons loué une harpe à pédale à Londres.

 

Le titre de l’album est inspiré du livre du critique littéraire George Steiner "After Babel" édité en 1975.

 

Etienne HIMALAYA a chroniqué avec discernement ce premier LP, "Work resumed on the Tower", dans Notes N° 17 d’avril 1985 : "Dilemme : Faut-il parler de News from Babel comme du groupe formé de Chris Cutler, Lindsay Cooper, Dagmar Krause et Zeena Parkins ou forcément se référer à Art Bears (les mêmes Chris et Dagmar + Fred Frith) ?

            D’un point de vue strictement musical et pour des oreilles non-anglophones, la première solution me semble s’imposer, Lindsay et Fred (compositeurs attitrés de chacun des groupes), loin de ruminer un glorieux mais déjà lointain passé, ayant développé deux styles d’écriture propres aux couleurs très différentes. Pour Art Bears, et particulièrement le fabuleux "Winter Songs", Frith avait un art très particulier de créer un climat d’ensemble, collant au plus près à l’esprit des textes de Chris Cutler avec des mélodies soucieuses du phrasé de Dagmar, une vision plus conceptuelle et plus proche de la notion de groupe que celle de Lindsay.

            La musique de News from Babel apparait plus aérée, n’hésitant pas à reprendre une respiration coupée par la brusque densité des lignes mélodiques échaffaudées par la bassoniste dans le style qu’on lui connait (cf. "Rags" et "Gold Diggers", mais aussi et déjà la face B de "Western Culture" (NDR : dernier disque d’Henry Cow – nous y reviendrons) ; plus variée sans doute, de par la large panoplie d’instruments utilisés ; outre les talents de poly-instrumentiste de Lindsay, on remarque l’apport (trop !) discret mais renversant d’à propos, de Zeena Parkins (harpe et accordéon) ; finalement plus inégale, alternant le sublime ("Victory" et "Anno Mirabilis") et des séquences de transition plus "légères" (essentiellement en face 1).

            Outre la présence de Chris et Dagmar, l’un et l’autre toujours bouleversants (le jeu extrêmiste de Chris atteint un sommet de concision), les deux groupes se partagent une attirance marquée pour la période trouble d’un moyen-âge infini, symbolisée par les graphismes des pochettes et surtout des textes paraboliques, sobres et incisifs, dont l’influence sur le propos musical est décisive. Il me reste sur les bras un dilemme irrésolu, dans le cœur des chants indestructibles d’Art Bears et de News from Babel".


 

Pierre DURR, dan Intra Musiques (n°10, 1984) part d’une analyse similaire : "Bien sûr, on pense tout d’abord à Art Bears… La voix de Dagmar, les percussions de Chris, les arrangements maison… et Lindsay fait partie de la famille ! Mais "News from Babel" offre des ambiances plus gaies que Art Bears, dues principalement aux compositions de Lindsay Cooper (le titre du single "Contraries" est de Zeena, tous les textes de Chris Cutler), et surtout à la présence de la harpe, préparée ou non, de Zeena Parkins… Et puis il y a ce final ("Anno Mirabilis") avec Phil Minton.

            Un disque exemplaire, pour son travail, sa sincérité et… enfin bref, tenez vous au courant des "Nouvelles de Babel"… Du parti pris, moi ? Bien sûr, et je le revendique hautement".

 


            Autre avis sur le disque signé A.C. (pardon pour la référence manquante) : "Professionalisme, sensibilité profonde, tant dans les arrangements lumineux du groupe que dans la poésie de Chris Cutler, engagement infatigable d’une poignée d’êtres profondément humains, voilà les principales caractéristiques de ce nouvel album de chez Rec Rec. Rien de neuf me diront les connaisseurs. Oui, les données de base sont les mêmes, la batterie à la sonorité et au jeu si typiques et marquants, la voix de Dagmar Krause si poignante, nouveau est le fait que c’est Lindsay Cooper qui signe la musique, assumant parfaitement l’héritage Art Bears, mais surtout que les arrangements prévoient une place à de nouveaux instruments (trompette, guitare acoustique, harpe…) savamment utilisés.

            Si Brecht a pu marquer la moitié du 20ème siècle, rien ne devrait empêcher la famille Recommended d’en marquer le 3ème quart. Ne devrait".

 

Letters Home, le second LP de News from babel, sortira en 1986. Le nom de l’album vient du titre d’un livre de Sylvia Plath. La critique sera immédiatement aussi enthousiaste que pour "Work resumed on the Tower”, comme l’écrira par exemple Hubert dans Intra-Musiques n° 16 de février 1987 : "Deuxième album de la formation anglaise, deuxième grande réussite. Au quatuor de base (Dagmar Krause, Zeena Parkins, Lindsay Cooper, Chris Cutler) se sont adjoints ici Robert Wyatt, Phil Minton et Sally Potter. Une musique toujours très écrite possédant une force expressive rare. Alternant des climats durs et des horizons plus mélancoliques, News from Babel tisse au fil de ses compositions une véritable dramatisation musicale ; un tout achevé qu’on écoute sans se laisser distraire".

            Il faut apporter ici quelques précisions sur ce disque : la formation n’est pas purement anglaise, puisque Zeena Parkins est américaine. Ce n’est pas un quatuor à la base, mais un trio. Dagmar Krause participe à l’album, mais, comme le précise Chris Cutler : "Je ne me rappelle pas précisement par rapport au chant dans le second album ; je pense que Dagmar m’a dit que nous ne pourrions pas en faire, ou que à l’inverse, nous souhaitions plus de possibilités dans les voix. Nous avons choisi le chanteur en fonction du morceau". Enfin, il faut ajouter la participation de Bill Gilonis à la basse et à la guitare.

            Robert Wyatt est présent sur cinq morceaux dont un avec Dagmar, cette dernière chantant également sur un autre titre, comme Sally Potter (deux morceaux) et Phil Minton sur un.

 

Couverture du livret contenant les paroles de Letters Home.

 

            A noter pour conclure que ces deux albums doivent être écoutés à la vitesse de 45 tours par minute. Chris Cutler confirmera qu’il ne s’agit là que d’apporter une meilleure qualité sonore à l’écoute. En 1989, RéR regroupera les deux LPs sur un seul CD accompagné d’un booklet de 20 pages comportant les textes et des illustrations ((ReRNfB 1).



A suivre…

Philippe RENAUD