Que son los hongos?

Hongo no es una categoría taxonómica. El término “hongo” se puede usar aquí de acuerdo a la definición de Chang y Miles como “un macro hongo con un cuerpo fructífero distintivo, que bien puede ser hipogeo o epigea, lo suficientemente grande para ser visto a simple vista y ser recogido a mano”. Desde un punto de vista taxonómico, principalmente basidiomicetes pero también algunas especies de ascomicetes pertenecen a los hongos. Los hongos constituyen al menos 14, 000 y quizás tantos como 22, 000 especies conocidas. El número de especies de hongos en la tierra se estima que sea 140, 000, sugiriendo que solo se conocen el 10%. Asumiendo que la proporción de hongos útiles entre los no descubiertos y no examinados seria solo el 5%, lo que implica que 7,000 especies no descubiertas pueden ser de posible beneficio para la humanidad. Incluso entre las especies conocidas la proporción de hongos bien investigados es muy baja. Este factor junto con el conocimiento acerca del gran potencial de los hongos microscópicos para la producción de metabolitos bio activos (ej. Penicillium, Aspergillus, Tolypocladium inflatum, etc), la experiencia en el uso etnomedicinal de los hongos, la necesidad ecológica de que los hongos produzcan bioactivos secundarios, metabolitos y las posibilidades de mejora por la genética, análisis farmacológicos y químicos  permiten asumir que los hongos tienen un gran potencial para bio prospectos exitosos. 

Beneficios para la salud de los hongos medicinales

Mientras en años recientes mucha de la atención se ha enfocado en las propiedades inmunológicas y anti cancerígenas de ciertos hongos, también ofrecen otros beneficios a la salud potencialmente importantes, incluyendo propiedades anti oxidantes, anti hipertensivas y reductoras del colesterol, protección del hígado, al igual que propiedades anti inflamatorias, anti diabéticas, anti virales y anti microbiales. Estas propiedades han atraído el interés de muchas compañías farmacéuticas, que están viendo a los hongos medicinales como una rica fuente de moléculas biomédicas innovadoras. Muchos polisacáridos ligados a proteínas producidos por los hongos han sido clasificados como químicos anti tumorales por el Instituto Nacional del Cáncer de US.

Los hongos medicinales y el sistema inmune

Los hongos medicinales nutren el cuerpo a un nivel fundamental – el sistema inmune. Investigadores de la Universidad de Harvard en la década de los 80´s observaron las propiedades de estimulación inmune del polisacárido de la pared celular de los hongos medicinales. Un polisacárido es una molécula de glucosa (azúcar). Este tipo especifico de molécula de cadena larga con cadenas laterales se llama beta – glucano. Las moléculas de beta  - glucano tienen un relación de “cerradura y llave” con los receptores de superficie de importantes células inmunes llamadas macrófagos. Los macrófagos literalmente se tragan cualquier cosa que tu cuerpo identifique como un patógeno peligroso – un virus, bacteria, y parecidos. Este proceso de vinculación en marcha con la molecula de beta – glucano estimulan la actividad de los macrófagos, porque las moléculas de beta – glucano se aseguran en la superficie de las células de macrófagos y actúan como combustibles. La continua investigación encontró otros sitios receptores en otras células inmunes, como las células asesinas naturales (NK), y neutrofilos, que demostraron que diferentes formas de moléculas de beta – glucano producen diferentes respuestas inmunes que dramáticamente mejoran las respuestas inmunes a un número de condiciones medicas y enfermedades.

 

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