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Los Mecanismos de la Percepción, la Conciencia y la Atención

INTRODUCCIÓN GENERAL

 
         Los conceptos que se tratan en este tema, han constituido materia de especulación filosófica durante siglos. Pero sin intentar hacer un recorrido exhaustivo por la filosofía, cabe destacar que desde Platón, la percepción y la consciencia han sido tema de discusión dando, según la corriente filosófica a la que perteneciera el orador o el tiempo en el que expresaba sus ideas, una explicación acorde con su propio pensamiento. Fue a finales del siglo XIX cuando la combinación de la psicología experimental con la fisiología experimental comenzó a intentar dar una explicación científica a estos procesos. En la actualidad, el estudio de la percepción y de la consciencia constituye uno de los retos de la investigación psicobiológica que, como se demuestra en este tema, supone uno de los pilares de la investigación neuropsicológica.

 
Por ser el sistema visual al que más investigación se le ha dedicado, muchos de los conceptos, mecanismos y principios que en la actualidad conocemos sobre la atención y la percepción provienen de los estudios sobre este sistema sensorial. No obstante, hay que tener en cuenta que el proceso de percepción es un proceso integrado y unitario, es decir, cuando percibimos un objeto lo hacemos, generalmente, a través de más de un sistema sensorial, por lo que, en muchas ocasiones, son los estudios de pacientes que presentan déficit en algún tipo específico de percepción los que revelan información importante para explicar estos eventos.


Los apartados que se estudian de este tema constituyen una información mínima pero relevante sobre los mecanismos de la percepción, atención y consciencia que pueden ser ampliados con la bibliografía recomendada que aparece en un apartado posterior.


OBJETIVOS


El objetivo general de este tema es conseguir que el alumno tenga una visión clara de cómo se procesa la información que llega al cerebro desde nuestros sentidos conociendo los mecanismos que se producen en los distintos niveles de procesamiento.


Para conseguir el objetivo general propuesto el alumno debe saber explicar:

Cuáles son las divisiones de la corteza cerebral en relación con el proceso de percepción de la información.

Qué principios básicos rigen el funcionamiento de los sistemas sensoriales, en qué consiste cada uno de ellos y cuáles son las características que presentan.

En qué consiste el modelo actual de la organización del sistema sensorial puesto de manifiesto por las últimas investigaciones realizadas en éste área.

De qué tipos son los mecanismos de la atención selectiva, qué dos fenómenos demuestran la existencia de dicha selección y en qué consisten y qué características tienen estos dos fenómenos.


ESQUEMA

8.1. Principios de la organización del sistema sensorial

-         Organización jerárquica

-         Segregación funcional

-         Procesamiento paralelo

-         Modelo actual de la organización del sistema sensorial


8.6. Atención selectiva


ORIENTACIONES DIDÁCTICAS


         De este tema, como se puede apreciar por el esquema anterior, solamente constituyen materia de examen los apartados 8.1 y 8.6. En el resto del tema se tratan los sentidos, materia familiar ya para el alumno puesto que formaba parte del temario de la asignatura Fundamentos Biológicos de la Conducta, que precede a la nuestra, ya que se imparte en primer curso de la carrera. No obstante, a pesar de que los apartados 8.2, 8.3, 8.4 y 8.5 no son materia de examen, recomendamos al menos su lectura por dos motivos. En primer lugar para refrescar los conocimientos que ya se adquirieron el curso pasado y, en segundo lugar, porque el estudio de los sentidos en este libro está sobre todo enfocado a los mecanismos y fenómenos corticales, por lo que su lectura facilitará el aprendizaje de los apartados de este tema que sí se deben estudiar.
 

         En el apartado 8.1 se explican los tres principios generales del funcionamiento de los sistemas sensoriales, es decir la organización jerárquica, la segregación funcional y el procesamiento paralelo. El primero de los tres principios, la organización jerárquica, hace referencia a la organización de las estructuras según la especificidad y la complejidad de su función. En el apartado dedicado a la segregación funcional se explica cómo recientes investigaciones han puesto en entredicho la idea de que las áreas corticales eran funcionalmente homogéneas, ya que se ha comprobado que cada uno de los tres niveles de la corteza cerebral de cada sistema sensorial posee regiones especializadas para analizar información de distinto tipo. Finalmente, el procesamiento en paralelo se refiere a la capacidad de los sistemas sensoriales de procesar la información que le llega de forma simultánea y a través de vías diversas.

Tras la exposición de los tres principios básicos referidos anteriormente, termina el apartado con un punto dedicado a las recientes investigaciones realizadas por diversos autores y que ponen de manifiesto cuál es el modelo actual de la organización del sistema sensorial y, sobre todo, lo que constituye el problema central del procesamiento final del input sensorial, es decir dónde y cómo se produce la integración de la información. En este punto resulta muy esclarecedora la figura 8.2 en la que de forma gráfica se pueden apreciar las diferencias entre el modelo antiguo y el modelo actual.


         El último apartado del tema está dedicado a la atención selectiva, que trata de explicar los fenómenos que subyacen a este proceso mediante el cual, de toda la información que perciben nuestros sentidos sólo percibimos conscientemente en un momento determinado una mínima parte de ella. Para explicarlo el autor hace referencia a los dos tipos de mecanismos que se dan en la atención selectiva así como a la descripción de dos fenómenos, la ceguera al cambio y el fenómeno de la fiesta, que ayudan a explicar dicho proceso.

 

BIBLIOGRAFÍA COMPLEMENTARIA


Crick, F. Y Koch, C. El problema de la consciencia, Libros de Investigación y Ciencia, Mente y Cerebro, Prensa Científica, 1993.

 

En este artículo se revisa el problema de la consciencia, en concreto de la visual, campo en el que se ha estudiado ampliamente esta cuestión. Los autores tratan de descifrar los procesos mediante los cuales finalmente somos conscientes de lo que vemos, para lo que la alternativa es estudiar la actividad cerebral y, en concreto, de la corteza de asociación. A lo largo del artículo se relaciona la actividad neuronal con las percepciones que acontecen en un momento determinado, lo que explicaría el por qué se produce la atención y por qué somos conscientes de lo que percibimos, explicaciones que se basan en fenómenos perceptuales conocidos como el fenómeno de rivalidad binocular o el “efecto del gato de Cheshire”. La lectura de este artículo le permitirá conocer cómo se lleva a cabo la investigación en esta área.


 

Zeki, S.: Una visión del cerebro. Ariel, Barcelona: 1995

El profesor Zeki, del University College London, cuenta en este libro su investigación sobre el sistema visual y su teoría acerca de cómo el cerebro construye la escena visual a partir del procesamiento paralelo de la forma, el color y el movimiento. Incluye además instructivas disgresiones sobre cómo las ideas novedosas se abren paso con dificultad en las corrientes principales de la ciencia y, leyéndolo, a uno le da a veces la impresión de que quizá Zeki lleve razón, y que si a Hubel y a Wiesel les dieron el Premio Nobel en 1981, pues a él deberían darle otro (aunque no dice cuándo). Este libro, muy leido (o al menos citado) en su versión inglesa, pasó casi desapercibido en su recomendable y cuidada versión castellana de la editorial Ariel.

 
 

 

PRÁCTICAS

 

1.     Realice un esquema en el que se reflejen los resultados obtenidos en los experimentos realizados en humanos  sobre atención selectiva.

 

RESPUESTA: Para responder a esta pregunta hay que conocer primero los resultados de los experimentos que se describen en la página 252 del libro. Una vez obtenida esta información habría que realizar un esquema en el que figurasen las regiones de la corriente ventral y las de la corriente dorsal y posteriormente adjudicar a cada una de ellas las funciones que los experimentos les han asignados.

 

2.     ¿Qué tipo de técnicas de neuroimagen utilizaría para poder evaluar el deterioro de la atención selectiva en humanos?

 

RESPUESTA: Puesto que algunos autores sugieren que no existe una estructura cerebral particular que sea responsable de la atención selectiva, habría que descartar de entrada las técnicas de neuroimagen que sólo aportan información estructural como la tomografía computerizada o la imagen por resonancia magnética. Para este caso habría que evaluar el deterioro de la actividad ya que, como sugieren los autores, es el mecanismo por el que se produce la atención selectiva. Por tanto se podrían utilizar la tomografía por emisión de positrones o la resonancia magnética funcional.

 

PREGUNTAS DE AUTOEVALUACIÓN

 

Preguntas Cortas

1.     Diga cuál es el nivel superior en la organización jerárquica de los sistema sensoriales.

2.     La capacidad para centrar la atención sobre una pequeña parte de los estímulos recibidos simultáneamente se denomina

3.     Las regiones sensoriales de la corteza cerebral son de tres tipos, ¿cuáles?

 

Preguntas de Desarrollo Breve

1. ¿Por qué ocurre el fenómeno de ceguera al cambio?

1.     Explique en qué consiste la organización jerárquica de los sistemas sensoriales

 

 

RESPUESTAS

Preguntas Cortas

1.     La corteza cerebral de asociación. (p. 219)

2.     Atención selectiva (p.250)

3.     Primarias, secundarias y de asociación (p.218)

 

 

Preguntas de Desarrollo Breve

1.     Porque, en contra de nuestra impresión, cuando observamos una escena no conservamos ningún recuerdo de las partes de la escena sobre las cuales no centramos nuestra atención, sólo se almacenan en la memoria las partes sobre las cuales se ha centrado nuestra atención (p.251)

 

2.     Los sistemas sensoriales se organizan en una jerarquía según la especificidad y complejidad de su función. A medida que se avanza por un sistema sensorial desde los receptores hasta la corteza de asociación se encuentran neuronas que responden a estímulos de complejidad crecientes. Cada nivel de la jerarquía sensorial recibe las señales de niveles inferiores y añade un nuevo análisis antes de pasar dichas señales a un nivel superior de la jerarquía (p.218-219)


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