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Compression médullaire / Spinal cord compression

Compression médullaire

Une compression médullaire peut être décrite comme une déformation de la moelle épinière due à un hématome, une tumeur ou une simple hernie discale. Elle peut avoir pour conséquence une interruption des voies nerveuses provenant du cerveau (comme les voies motrices bulbo-spinales qui viennent faire synapse avec leurs cibles - par exemple, dans le cas de la respiration, les motoneurones phréniques), et des voies sensitives ascendantes. Cette interruption peut avoir pour conséquences des paralysies mais aussi des paresthésies, d'où des handicaps (incapacité de se mouvoir, incontinence urinaire ou fécale, etc). Ces conséquences dépendent du niveau de la compression (plus ou moins haute) et de l'importance de cette dernière : lésions réversibles ou irréversibles.

Le traitement de base en est la décompression, si besoin chirurgicale. En cas de lésion grave de la moelle épinière, l'atteinte neurologique peut cependant être définitive. Néanmoins, certaines pistes sont explorées par les chercheurs afin de restaurer l'activité perdue.



La compression médullaire est révélée par une triade syndromique

Syndrome rachidien

Le syndrome rachidien peut être observé en cas de compression médullaire.

Il associe : - des rachialgies (douleurs dans le dos) - une raideur segmentaire (faux torticolis) - une douleur à le percussion des épineuses = signe de la sonette

Syndrome lésionnel

Syndrome sous-lésionnel


Causes extradurales

Causes intradurales extra-médullaires

Causes intramédulaires


Urgence thérapeutique nécessitant un transfert en service de neurochirurgie pour décompression.

Liens externesédullaire

Spinal cord compression

Spinal cord compression
Classification and external resources

Spinal cord compression develops when the spinal cord is compressed by bone fragments from a vertebral fracture, a tumorabscess, ruptured intervertebral disc or other lesion. It is regarded as a medical emergency independent of its cause, and requires swift diagnosis and treatment to prevent long-term disability due to irreversible spinal cord injury.



Symptoms suggestive of cord compression are back pain, a dermatome of increased sensation, paralysis of limbs below the level of compression, decreased sensation below the level of compression, urinary and fecal incontinence and/or urinary retentionLhermitte's sign(intermittent shooting electrical sensation) and hyperreflexia may be present.


Diagnosis is by X-rays but preferably magnetic resonance imaging (MRI) of the whole spine. The most common causes of cord compression are tumors, but abscesses and granulomas (e.g. in tuberculosis) are equally capable of producing the syndrome. Tumors that commonly cause cord compression are lung cancer (non-small cell type), breast cancerprostate cancerrenal cell carcinomathyroid cancerlymphoma and multiple myeloma.

Treatment and prognosis

Dexamethasone (a potent glucocorticoid) in doses of 16 mg/day may reduce edema around the lesion and protect the cord from injury. It may be given orally or intravenously for this indication.

Surgery is indicated in localised compression as long as there is some hope of regaining function. It is also occasionally indicated in patients with little hope of regaining function but with uncontrolled pain. Postoperative radiation is delivered within 2-3 weeks of surgical decompression. Emergency radiation therapy (usually 20 Gray in 5 fractions or 30Gy in 10 fractions) is the mainstay of treatment for malignant spinal cord compression. It is very effective as pain control and local disease control. Some tumors are highly sensitive to chemotherapy (e.g. lymphomas, small-cell lung cancer) and may be treated with chemotherapy alone.

Once complete paralysis has been present for more than about 24 hours before treatment, the chances of useful recovery are greatly diminished, although slow recovery, sometimes months after radiotherapy, is well recognised.

The median survival of patients with metastatic spinal cord compression is about 12 weeks, reflecting the generally advanced nature of the underlying malignant disease.


  • Loblaw DA, Perry J, Chambers A, Laperriere NJ (March 2005). "Systematic review of the diagnosis and management of malignant extradural spinal cord compression: the Cancer Care Ontario Practice Guidelines Initiative's Neuro-Oncology Disease Site Group". J. Clin. Oncol. 23 (9): 2028–37. doi:10.1200/JCO.2005.00.067PMID 15774794.