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Geografía de África

Imagen satelital del continente africano.
Puntos extremos de África.

África se encuentra separada de Europa por el Mar mediterráneo y se une a Asia en su extremidad nordeste por el istmo de Suez. No obstante, ocupa una única placa tectónica, al contrario que Europa que comparte con Asia la placa Euroasiáticas




Principales características geográficas

La attura media del continente es aproximadamente de 600 m por encima del nivel del mar, parecida a la elevación media tanto de América del Norte como de Sudamérica, pero considerablemente menor a la de Asia, 950 m. En contraste con otros continentes y se caracteriza por la falta de zonas extremadamente altas o extremadamente bajas. Las tierras por debajo de los 180 m ocupan una inusual pequeña parte de su superficie, mientras que la cota más alta, no sólo es mucho más pequeña que la de Sudamérica o Asia, sino que el área que supera los 3000 m es prácticamente insignificante. Por regla general, las mayores mesetas se encuentran en el este y en el sur, mientras se observa una progresiva disminución de la altitud hacia el oeste y el norte. Aparte de las tierras bajas y las montañas del Atlas, el continente puede dividirse en dos regiones, de altas y de bajas mesetas. La línea divisoria correría desde la mitad del mar Rojo hasta unos 6 grados sur en el oeste.

Principales ecosistemas: Magreb, desierto del Sáhara, Sahel, Sabana, desierto de Namibia, desierto del Kalahari, delta del Okavango, Grandes Lagos, Highlands de Kenia, macizo Etíope y Gran Valle del Rift.

Principales islas y archipiélagos: archipiélago de Madeira, archipiélago de las islas Canarias, archipiélago de Cabo Verde, Bioko, Santo Tomé y Príncipe, Santa Helena, Madagascar, archipiélago de las Mascareñas, archipiélago de Zanzíbar, archipiélago de las Comoras, archipiélago de las Seychelles y Socotora.

Principales ríos: Senegal, Volta, Níger-Benue, Congo (el segundo más caudaloso del mundo), Orange, Limpopo, Nilo (el segundo más largo del mundo) y Zambeze.

[editar] Las mesetas

Topografía de África.

Las mesetas del sur y del este tienen una altura media de 1000 m y raramente bajan de los 600 m.

La meseta sudafricana se encuentra rodeada por sur, este y oeste por grandes elevaciones de tierra que caen rápidamente en el mar. En este sentido parece un platillo invertido.

Está conectada hacia el noreste con otra meseta, ligeramente más elevada y con algunas características distintas. Su rasgo más sorprendente es la existencia de dos depresiones en forma de líneas, debidas principalmente al hundimiento de segmentos completos de la corteza terrestre, cuya parte más baja está ocupada por grandes lagos. Hacias el sur las dos líneas convergen y dan lugar a un gran valle ocupado por el Lago Malawi.


 Clima

La línea del Ecuador, el trópico de Cáncer y el trópico de Capricornio cruzan el continente.

Al norte y al sur del continente predomina el clima mediterráneo, con la estación de lluvias en la primavera y el otoño, y en el centro el clima ecuatorial, cálido y húmedo. Entre las regiones mediterráneas y ecuatorial se extienden dos grandes desiertos, el Sahara al norte y el Kalahari al sur de África.


Geología

Hace unos 650 millones de años, durante el Precámbrico, las masas continentales estaban separadas unas de otras. Pero unos 100 millones de años más tarde todas estas masas se juntan formando un supercontinente, el Pangea I. Hace 550 millones de años, durante el precámbrico se forman los depositos de minerales y metales preciosos explotados actualmente en Africa.

Nuevamente, las masas continentales se separan y se vuelven a juntar formado el supercontinente Pangea II. Este preceso da lugar, hace unos 300 millones de años a la formación de un nuevo supercontinente, Godwana, del que el actual contiente africano constituye su centro pero que además encloba a las actuales Antartida, America del sur, Australia, Arabia y la India.

A lo largo de todo el secundario, desde hace 250 a 65 millones de años se desarrolla el desmembramiento de Gondwana. 

Hace 250 millones de años, los plegamientos hercianos van provocando ondulamientos de la la pltaforma africana, creandose grandes hondonadas como el Sahara, el lago Chad, los rios Niger y Congo, e el desierto del Kalahari; y abombamientos como El Ahaggar, Atakora o Futa Djalon

Durante el cretacico superior, y dentro del proceso de desmembramiento De Gondwana, el continente se parte en dos por el Mediterraneo. Hace unos 150 millones de años, Madagascar se desgaja del continente. 

Los movimientos tectonicos, hace unos 65 mill. crean la cadena del atlas con alturas superiores a los 4.000 metros. Pero será el este del contiente donde se producirán las mayores transformaciones. Así, los desgarramientos que dan lugar al Mar Rojo y la separación de la península arábiga, hace unos 50 millones de años; o las cataratas Victoria, u otros ocupados hoy por los grandes lagos. Estos agrietamientos de la corteza terrestre africana provocará una gran actividad volcánica, creando las montañas más altas del continente: el Kilimanjaro, el monte Kenia o el monte Camerún. Pero no solo en el contiente. Madagascar pasa por un proceso similar surgiendo cumbres superiores a los 2.500 metros como son el Ankaratra o el Tsaratanana

Y la era cuaternaria, en la que vivimos desde hace 2 millones de años, no ha permanecido estable sino que ha estado marcada por importantes variaciones climaticas, alternando periodos humedos, frios y de largos periodos secos que han dado lugar a los desiertos del Sahara o Kalahari. El volcanismo sigue actino en Africa central, Etiopia y oceano Indico y los movimientos sismicos son frecuentes en la region de los Grandes Lagos y sobre todo en el Mraghreb.

Mapa geológico


Relieve

Con una altura media de 675 metros sobre el nivel del mar, Africa presenta un relieve bastante uniforme, formado por extensas mesetas y grandes depresiones en el interior de las mismas. Esta homogeneidad sólo se altera en unas pocas formaciones monrañosas : los montes del Atlas , en el norte; las regiones montañosas del Haggar y Tibesti, en el desierto del Sahara; los montes volcánicos que bordean el valle del Rift y la región montañosa de Camerún y Nigeria, en el centro del continente; y los montes del Drakensberg, en Sudáfrica.

En el norte, la cadena montañosa del Atlas, orientada paralelamente a la costa magrebí, alcanza su mayor altura en el monte Toubkal (4.167 mts.). 

En el Oeste y centro de Africa, las llanuras y mesetas quedan alteradas por las depresiones del Níger, Chad, Congo y alto Nilo y por el macizo de Fouta Djalon y los montes Adamaoua, con su máxima altura en el Monte Camerún (4.070 mts).

En el Este del continente, el hundimiento de la masa continental da lugar al valle del Rift que sigue una orientación de norte a sur a lo largo de más de 4.000 kilómetros. Las partes más hundidas han creado una cadena de lagos, tan profundo como el lago Tanganika de 1.435 metros de profundidad, o tan extensos como el Lago Victoria , de 83.000 kilómetros cuadrados de superficie. Las zonas más elevadas de la región forman masas montañosas como el mazizo del Ruwenzori, o las altas mesetas de Etiopía. Las cumbres principales de estos macizos montañosos son volcanes, extintos o activos, sobresaliendo el monte Kilimanjaro que, con sus 5.895 mts. de altitud, es el pico más alto de Africa.

En el sur, sobresalen las altas mesetas de origen basáltico del Drakensberg y la cordillera que atraviesa de norte a sur la isla de Madagascar.

En el sistema fluvial hay que destacar la existencia de grandes rios originados en la principales depresiones, rios Níger y Congo, que desembocan en el Atlántico; o debido a los enormes embalsamientos de la región de los grandes lagos que dan lugar al rio más largo del mudo, el rio Nilo, de 6.670 kilómetros.


 

Clima

Las tres cuartas partes del continente se extienden en zona intertropial, lo que conlleva un clima cálido en gran parte del territorio, con una media anual superior a los 20º y con escasas variaciones debidas al régimen de lluvias, salvo en las zonas desérticas donde estas variaciones de temperatura son mucho mayores.

Podemos distinguir 6 zonas climáticas diferenciadas:

Zonas con clima ecuatorial.-  Con una media anual de 25º y escasas variaciones de temperatura y con lluvias todo el año que pueden superar los 2.500 mm. anuales. Se extiende por la depresión del Congo, a ambos lados del ecuador hasta el lago Tanganica hacia el Este, las costas del golfo de Guinea, costa de Natal (Sidáfrica) y todo el este de Madagascar. 

Zonas con clima tropical húmedo.-Caracterizada por la alternancia de una estación seca y otra húmeda con menos de 1.500 mm de lluvia al año, más separadas una de otra en la medida en que la zona se aleja del ecuador. Comprende una franja de unos 450 kms. de media, que rodea a toda la zona tropical de la depresión del Congo, toda la región de los Grandes Lagos, la costa de Mozambique, la costa de Tanzania y Kenia desde Dar es Salaam hasta Mombasa, la región de Addis Abeba y Toda la zona central de Madagascar.

Zonas con clima tropical seco.-  Llamado también clima sudanés, se caracteriza por la prolongación de la estación seca, siendo esta más larga cuanto más cerca está del trópico. La sequía se acentúa por los vientos cálidos que soplan del noreste hacia el Atlántico. Las lluvias suelen ser inferiores a los 1.000 mm. al año. Comprende una gran franja que rodea a toda la zona con clima tropical húmedo, hasta la altura del rio Senegal y lago Chad en el norte del continente y todo el centro y este del sur del continente, así como todo el oeste de Madagascar.

Zonas con clima sahariano.- En esta zonas, con clima también llamado estepario, las lluvias son muy escasas (inferiores a los 500 mm anuales) y durante un corto periodo del año (menos de tres meses) siendo, además, muy irregulares de unos años a otros. Las temperaturas son más elevadas que en las zonas más húmedas llegando a superar los 40ª al final de la estación seca. Comprende las tierras que están dentro de una franja de unos 300 kilómetros al norte y sur del desierto del Sahara, toda la costa del mar Rojo comprendida desde el norte de Sudán hasta el extremo sur de Somalia y la mitad suroeste del Africa Austral bordeando los desiertos de Kalahari y Namibia.

Zonas con clima de tipo mediterraneo.- Los veranos suelen ser cálidos y secos, en tanto que los inviernos son no muy frios y húmedos con una media anual de 18º de temperatura. Comprende las tierras dentro de una estrecha franja de unos 50 kilómetros de los extremos norte y sur del continente. 

Zonas con clima desértico.- Con casi nula publiosidad (por debajo de los 100 mm al año) comprende el desierto del Sahara, el más grande del mudo con susocho millones de kilómetros cuadrados, y los desiertos de Kalahari y Namibia. En estas regiones, las temperaturas las variaciones de temperatura entre el día y la noche pueden alcanzar los 50º. 

En el mapa de vegetación, los diferentes colores se corresponden con las zonas climáticas.


Vegetación

Nos referiremos a la vegetación natural africana dejando la agricultura para ser estudiada en la sección dedicada a la Economía.

Sin hacer un desarrollo exaustivo de la vegetación en cada región climática destacamos a continuación lo que más caracteriza a cada una de estas regiones, teniendo en cuenta que en muchas zonas la acción del hombre ha transformado o eliminado la vegetación natural.

Regiones con clima ecuatorial.-  Lo más característico son las inmensas selvas de bosque denso, el denominado bosque pluvial, con árboles que sobrepasan los 40 mts. de altura.

Regiones con clima tropical húmedo.- Continúan los bosques densos ecuatorianos, expecialmente en el hemisferio sur, pero comienzan a predominar la sabana arbórea y los bosques de hoja caduca, con árboles que no suelen alcanzar los 25 mts. de altura, y en menor medida, especialmente en el hemisferio norte, comienzan zonas de bosque claro (baobabs, ciertos tipos de acacia, etc.) y sabana boscosa.

Regiones con clima tropical seco.- En el hemisferio norte, aunque hay una franja con bosque claro y sabana arbolada, predominan, a medida que ascendemos más al norte, la sabanas herbóreas con escaso arbolado. En cambio, en general, en el hemisferio sur es predominante  el bosque seco tropial e inmensas sabanas arboladas sobre la sabana herbórea con escaso arbolado.

Regiones con clima sahariano.- Salvo estrechas franjas de sabana herbórea, la vegetación es predominantemente la correspondiente a la de estepa desértica con zonas de hierba rala y matorrales espinosos, denominada vegetación arbustiva tropical. En el sur, en zonas del Kalahari predomina en bosque seco peremne.

Regiones con clima de tipo mediterraneo.- Se da una vegetación adaptada a la alternacia de inviernos húmedos y frios con veranos calurosos y secos. Sedan los bosques de encinas, alcornoque pinos, etc. 

Regiones con clima desértico.- Lo que le caracteriza es la ausencia de vegetación, salvo aislados oasis recubiertos de palmerales.

Manglares.- Existe un tipo de vegetación costera que se desarrolla en diferentes partes del continente, independientemente de la región climática a que correspondan. Son los "manglares", formaciones arbóreas de algunos litorales, albuferas, ensenadas y desembocaduras de algunos rios, adaptadas a la acción de las mareas. Pertenecen a la familia de las rizoforáceas y se encuentran en las costas del oceano Atlántico (costas de Senegal, Gambia, Guinea Bissau, Sierra Leona, Liberia, Togo, Benín, Camerún, Guinea Ecuatorial, Gabón y desembocadura del rio Congo) como del Indico (costas del sur de Kenia, en gran parte de la costa de Tanzania y Mozambique y en algunas zonas costeras del oeste de Madagascar.

Vegetación de montaña.- Por encima de los 1.000 metros de altitud comienzan a clarearse los bosques de árboles de pequeña altura. En las altas montañas del Africa oriental, a alturas superiores a los 2.000 mts. se encuentran las praderas alpinas, bosques de bambús y lobelias, vegetación que comienza a escasear a medida que aumenta la altitud. La vegetación de montaña varía en función de su situación tropical o subtropial.

Mapa de Vegetación (ingles)

Mapa de Producción Agrícola (inglés)


Demografía

La población africana ha pasado por largos periodos de estancamiento. Así, si a mediados del siglo XVII, se calcula que la población total no pasaba de los 120 millones de personas, 150 años más tarde, a finales del XIX, rondaba los 120 millones solamente. En cambio, en el último siglo la tasa de crecimiento ha, casi, duplicado la media mundial, alcanzando a finales del siglo XX los 800 millones de habitantes. De mantenerse el ritmo actual de crecimiento, en el año 2025 habrán superado los 1.300 millones de habitantes.

Y ha alcanzado esta enorme cifra, a pesar de un alto indice de mortandad infantil (15 veces superior a la europea) y una esperanza de vida, generalmente, por debajo de la media mundial. Sólo tres paises (Mauricio, Libya y Túnez) tienen una esperanza de vida superior a los 67 años de media en el mundo, mientras que otros como Sierra Leona, Malawi o Ruanda, rondan los 40 años de esperanza de vida.

De estos casi 800 millones de personas que habitan el continente, el 43 % residen en sólo cinco paises : Nigeria (114 millones), Egipto (68 millones), Etiopía (63 millones), Rep. Democrática del Condo (51 millones) y Sudáfrica (43 millones).

Hasta 1960 la casi totalidad de la población era rural no existiendo en esa fecha mas que dos ciudades que superaban el millon de habitantes. Sin embargo, en los últimos 40 años ha pasado a tener un 35 % de población urbana, existiendo dos ciudades (Lagos y El Cairo) que superan los 10 millones, y más de treinta ciudades  con más de 1 millón de personas.


. Geografía Física.

El continente africano se encuentra situado entre el mar Mediterráneo, Asia y los océanos Atlántico e Índico. De gran extensión, está atravesado por el Ecuador y por ambos trópicos.

África está separada de Europa por el estrecho de Gibraltar, y de Asia por el canal de Suez.

El territorio africano alcanza los 30 millones de km².

  • El relieve.

  • África tiene una altura media de 650 m sobre el nivel del mar. Presenta un relieve bastante uniforme, con grandes mesetas surcadas por depresiones. Las formaciones montañosas que alteran ésta uniformidad son escasas. Podemos distinguir varias unidades de relieve:

    a) Cordilleras y volcanes: Entre estas cordilleras se encuentran el Atlas, al noroeste, que corre paralela a la costa magrebí, los montes Drakensberg en Sudáfrica, Ahaggar y Tibesti en el Sahara, y los montes volcánicos que rodean la gran depresión del Riff, en el centro del continente, con cumbres como el Kilimanjaro, volcán extinguido de 5.895 m.

    b) Mesetas y llanuras: Las grandes mesetas que dominan el continente están constituidas por rocas antiguas. Hay que destacar la Gran Meseta Africana que se extiende por gran parte del continente, desde el sur hasta el mar Rojo, y la meseta de Darfur, en el centro de África, entre el Nilo y el lago Chad. Las llanuras son estrechas, y se extienden a lo largo de las costas.

    c) Fallas y depresiones: En las zonas del centro y del oeste de África, las grandes mesetas y llanuras son alteradas por depresiones como las del lago Chad, o las cuencas de los ríos Níger, Congo y el Alto Nilo. En el este, el valle del Riff es una gran falla que se formó por el hundimiento de la masa continental. Se extiende de norte a sur a lo largo de más de 4.800km, en los que hay profundos lagos, valles inclinados, mesetas y cumbres volcánicas.

    2. Hidrografía.

    Hay muchos e importantes ríos y lagos en el continente africano, entre ellos el río más largo del mundo y algunos de los lagos más extensos y profundos del planeta.

    Los grandes ríos se originan en las principales depresiones (Níger y Congo) y otras, como el Nilo, se originan en los enormes embalsamientos de la región de los grandes lagos.

    En las zonas desérticas hay ríos de curso intermitente llamados wadis.

    a) Ríos de la vertiente atlántica:

    - Son cortos y muy caudalosos, como el Níger y el Congo.

    - De ellos se obtiene agua para regadío, son sistemas de transporte esenciales y fueron grandes vías de penetración en la época de los descubrimientos y del colonialismo.

    b) Ríos de la vertiente mediterránea:

    - Suelen ser cortos y pocos caudalosos, salvo el Nilo, que se origina en la región de los grandes lagos, y, con un curso superior a los 6000 km de recorridos.

    - El Nilo es esencial para la vida de la región, pues sus crecidas traen agua hasta los desiertos creando fértiles valles.

    - En su desembocadura forma un amplio delta.

    c) Ríos de la vertiente índica:

    - Son algo más cortos como el Zambeze y el Limpopo.

    - En el Zambeze están las impresionantes cataratas Victosria.

    - En África hay abundantes lagos, algunos muy extensos y profundos.

    - A lo largo de la falla del valle del Rift se forman lagos tectónicos de gran profundidad, como el lago Tanganica o el lago Turkana.

    - Otros, como el Chad o el Victoria, se sitúan en depresiones entre las mesetas.


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