Argus



Cámaras Argus en la colección

De la radio a la fotografía

La compañía que se convertiría en Argus Cameras Inc. comenzó llamándose International Radio Corporation, una empresa que fabricaba aparatos de radio de baquelita, presidida por el empresario Charles Albert Verschoor.


Argus A. Foto de the other Martin Taylor
Durante la depresión económica de los años 30, Verschoor trató de buscar nuevos negocios para alimentar su fábrica y pensó en que podría comercializar una cámara fotográfica de producción masiva y bajo coste. Así, en 1936, nació la Argus A, una cámara de visor, según algunos la primera cámara americana de bajo coste de 35 mm, a la venta por unos $12 ($190 de 2010). Aunque la patente está firmada por Verschoor, el diseño se atribuye a Gustave Fassin. Su éxito fue inmediato y contribuyó mucho a popularizar el todavía poco común formato de 35 mm, que Kodak acababa de lanzar en carretes en 1934. Una web muy completa sobre todos los modelos que se desarrollaron a partir de la Argus A puede verse en The Argus A/A2 Camera Page.

Fue tal el éxito de la Argus A que Verschoor orientó la empresa a la fotografía, dejando de lado la radio y cambiando el nombre de la empresa a International Research Corporation. Además de cámaras, también fabricaron proyectores, ampliadoras, material de laboratorio, accesorios…

La Argus B comenzó a venderse en 1937. Era idéntica a la Argus A, pero tenía un obturador Prontor II, lo que elevaba su precio. Los consumidores americanos no estaban dispuestos a pagar más sólo por la calidad de un obturador alemán, así que el modelo B se vendió muy poco y se dejó de fabricar el mismo año de su salida.

El significado de Argus se remonta a la antigua Grecia. La raíz griega arg- significa brillante o resplandeciente, de donde viene ἄργυρος (plata). Argos, Άργος, además de ser una ciudad del Peloponeso, también es el nombre de varios personajes mitológicos, entre ellos el gigante Argos Panoptes, que con cien ojos servía a la diosa Hera. Este eficaz vigilante es el que define el sustantivo inglés argus: persona observadora. Otros de los posibles usos en inglés son atento, sagaz, despierto, vista aguda y en alerta. El adjetivo argus-eyed también tiene que ver con tener una buena vista, lo que en español diríamos vista de lince. Casualmente, la marca soviética Zorki también se traduce en inglés por sharp-sighted, vista fina o aguda.


El éxito de la serie C

En 1938 apareció la Argus C, diseñada y patentada por Gustave Fassin para la International Radio Corporation, con unos resultados de venta espléndidos, lo que contribuyó a que la cámara siguiera desarrollándose durante casi tres décadas más.

Después de la dimisión de Verschoor (su ambición por crear productos ajenos a la fotografía provocó pérdidas), la empresa pasó a llamarse International Industries, Inc. y se dedicó a fabricar cámaras y proyectores. Por una patente de una cámara firmada por Fassin para la Adel Precision Products Corp. de 1947, podemos deducir que Fassin dejó de trabajar para Argus en los años 40, tal vez como consecuencia de la reestructuración que sufrió la compañía tras la dimisión de Verschoor. El diseño de la cámara merece ser visto: guarda ciertas similitudes con la C3, pero parece que nunca llegó a fabricarse.

Durante la II Guerra Mundial, Argus tuvo contratos con el Gobierno para fabricar periscopios, telescopios y otros aparatos o accesorios militares. Tales contratos elevaron los beneficios de la empresa, que en 1942 pasó a llamarse Argus, Inc. En su época llegó a ser la industria más importante de la ciudad de Ann Arbor y en su punto álgido llegó a generar 1200 puestos de trabajo.

Después de una nueva crisis debido a la ambición de crear productos ajenos a la fotografía, la compañía pasó a dedicarse exclusivamente a la fabricación de cámaras, con lo que el nombre de la empresa cambió en 1951 a Argus Cameras, Inc.

Además de los famosos modelos A y C, Argus también desarrolló otras cámaras de bajo coste: las pseudo TLR Argus 40, Argus 75, Argus Super Seventy-Five, Argoflex, Argoflex E, Argoflex EF, Argoflex Seventy-Five; la Argus 127, con película de 127; y más cámaras de 35 mm como las Argus A2B, Argus A2F, Argus AA, Argus A3, Argus AF, Argus FA, Argus M, Argus 21, Autronic I, Autronic 35, Argus A-Four, Argus C-Twenty, Argus C33, Argus CC o las Argus C4, C44 y C44R, consideradas éstas últimas las mejores herederas de la C3, con un diseño más atractivo pero conservando toda la funcionalidad de la C3 original.


Argus C3 Match-Matic. Foto de John Kratz
Argus C44. Foto de Voxphoto
Argus C4. Foto de gfoots
Argus 21. Foto de John Kratz
Argus A4. Foto de Kevitivity
Argus Autronic 35. Foto de John Kratz
Argus M. Foto de John Kratz
Argoflex 40. Foto de John Kratz
Argus 40. Foto de Ennuipoet


Los difíciles años 60

En 1957 Argus fue comprada por Sylvania Electric Products, que a su vez fue comprada en 1961 por General Telephone and Electronics. Después de un nuevo cambio de dueño (Mansfield, en 1962, que trasladó la sede a Chicago), la división de Argus fue comprada de nuevo por Sylvania. Eran tiempos difíciles para la fotografía americana: la perfección japonesa ya se había introducido en los mercados de todo el mundo y Argus, en los años 60, como otros fabricantes americanos, recurrió a importar y distribuir cámaras extranjeras bajo su marca, como la Argus V-100, fabricada en Alemania; la Argus CR-2, fabricada por Chinon; o la Argus STL 1000, fabricada por Cosina. En 1966 fabricaron la última cámara, una C3, y durante un tiempo siguieron fabricando cámaras de cine y proyectores.

Edificio de Argus en Ann Arbor. Foto de Voxphoto

El fin de Argus

Durante los años 70 hubo nuevos cambios de dueños y de líneas de negocio. Hay un lapso en los años 80 y 90 por el cual no sabemos si la empresa desapareció o siguió existiendo. El caso es que, hoy en día, la Argus Camera Company, LLC sigue existiendo y fabrica cámaras digitales baratas. Ubicada en Elk Grove Village, Illinois, más que ser la misma compañía o heredera de la original, se podría decir que simplemente ha aprovechado el nombre de la marca Argus y nada más.

El edificio donde la compañía inició sus andaduras fue abandonado en 1973 y comprado por la Universidad de Michigan. Afortunadamente, en 1985 unos empresarios compraron el edificio para albergar el Argus Museum, que abrió en 1987 y todavía hoy puede visitarse gratuitamente de lunes a viernes. Su dirección sigue siendo la misma en la que comenzó la historia de la cámara más popular de EE.UU.: 535, West William Street, Ann Arbor, Michigan.


Enlaces

The Argus Museum > The Argus Museum: Ann Arbor's Hidden Treasure [PDF] | Argus Museum Photographs [PDF]
Excelente documento del especialista en Argus Henry Gambino que cubre toda la historia de Argus.

Scott's Photographica Collection > Argus A
Información sobre la Argus A y la compañía Argus.

The Argus A/A2 Camera Page
Completísimo recurso sobre la serie A de Argus, en el que su autor, Hrad Kuzyk, pone a disposición de quien quiera un libro de 72 páginas en PDF. La información sobre la historia de la Argus A es muy interesante.


Bibliografía

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Textos redactados por Daniel Jiménez Chocrón.

Primera publicación: 27 de septiembre de 2010. Última revisión: 5 de mayo de 2011.

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