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Lorsque nous regardons le ciel depuis un lieu bien dégagé, nous avons l’impression qu’une immense voûte hémisphérique nous surplombe. Dans l’histoire de l’astronomie, cette voûte céleste située au-dessus de l’horizon a été identifiée très tôt à la moitié d’une sphère animée d’une lente rotation. Les étoiles, les astres que nous observons au cours de la nuit se lever, culminer puis se coucher, semblent fixés sur la surface intérieure de cette sphère. Platon et Eudoxe de Cnide ont décrit une telle sphère, au début du quatrième siècle avant J.C., ils l’appelèrent la sphère des fixes, et devant la sphère des fixes animée d’un mouvement de rotation, se déplaçaient la Lune, le Soleil et les planètes. Cette représentation prévaudra durant deux millénaires. Copernic lui-même la maintiendra, en donnant au Soleil la position centrale.

 

Mais, il ne s’agit que d’une illusion d’optique, car les étoiles ne sont pas fixées sur une sphère, elles sont réparties dans l’espace. Car ce qui nous trompe, c’est que d’une part nous n’avons pas de repères pour évaluer les distances, et d’autre part, la perspective écrase la vision que nous avons de l’univers. Le mouvement apparent de la rotation de la sphère des fixes est dû à la rotation de la Terre sur elle-même, autour de son axe. Cependant, le concept de sphère céleste en mouvement diurne, qui ne tient pas compte des distances respectives des astres dans le ciel, est bien adapté au repérage des astres, de même qu’à la détermination de leurs conditions d’observation, comme le calcul de l’heure de leur lever ou de leur coucher, ainsi qu’à la mise en œuvre d’une description astronomique de l’écoulement du temps, qui a permis de définir l’unité de temps et sa mesure. Ainsi, mouvement diurne et mesure du temps sont intimement liés et l’astronomie a été amenée à développer des concepts temporels, l’heure solaire, l’heure moyenne et l’heure sidérale, qui découlent directement du mouvement diurne des astres sur la voûte céleste.

 

 

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